Merck schikt voor 4,85 miljard

De medicijnfabrikant Merck wil 27 duizend rechtszaken van gebruikers van pijnstiller Vioxx afkopen met 4,85 miljard dollar (3,3 miljard euro)....

De schikking is een van de grootste in de geschiedenis. Als 85 procent van de gedupeerden zijn aanklacht tegen Merck intrekt, wordt de regeling algemeenverbindend.

De circa zeshonderd Nederlandse gedupeerden die zich hebben gemeld bij Beer Advocaten hebben niets aan de Amerikaanse schikking. ‘De regeling is niet bedoeld voor buitenlandse slachtoffers’, zegt advocaat Danielle Zwartjens. Zij heeft de vijftien sterkste zaken bij een Amerikaanse rechter voorgelegd.

‘Naar verwachting zal Merck in onze zaken betogen dat onze cliënten voor een schadevergoeding naar de Nederlandse rechter moeten’, zegt Zwartjens. ‘Zodra we dat bericht krijgen, zullen we daar protest tegen aantekenen. We moeten in de VS zijn. Merck bracht Vioxx op de markt terwijl het bedrijf wist dat dit geneesmiddel schadelijke bijwerkingen had.’

Aanvankelijk wilde Merck, het derde farmabedrijf van de Verenigde Staten, alle rechtszaken met gedupeerden afzonderlijk uitvechten. Van de twintig zaken heeft Merck de meeste gewonnen. De slachtoffers konden niet aantonen dat ze ontstekingsremmer Vioxx hadden gebruikt.

Rechters uit Louisiana, New Yersey en California waar de meeste zaken worden aangespannen, hebben aangedrongen op een schikking omdat de duizenden Vioxx-zaken de rechtbanken zouden lamleggen. Voor Vioxx is het voordeel van de overeenkomst dat de hoogte van schadepost bekend is. Het bedrag komt ongeveer overeen met de jaarwinst van de pillenmaker. Een ander voordeel is dat Merck niet langer 600 miljoen dollar per jaar kwijt is aan advocaten.

Achter de bijna 27 duizend procedures zitten 47 duizend gedupeerden (patiënten en nabestaanden). Dit houdt in dat ze gemiddeld 100 duizend dollar per persoon ontvangen. De hoogte van de schadevergoeding is afhankelijk van de ernst van de klachten en de duur van het gebruik van Vioxx.

De gedupeerden krijgen minder dan een ton in handen. Tussen de 30 en 50 procent gaat naar de gespecialiseerde advocaten die hun zaak hebben aangebracht.

Aanvankelijk vreesden beleggers dat Merck de Vioxx-affaire niet zou overleven. In de eerste zaak die Merck verloor, werd de beursgenoteerde producent veroordeeld tot het betalen van ruim 250 miljoen dollar. Dit bedrag werd uitgekeerd aan Carol Ernst. Haar man was overleden nadat hij minder dan een jaar Vioxx had geslikt.

Op grond van deze vergoeding werd de schadepost geraamd op 10 tot 25 miljard dollar.

Merck zat in een lastig parket omdat het bedrijf in 2001 had geprotesteerd tegen een gezondheidswaarschuwing op de verpakking van Vioxx. Uit een intern memo, dat tijdens een van de rechtszaken naar buiten kwam, bleek dat het uitstel van deze waarschuwing het bedrijf een extra winst van 299 miljoen dollar had opgeleverd.