Peren uit een koelcel worden gesorteerd en verwerkt (bedrijf komt niet voor in het verhaal.)
Peren uit een koelcel worden gesorteerd en verwerkt (bedrijf komt niet voor in het verhaal.) © ANP

Kartelboetes ACM voor koel- en vriesopslagbedrijven blijken onterecht

Maar de spin in het web moet nog steeds 9,6 miljoen betalen

De bestuursrechter in Rotterdam heeft donderdag de kartelboetes geschrapt die de Autoriteit Consument & Markt (ACM) heeft opgelegd aan koel- en vriesopslagbedrijf H&S Coldstores (voorheen Van Bon). De ACM legde in 2016 voor bijna 12,5 miljoen euro boetes op aan vier bedrijven die onderling prijsafspraken zouden hebben gemaakt, maar moet twee van die boetes nu intrekken. Het is de tweede keer binnen een jaar dat de rechter de ACM ongelijk geeft in een kartelboetezaak.

Koel- en vrieshuizen functioneren als belangrijk tussenstation bij de opslag en het transport van levensmiddelen en staan vooral op logistieke knooppunten, zoals havens. Volgens de ACM waren vier branchegenoten - Kloosterboer, Eimskip, Samskip en H&S Coldstores betrokken bij afspraken om de onderlinge concurrentie te beperken en hun klanten daardoor hogere opslagtarieven in rekening te kunnen brengen. De ACM legde de ondernemers boetes op van 450 duizend euro tot 9,6 miljoen euro voor de spin in het kartelweb Kloosterboer.

Onvoldoende bewijs

H&S Coldstores vocht de boete van de ACM met succes aan. De bestuursrechter vindt dat er onvoldoende bewijs is dat dit bedrijf deelnam aan een kartel. Het bedrijf hoeft de ACM-boete van circa zeven ton daarom niet te betalen. Ook een van de andere bedrijven (niet Kloosterboer) ontspringt de dans, omdat de ACM volgens de rechtbank te laat was met het boetebesluit.

Vorig jaar gaf een rechtbank de ACM ook al een tik op de vingers in een zaak over gesjoemel bij executieveilingen van woningen. De toezichthouder had 78 vastgoedhandelaren een boete opgelegd, omdat zij stiekem samenwerkten bij executieveilingen van woningen. Door onderling biedafspraken te maken, konden zij de prijs van de huizen op de veiling kunstmatig laag houden, om ze dan later met flinke winst door te verkopen. Van de beboete handelaren gingen er 61 in beroep tegen het ACM-besluit. Ook in die zaak achtte de rechter kartelvorming niet bewezen. De toezichthouder moest de vastgoedhandelaren een schadevergoeding betalen.

Schadeprocedure

De advocaat van H&S Coldstores, Martijn van de Hel, stelt dat de ACM fusiegesprekken heeft aangezien voor kartelvorming. Het toenmalige Van Bon overwoog op dat moment namelijk te fuseren met concurrent Kloosterboer. Van de Hel: 'Er is af en toe zijdelings over individuele klanten gesproken, maar als je een fusie voorbereidt is dat logisch.'

Het vrijgepleite koel- en vriesopslagbedrijf overweegt een schadeprocedure te beginnen tegen de ACM, die donderdag niet inhoudelijk wilde reageren. 'We gaan de uitspraak bestuderen om erachter te komen waarom we er onvoldoende in zijn geslaagd de rechter te overtuigen', zegt een woordvoerder.