Charles Lazarus en George H. Bush.
Charles Lazarus en George H. Bush. © ANP

Oprichter van Toys 'R' Us, de Ikea van het speelgoed, overleden

Charles Lazarus, de 94-jarige oprichter van de fameuze speelgoedketen Toys 'R' Us, is donderdag overleden. Zijn dood kwam een week nadat bekend was geworden dat Toys 'R' Us, ooit de grootste speelgoedverkoper ter wereld, definitief de deuren van al zijn Amerikaanse zaken sluit. 'Er zijn veel tragische momenten geweest voor Toys 'R' Us', schreef het bedrijf op zijn website, 'en geen enkele is zo hartverscheurend als de dood van onze geliefde oprichter Charles Lazarus.'

Lazarus richtte het bedrijf in 1948 op in de fietsenzaak van zijn vader in Washington, nadat hij uit militaire dienst was gekomen. Hij vocht nog mee met de Amerikaanse troepen in de Tweede Wereldoorlog. Aanvankelijk verkocht hij vooral kindermeubilair in een winkel met de naam Children's Supermart. De R in de naam werd andersom gezet, wat ook gebeurde toen de winkel in 1957 Toys 'R' Us ging heten. Lazarus verkocht toen al vooral speelgoed. 'Het is heel fijne handel. Het grote voordeel is dat kinderen er snel op zijn uitgekeken.'

Dankzij Toys 'R' Us werd speelgoed het hele jaar door verkocht en niet alleen meer in de feestmaand december. Eind jaren tachtig had Toys 'R' Us zevenhonderd megawinkels in de VS met een totale omzet van 7 miljard dollar (5,7 miljard euro). Lazarus was toen de op een na best betaalde topman van het land. 

Begin jaren negentig kwam de keten ook naar Europa. In Nederland werden vanaf 1993 enorme speelgoedpaleizen neergezet aan de rand van grote steden als Arnhem, Eindhoven, Utrecht, Breda. Muiden, Alkmaar en Rotterdam. In de megastores werden gemiddeld 18 duizend producten verkocht - niet alleen speelgoed, maar ook luiers, fietsjes en kinderbedden, vaak tegen stuntprijzen. 

De speelgoedgigant werd vergeleken met Ikea: groot, goedkoop en toegankelijk. Veel kleine ketens als Bart Smit en Intertoys zagen Toys 'R' Us als een grote bedreiging. Uiteindelijk wisten de zaken, waaronder ook Blokker en KBB, een front te vormen tegen Toys 'R' Us. In 1997 trok de keten zich weer terug uit Nederland. Charles Lazarus was drie jaar daarvoor al uit de dagelijkse leiding gestapt.