Lernout & Hauspie aten eigen ‘hondenvoer’

Het ‘grootste beleggingsschandaal van België’ komt volgend jaar pas voor de rechter, maar de Belgische zakenkrant De Tijd had al inzage in de voorlopige dagvaarding voor het proces rond het spraaktechnologiebedrijf Lernout & Hauspie (L & H)....

Van onze correspondent Bart Dirks

L & H ontwikkelde spraaktechnologie in tientallen talen. Computers zouden gaan luisteren, spreken en vertalen, toetsenborden werden overbodig. De beursgang in 1995, zowel in Brussel als aan de technologiebeurs Nasdaq in New York, werd een groot succes. Het vertrouwen van de beleggers was grenzeloos, dankzij de participatie van Microsoft en de ‘authenticiteit’ die ‘Pol en Jo’ uitstraalden. In 1996 werden ze in België uitgeroepen tot managers van het jaar.

Maar in 2001 ging het bedrijf roemloos failliet. The Wall Street Journal onthulde dat de omzet kunstmatig werd opgepompt via een web van fictieve bedrijven in Singapore en Zuid-Korea. De oprichters verdwenen enkele maanden achter de tralies.

De voorlopige dagvaardig geeft cijfers bij het opblazen van de omzet. In 1997 zou 1,86 miljoen euro van de in totaal 85,6 miljoen euro jaaromzet vals zijn geweest; in 1998 was het al 27,6 miljoen op een omzet van 106,8 miljoen, in 1999 zelfs 137,2 miljoen van de 323,7 miljoen, ofwel 42 procent.

KMPG was op de hoogte, klaagden gedupeerde beleggers eerder. Volgens het gerecht verleende de accountant hulp ‘bij het opstellen van de jaarrekeningen waarin valse omzet is opgenomen’. De accountants zouden bovendien méér geld hebben gekregen voor hun diensten dan in de boeken is vastgelegd. Anderzijds hield L & H ook welbewust informatie voor zijn toezichthouders achter, aldus de aanklagers.

Dexia Bank ging in de fout door een persoonlijke lening te geven aan Jo Lernout, Paul Hauspie en hun medebestuurder Nico Willaert, ‘wetende dat het saldo van die lening zou worden aangewend om aan diverse bedrijfjes de middelen te verschaffen om licentievergoedingen te betalen aan L & H’. Eating your own dog food, heet die dubieuze praktijk om de omzet te flatteren.

Met beleggers in de VS werd al een minnelijke schikking bereikt, maar in België laat de rechtszaak over L & H al jaren op zich wachten. Wel gaf Jo Lernout zich vorig jaar bloot in een biografie. Hij spreekt van ‘kapitale managersfouten’ en noemt zichzelf ‘grandioos naïef’, ‘stom’ en ‘idioot’.

Welk vonnis dreigt in België voor die idiote stommiteiten? Wat betreft Michel Handschoewerker, de gepensioneerde handelsrechter van Ieper die het bedrijf failliet verklaarde, hoeven Lernout en Hauspie niet de cel in. Hij betwijfelt of de fraude met opzet werd gepleegd, zegt hij in De Tijd. En dan nog. ‘Krijgen de schuldeisers daardoor hun centen terug?’ De gevangenis is volgens Handschoewerker alleen voor zware criminelen die een gevaar voor de maatschappij zijn.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden