Klein Duimpjes gevecht tegen de diepe zakken

Aan computerspellen valt goed geld te verdienen - voor wie risico's durft te nemen. Een half dozijn kleine Nederlandse bedrijven, zoals Playlogic, hoopt door te breken in de VS....

In een onopvallend kantoor aan de rand van Breda zitten meer 'slakkenmakers' achter computers. Ondanks alle moderne techniek die erbij komt kijken vergt de productie van een computerspel veel handwerk. Op de vier titels die Playlogic binnenkort op de markt brengt, hebben 130 mensen twee jaar zitten zwoegen.

Playlogic is een van het half dozijn Nederlandse bedrijven dat opereert op de groeiende markt voor computergames. De Amsterdamse onderneming richt zich vooral op de Amerikaanse markt, zegt pr-manager Esther Berger. 'Daar is het meeste geld te verdienen.' De Amerikanen gaven vorig jaar 11,2 miljard dollar uit aan games, spelcomputers en toebehoren - meer dan ze in de bioscoop spendeerden. De Nederlandse markt is rond de 160 miljoen euro waard.

'Het is niet makkelijk om op de Amerikaanse markt in te breken', legt Berger uit. In de VS moet het kleine, onbekende Playlogic met zijn vier games wedijveren met grote namen als Electronic Arts, Atari, Ubisoft en Microsoft. Zij brengen elk jaar tientallen spellen uit en hebben diepe zakken.

De pr-manager wil niets zeggen over de investeringen van Playlogic. 'Hou het op miljoenen.' Een aanwijzing voor de kosten is wel te vinden in de plannen die het bedrijf in november onthulde. Eind dit jaar en in 2005 wil Playlogic nog eens vier titels in de markt zetten. Daarvoor trekt het bedrijf twaalf tot vijftien miljoen euro uit.

Het geld daarvoor komt niet van de banken - 'Die snappen niks van games', zegt Berger. De miljoenen voor Playlogic zijn bij de oprichting in 2001 bijeengebracht door een groep particuliere investeerders onder aanvoering van de Amsterdamse ondernemer Willem Smit. Smit is een legende in de automatiseringswereld. Hij was betrokken bij Newtron en Datex en beleggersaffaires rond deze bedrijven in de jaren tachtig en negentig. In 2001 schatte het zakenblad Quote Smits vermogen nog op 34 miljoen euro.

In de gamesbranche is de lijn tussen bestseller en flop is dun, de risico's zijn groot. Playlogics concurrent Davilex kan daar over meepraten. Het Houtense bedrijf, dat groot werd met boekhoudsoftware voor het midden- en kleinbedrijf en verenigingen, had tot begin vorig jaar net zo'n grote ontwikkelstudio als het Amsterdamse bedrijf. Hád, want Davilex ging het schip in met Knight Rider, een spel voor de Sony PlayStation gebaseerd op de gelijknamige tv-serie uit de jaren tachtig. Nostalgie zou er bij de Amerikanen ingaan als koek, dachten ze in Houten.

De Amerikaanse tak van Sony Entertainment zag dat anders. De Amerikanen vonden de kwaliteit van het spel te laag voor hun spelcomputer, waarvan er zeventig miljoen wereldwijd zijn verkocht. Ze vertikten het Knight Rider uit te brengen in de Verenigde Staten. Een miljoenenmarkt werd Davilex door de neus geboord. Het bedrijf sloot daarop zijn studio: vijftig man stonden op straat. Spellen geeft Davilex nog steeds uit: ze worden alleen nu buitenshuis gemaakt.

Meer succes bij Sony boekte Guerrilla Games. Het Japanse concern was erg onder de indruk van de demonstratieversie die de Amsterdammers hadden gemaakt van het schietspel Killzone. Eind maart rolde daar een exclusief contract uit voor de levering van PlayStation-spellen.

'Het contract verzekert ons de komende jaren van budgetten voor spellen die we ontwikkelen', stelt managing director Hermen Hulst van Guerrilla, dat werk biedt aan negentig man. De productie van Killzone vergt het bedrijf vijf miljoen euro. Ongeveer dezelfde som trekt Sony uit voor de marketing van de game, dat in de herfst uitkomt.

Het voorschot voor Killzone biedt Guerrilla Games bestaanszekerheid in een grillige markt. Hulst en de zijnen moeten echter wel langer wachten tot ze gaan meedelen in de winst op het spel. 'Pas als Sony zijn kosten heeft terugverdiend, krijgen we royalties - een percentage van de verkoopprijs.' Een game voor de PlayStation kost rond de zestig euro.

Anders dan Guerrilla Games, dat in het centrum van Amsterdam zetelt, heeft Playlogic ervoor gekozen om zijn studio te vestigen in Breda, dicht bij de Belgische grens. Het bedrijf kan zo makkelijker putten uit het reservoir van gamesspecialisten in België en Frankrijk. 'Er zijn daar meer opleidingen voor 3d-ontwerpers en animatietekenaars', legt pr-vrouw Esther Berger uit.

Behalve geïmporteerde Belgen, Fransen en een enkele Spanjaard loopt ook een handvol oud-werknemers van Davilex bij Playlogic rond. Zoals Jeroen Krebbers, die de leiding heeft over het team dat de spelbewegingen bedenkt voor Cyclone Circus. Krebbers werkte zeven jaar voor Davilex.

Het verschil in aanpak is groot, constateert Krebbers. 'In Houten maakten we games voor een lagere prijs, voor het middensegment van de markt. Daar hadden we een paar maanden om een spel af te maken.'

Voor de meeste werknemers van Playlogic is een droom werkelijkheid geworden: ze maakten van hun hobby - gamen - hun werk. Dat geldt niet voor iedereen. Neville Marcinkowski uit Antwerpen had tot twee jaar terug nog nooit een spel aangeraakt. Nu leidt hij het team dat de grafische aankleding verzorgt voor Cyclone Circus. 'In het begin was ik bang dat het me zou gaan vervelen, twee jaar buffelen op hetzelfde project. Nu vind ik het wel kicken om een product te maken waarop de hele wereld zit te wachten.'

De hele wereld moet nog even geduld oefenen. De distributeur van Playlogic vindt het 'nog te druk op de schappen'. De kosmische slak uit Xyanide heeft uitstel van executie gekregen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden