Oorlog onder advocaten bereikt marktleider Nauta Dutilh

Ook Nauta Dutilh, het grootste advocatenkantoor van Nederland, verliest een 'zware' partner aan het Britse Freshfields. Richard Norbruis stapt binnenkort over van Nauta New York naar Freshfields in Amsterdam....

'Nauta probeert kool en geit te sparen', geeft Norbruis als reden voor zijn overstap. 'Die strategie is de mijne niet.' Nauta Dutilh - 400 juristen, 122 partners - voerde vorig najaar een strategische discussie, onder meer over 'een mogelijke fusie met een buitenlands kantoor', aldus Nauta-bestuurder Gijs Gerretsen.

Slechts een kleine minderheid van de partners bleek vóór. 'Er waren zware maatregelen nodig geweest' om zo'n fusie te doen slagen, zo verklaart Norbruis de weerstand. Tot de voorstanders behoorde Diederik van Wassenaer van Nauta's kantoor in Londen. Ook hij vertrekt binnenkort en wordt hoofd juridische zaken bij bank-verzekeraar ING.

Norbruis is specialist in grote internationale transacties, zoals fusies en overnames. 'Ik was het uithangbord van Nauta in New York', zegt hij bescheiden - een visie die overigens wordt onderschreven door advocaten van concurrerende Nederlandse kantoren.

Zijn praktijk staat bij Nauta onder druk. 'Zulke zaken gaan naar een steeds kleiner aantal werkelijk internationale kantoren', zoals Freshfields. Ook de hogere beloning was een factor, erkent hij - een Freshfields-partner verdient zo'n anderhalf miljoen gulden. 'Maar dat gaf niet de doorslag. Ik kan heel goed leven van wat ik bij Nauta verdien.'

Tijdens de discussie vorig najaar bepleitte Norbruis een splitsing van Nauta Dutilh. 'Ik heb gezegd: er is geen reden meer om zo groot te zijn. Splits de maatschap maar op. Een deel kan dan over naar een Brits kantoor, een ander deel kan zich aansluiten bij bijvoorbeeld een accountantsfirma.'

Dat is precies wat er onlangs gebeurde bij Loeff Claeys Verbeke, de Nederlandse nummer twee. Dit kantoor viel uiteen in 35 partners die willen overstappen naar het Britse Allen & Overy, en dertig anderen die donderdag aansluiting vonden bij de belasting-adviseurs van Loyens & Volkmaars.

Sinds het debat in november kiest Nauta voor zelfstandigheid. 'Het Nederlands recht houdt op bij Lobith', zei bestuursvoorzitter Henri Ophof eerder. Een ander argument is de lucratieve stroom van referrals (verwijzingen) via lossere samenwerkingen tussen Nauta en buitenlandse juristenfirma's. Een volledige fusie zou die doen opdrogen, aldus Ophof.

Volgens Norbruis dreigt dat gevaar alsnog. 'In eerste instantie groeit die praktijk door de fusiegolf in de advocatuur.' Kantoren die zelfstandig bleven, verleggen hun verwijzingen van de nieuwe combinaties naar bijvoorbeeld Nauta Dutilh. 'Maar die firma's gaan ook weer fuseren.'

Toch heeft hij begrip voor de keuze van zijn kantoor. Nauta Dutilh ontstond begin jaren negentig uit een moeizame fusie tussen twee grote Nederlandse kantoren. 'Die is afgerond. Er staat nu een hechte club, en ik kan me voorstellen dat die bij elkaar wil blijven.'

Gerretsen noemt het vertrek van Norbruis 'ontzettend jammer, maar onvermijdelijk'. Hij is blij met de discussie van vorig najaar. 'We zijn de gebeurtenissen vóór geweest. De huidige turbulentie in de advocatuur kon daardoor aan ons voorbijgaan.' Hij erkent dat een fusie met bijvoorbeeld Freshfields zou hebben geleid tot een splitsing van Nauta Dutilh. 'Wij hebben een brede praktijk, en die interesseert de Britten niet.'

Het vertrek van Norbruis zal niet gepaard gaan met hoge goodwill-vergoedingen, zoals bij andere overlopers naar Freshfields. Nauta kent een opzegtermijn van slechts zes maanden. Norbruis: 'Bij Nauta gaat men als heren met elkaar om. Men redeneert: als een partner weg wil, dan moet hij kunnen gaan.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.