Phil Watts ten val in koningsdrama Shell

Onder druk van onteveden beleggers stuurt Shell twee van zijn bestuurders weg. De geruchtmakende afboeking van de reserves kost topman Watts alsnog zijn baan....

De druk op topman Phil Watts om op te stappen na het plotselinge afboeken van bewezen oliereserves in januari, was uitermate groot. Maar na de jaarcijfers in februari leek het gekrakeel te verstommen. Begin februari zei de nu benoemde nieuwe topman Jeroen van der Veer nog dat 'kranten geen directeuren ontslaan'.

Ook in de roadshows die daarna voor beleggers werden gehouden werd steevast gezegd dat het vertrek van Watts niet aan de orde was. Beetje bij beetje herstelde de koers van Shell zich en leken de donkere wolken weg te trekken. Voorzitter Klaas Terpstra van de centrale ondernemingsraad (cor) is dan ook volslagen verrast door het nieuws. 'Ik dacht dat de rust bij Shell was teruggekeerd.' De commissarissen van Shell, in het bijzonder de auditcommissie onder leiding van oud-ING-topman Aad Jacobs dachten daar anders over. Mogelijk opgejaagd door de nieuwe regels voor behoorlijk bestuur (commissie Tabaksblat) treden ze hard op. Zowel Van de Vijver, verantwoordelijk voor de oliereserves, als topman Phil Watts moeten het veld ruimen. De aandeelhouders krijgen hun zin. 'Ik denk dat Shell wilde tonen wel een daadkrachtig bedrijf te zijn, dat zijn verantwoordelijkheid kan nemen', zegt cor-voorzitter Terpstra.

De strijd om de macht bij Shell brandde los nadat Shell plotseling eenvijfde van de olie- en gasreserves afboekte. Aandeelhouders die al lang ontevreden waren over Shells' koers grepen dit akkefietje aan om het hoofd van topman Watts te eisen. De beleggers willen dat Shell zich laat leiden door de dwingende wetten van de beurskoers. Shell moest in hun ogen weer gewoon snel geld verdienen. Shell deelde de visie van de beleggers echter niet. De nieuwe topman Jeroen van der Veer verweet beleggers een kortetermijnvisie te hebben. Het concern benadrukte de vondst van nieuwe voorraden, maar kon beleggers niet overtuigen. Die verwezen naar de rivalen Exxon en BP, die dankzij enkele overnames eind jaren negentig Shell in beurswaarde wisten te passeren.

De commissarissen bezwijken nu voor de druk van buitenaf, zo lijkt het. Het vertrek van Watts is een klein drama voor de man die zijn hele leven bij Shell heeft gewerkt en zestien maanden van zijn pensioen af zat. Watts, die in 2001 als topman aantrad, stond in de Londense City bekend als een harde jongen, maar ook als een slechte communicator.

Beleggers en analisten verweten hem zijn beleid niet goed te kunnen uitleggen en lastige vragen te ontwijken. Toen het concern op 9 januari meldde dat het een deel van zijn bewezen oliereserves moest afboeken, schitterde Watts door afwezigheid. Een week later verweerde hij zich in een brief aan het personeel dat hij door beursregels niets mocht zeggen.

Met het vertrek van Van de Vijver en Watts stemt Shell de beleggers gunstig, maar met de benoeming van Jeroen van der Veer als de nieuwe topman, lijkt het bedrijf niet aan alle wensen van de beleggers tegemoet te willen komen. De aandeelhouders vinden dat Shell te veel de nadruk legt op duurzaamheid. Maar juist Van der Veer wordt gezien als de architect van het duurzame beleid.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden