Analyse

Is NRC nu in veilige haven?

Er moet keihard worden gewerkt om de overname-premie terug te verdienen. Het nieuwe huwelijk biedt slechts schijnveiligheid, menen deskundigen.

NRC Handelsblad op het Rokin, Amsterdam Beeld anp

Na een overnamespel van vele maanden heeft NRC Media sinds gisteren een nieuwe eigenaar. De NRC is verlost van zijn financiële aandeelhouder Egeria die vooral naar de centen keek en gaat verder met een strategische partij: de Belgische uitgever Mediahuis. Is de kwaliteitskrant daarmee in een veilige haven?

Daar lijkt het zo op het eerste gezicht op. Het moet zeker rust geven bij het management en de redacteuren dat ze nu eindelijk verlost zijn van de private-equity-investeerders met hun torenhoge rendementseisen.

Ook positief zijn de reacties van betrokkenen zelf. Steevast zeggen zij: Mediahuis is de beste kandidaat die voor handen was. Bovendien past de NRC gevoelsmatig vele malen beter bij Belgische kwaliteitstitels als De Standaard en de Gazet van Antwerpen - beide onderdeel van de nieuwe eigenaar - dan bij het rechts-liberale De Telegraaf en roddelblad Privé. Het beursgenoteerde moederbedrijf TMG van die titels wilde NRC Media graag hebben, maar dat stuitte op protest.

Schijnveiligheid

Toch is het Belgisch-Nederlandse huwelijk slechts een schijnveiligheid, zeggen deskundigen. Want ook onder de nieuwe eigenaar zal er veel geld moeten worden verdiend. Temeer omdat Mediahuis volgens sommigen met 90 miljoen euro te veel heeft betaald. De nieuwe rendementseis zal misschien lager zijn dan de ongeveer 15 procent onder Egeria, de medewerkers zullen ook de komende jaren heel hard moeten werken om de overnamepremie terug te verdienen voor hun nieuwe eigenaar.

Daarnaast zou er wederom een fikse banklening in het spel zijn, van mogelijk 35 procent van de overnameprijs. Die financiële last komt op de balans te staan. Boven op de rendementsdoelen moet NRC Media de komende jaren de bijkomende jaarlijkse aflossingen zien waar te maken, zeggen deskundigen Thomas Bruning, algemeen secretaris van de Nederlandse Vereniging van Journalistiek (NVJ) en Paul Disco, docent media aan de Hogeschool van Amsterdam.

Wellicht nog minder geruststellend: het Belgische imperium is een recent fusieproduct van twee verlieslijdende familiebedrijven. Mediahuis is met een omzet van bijna 120 miljoen euro (2013 ) een flink bedrijf, maar is zelf nog bezig in veilig vaarwater te belanden. Het risico bestaat dat het nieuwe moederbedrijf van NRC Media zich met de overname te veel op de hals haalt.

Dat de uitgever de hulp van de twee Nederlandse stichtingen nodig heeft, naar verluidt samen goed voor 20 procent, om de deal rond te krijgen, is in ieder geval een teken dat de Belgen geen ruime kas hebben, zegt Bruning: 'Onze zorg is of ze zichzelf daarmee opnieuw fors in de schulden steken.'

Volgens o.a. deskundige Thomas Bruning, algemeen secretaris van de Nederlandse Vereniging van Journalistiek (NVJ) moet NRC Media de bijkomende jaarlijkse aflossingen zien waar te maken Beeld Ingrid de Groot

Concurrentie

Tevens moet de NRC op budgettair vlak concurrentie dulden. De krant moet zich inspannen voor de pot met geld die Mediahuis beschikbaar stelt voor vernieuwingen. Risicovol is of door de mogelijke 'financiële molensteen' er bij de Belgen nog wel ruimte is om te investeren in belangrijke zaken als de website van de krant en de verdere digitalisering van het merk.

Verder is het de vraag of de nieuwe eigenaar de onrust bij het personeel kan wegnemen. Bij de samengevoegde Belgische krantentitels vielen in mei dit jaar tot zestig ontslagen. De Nederlanders zouden een garantie hebben op het huidige aantal fte's tot 2021. Hoe hard zijn dergelijke zekerheden immers als cijfers tegenvallen of oplages dalen? Disco: 'Garanties zijn er vaak tot de deur en bedrijfseconomisch zelfs onverstandig.'

Voor Peter Vandermeersch is de cirkel nu rond

Na vijf jaar herenigd met NRC
Vijf jaar waren de Stichting Democratie en Media (SDM) en NRC gescheiden, toen de krant eigendom was van Egeria, maar nu is de band hersteld. SDM betaalt 10 miljoen euro mee aan de overname van NRC Media, in ruil voor een minderheidsbelang. SDM heeft ook 38,8 procent van de aandelen van De Persgroep Nederland, de uitgever van de Volkskrant, het AD, Trouw en Het Parool. SDM is aandeelhouder op afstand, net als bij NRC de bedoeling is. SDM voorheen: Stichting Het Parool kreeg veel kritiek rond de verkoop van het toenmalige PCM aan het Britse opkoopfonds Apax, dat de uitgever berooid achterliet. Inmiddels is de rust teruggekeerd en steunt de ideële SDM naast de NRC zaken als de Anne Vondelingprijs.

Na vijf jaar alsnog mede-eigenaar kader
En zo krijgen Mediahuis en de Vereniging Veronica alsnog de NRC in handen. Vijf jaar geleden, toen Mediahuis nog Corelio heette, wilden beide partijen ook al samen toeslaan. Vereniging Veronica legt nu 7,5miljoen euro op tafel voor een minderheidsbelang in Mediahuis/NRC. Daarmee is NRC Media naast het nationale persbureau ANP de tweede belangrijke deelneming, naast participaties in onder meer de digitale tv-zender Xite en opiniesite The Post Online. Vereniging Veronica is de grote zak geld die elf jaar geleden overbleef na de verkoop van de roemruchte zender, na een mislukt commercieel avontuur. De volgens voorzitter Yoeri Albrecht 'tientallen miljoenen' daaruit worden geïnvesteerd in kwaliteitsmedia, van belang voor het goed functioneren van de democratie.

Belofte: geen zware sanering
Ook de Belgen moeten nog wennen aan de naam 'Mediahuis'. De Vlaamse krantengroep werd nog maar een jaar geleden boven de doopvont gehouden, als een joint venture van Corelio en Concentra. Die twee uitgevers allebei befaamde familiebedrijven, afkomstig uit katholieke hoek wilden de crisis in krantenland te lijf gaan door schaalvergroting. Met titels als De Standaard, Het Nieuwsblad, de Gazet van Antwerpen en Het Belang van Limburg is Mediahuis nu marktleider in Vlaanderen. De fusie ging gepaard met een zware saneringsoperatie, maar Mediahuis verzekert dat dit bij de overname van NRC niet het geval zal zijn. Voor Peter Vandermeersch, de Belgische hoofdredacteur van NRC Handelsblad, is de cirkel nu rond: hij was jarenlang hoofdredacteur van De Standaard en directielid van Corelio.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden