Puinruimer moet Ahold uit het moeras trekken

Dudley Eustace behoedde Philips en KPN voor de ondergang. Nu is Ahold aan de beurt...

Wil Thijssen

Het verhaal wil dat hij een sticker op zijn aktentas heeft geplakt met het opschrift Cash is king. Zijn motto: 'Concentreer je op cash, en de winst volgt vanzelf.'

Of: 'Van slechte cijfers ga je niet failliet. Failliet ga je door een gebrek aan cash flow.'

Dudley Eustace (66), Brits financieel econoom, is de man die Ahold moet redden. 'Zijn komst toont aan dat Ahold een formidabele speler is', meldde het supermarktbedrijf dinsdag 'verheugd'.

Eustaces komst zegt echter ook iets over de omvang van de problemen bij Ahold - de Brit heeft de reputatie een echte troubleshooter te zijn. Eustace is de man die eerder Philips en KPN uit het moeras trok.

Voor Eustace geldt het adagium: Hij kwam, zag en overwon. Het enige dat de Brit - 'ironisch genoeg' - van Philips kende voordat hij er aantrad, was de bloeddrukmeter, zo zei hij eens in een interview. Na zijn aanstelling als financieel directeur werden de bezittingen bij Philips weer groter dan de schulden en verbeterde de kasstroom aanzienlijk. Daaraan dankte hij zijn benoeming tot vice-voorzitter van het bestuur, naast Cor Boonstra, in 1997. Pas in die periode werd duidelijk dat Philips rakelings langs de financiële afgrond was gescheerd.

Twee jaar geleden nam Eustace samen met ex-Getronics-topman Ton Risseeuw bij KPN de macht over. Als commissaris, van staatswege aangesteld, moesten zij er de schuldenlast verminderen. Zij konden geen ijzer met handen breken, maar KPN ontsnapte ternauwernood aan een faillissement nadat de puinruimers Ad Scheepbouwer als bestuursvoorzitter hadden binnengehaald. Scheepbouwer bracht een krediet van 2,5 miljard euro mee.

Toch heeft Eustace geen vlekkeloos verleden. Na een vrij onopvallende carrière van 23 jaar bij het Britse aluminiumbedrijf Alcan (1964-1987) werd hij als financieel directeur van British Aerospace verantwoordelijk gehouden voor een mislukte aandelenemissie. 'Er zijn altijd mensen die één persoon de schuld van iets willen geven', zei hij hierover in Het Financieele Dagblad. 'De financieel directeur is een makkelijk doelwit. Ik voel me er niet verantwoordelijk voor.'

Ook aan zijn vertrek bij Philips kleeft een smet. Hij vertrok plotseling en 'om hem moverende redenen', meldde het bedrijf in 1999. Oud-Philips-topman Jan Timmer sprak van incompatibilité d'humeur - onverenigbaarheid van karakters. Toch spreken oud-collega's over 'een aimabele man' en 'een financieel meesterbrein'.

Eustace bleef na 'Philips' met zijn vrouw (twee dochters zijn uit huis) in Nederland wonen. Hij spreekt inmiddels vloeiend Nederlands, naast Engels, Spaans, Portugees, Frans en Duits. De Brit (geboren in Oxford) bekleedt vijf commissariaten (Aegon, Hagemeyer, KLM, Origin, Smit en Nephew) en mag zich daarmee een van de machtige commissarissen van Nederland noemen.

Toch blijft hij zuinig, zegt hij zelf. Een man van de centen. In een interview met het zakenblad Elan: 'Ik ben geen gokker. Ik ga wel eens naar de paardenrennen en zet ook wel eens vijftig pond in. Tot dat bedrag ben ik bereid te verliezen. En als ik wat win, zeg ik: wonderful. Dat is mijn filosofie.'

Wil Thijssen

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2023 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden