Schotse leraar reanimeert fameuze zeppelin

Als ze in Lelystad een zeventiende eeuwse koopvaarder kunnen nabouwen, waarom dan niet een jaren-dertig luchtschip? Rigid Airship Design, het initiatief van de Schot Ian Alexander, wil het proberen....

Van onze verslaggever Gerard Reijn

Een leven lang is de nu 54-jarige leraar Engels al met luchtschepen in de weer, maar nu moet het échte werk beginnen: geen simpele blimps, zoals de ballon-achtigen worden genoemd, maar een echt luchtschip, type-zeppelin, enorme gevaartes met een vast frame. De RA-180 van Alexander zal 80 duizend kuub helium bevatten.

Al in 1960 bouwde hij een blimp, de 'Roxy'. 'Daar maakten we reclame mee. We strooiden sigaretten naar beneden.' Roken deed hij niet, en dat was maar goed ook: de Roxy was gevuld met waterstofgas, dat sinds de ramp met de Hindenburg een slechte klank heeft.

In 1982 bouwde hij zijn tweede blimp, die in 1992 bij de Olympische Spelen in Barcelona werd gebruikt als commandopost voor de politie. Een van zijn medewerkers opperde de mogelijkheid van een rigid airship, een luchtschip met een karkas.

Sindsien is Alexander helemaal door het idee gegrepen. 'Drie jaar lang heb ik aan niets anders gewerkt. Vaak wist ik niet hoe ik mijn volgende maaltijd zou moeten betalen, want een inkomen had ik niet. Maar toen premier Kok eind 1997 stelde dat luchtschepen een toekomst hadden, keerde voor mij het tij.'

Alexanders eerste gesprekken waren met Haagse ambtenaren. 'Een van die mensen zei mij: u hebt financiers nodig, weet u wie dat zouden kunnen zijn? Die man suggereerde me contact op te nemen met Robert Doorn, een buurman van hem.'

Dat was een interessante keuze, want Doorn is bepaald omstreden. Hij werd ooit uitgeleverd aan Zwitserland, op verdenking van illegale wapenhandel.

Maar Doorn heeft niets meer met Rigid Airship te maken. 'Hij heeft alleen aandeelhouders voor me gezocht', zegt Alexander. In september vorig jaar was hij daarmee klaar: RDM van Joep van den Nieuwenhuijzen 42,3 procent, Stork 10 procent, Caransa 7 procent, Greenfield Capital 4,4 procent en Alexander zelf 36,3 procent.

Dit vijftal denkt de komende jaren 120 miljoen te investeren in de bouw van een eerste prototype. Daarvan moet 40 miljoen uit (nog niet toegezegde) subsidie komen, 40 miljoen van banken, leveranciers en afnemers en de rest van de aandeelhouders. Als het bedrijf gaat produceren, zullen er met 1300 man vier schepen per jaar worden gebouwd à 60 miljoen gulden. 'We kunnen dat goed berekenen, omdat we de productie-statistiek van de fabrieken van Von Zeppelin nog hebben.'

De commerciële mogelijkheden lijken echter groter. Alexander spreekt al van interesse in Amerika om de machines in licentie te bouwen. Dat zou gaan om honderden machines.

De eerste klanten hebben zich gemeld. Een Nederlands bedrijf, Taskforce Hoogeveen, wil er een 'om te laten zien wat de Nederlandse industrie kan'. Een vliegende toonzaal dus. En een Amerikaanse onderneming wilde er twee om cruises mee te gaan doen. Alexander heeft de bestellingen afgehouden: 'We moeten eerst een luchtwaardigheidscertificaat hebben.'

Alexander vindt zijn schip vooral geschikt voor de cruisemarkt. Een zeppelin is veel comfortabeler dan een vliegtuig. 'Je kunt aan tafel soep eten zonder te morsen. Niemand is in een luchtschip ooit luchtziek geworden. Het zijn de stabielste vliegmachines ooit', prijst Alexander zijn waar aan. En ruimte zat.

De voordelen zijn geweldig. Je hebt geen vliegveld nodig; een kingsize afmeerpaal volstaat. Geen rail of snelweg nodig. Milieuvriendelijk en muisstil. Midden in de stad landen is geen probleem: 'Maar ik denk dat het wel twintig jaar duurt voor een burgemeester daar toestemming voor geeft', zegt Alexander. De schrik van de ramp met de Hindenburg in 1939 zit er nog diep in.

Niet bij de bevolking overigens. Uit Nipo-onderzoek is gebleken dat de Nederlandse bevolking op weg naar Londen liever drie uur in een zeppelin zit dan één uur in een vliegtuig: 50 procent zou kiezen voor de zeppelin, 47 procent voor het vliegtuig.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden