Is het voortbestaan van Unilever in gevaar?

Kraft Heinz slaagde er niet in 'onze' Unilever over te nemen. Dat betekent niet dat het concern vanaf nu onbezorgd kan voortbestaan. Verre van dat.

Het hoofdkantoor in Unilever in Rotterdam Beeld anp

Is Unilever in gevaar? Wordt de roemruchte Brits-Nederlandse multinational ondanks de mislukte overnamepoging van Kraft Heinz straks net als Philips opgesplitst in hapklare brokken, te weten voeding en persoonlijke verzorging? Heeft Unilever-baas Paul Polman - volcontinu op wereldreis voor meer duurzaamheid - de afgelopen jaren zitten slapen en zo de achterdeur opengezet voor miljardairs die korte termijnwinst ruiken? Dat valt reuze mee. Maar Unilever moet wel oppassen.

Allereerst de korte termijnwinst. Kort na zijn aantreden in 2009 formuleerde Paul Polman zijn doelstelling voor Unilever: in 2020 moest de omzet verdubbeld zijn, terwijl tegelijk de 'milieuafdruk' gehalveerd moest worden. Veel beleggers met een korte termijn-horizon stapten daarop uit. Helemaal nadat Unilever een jaar later ook nog liet weten te stoppen met uitgebreide kwartaalcijfers.

Unilever heeft sindsdien vooral aandeelhouders die naar de lange termijn kijken. De beleggers met het vizier op snelle winsten stroomden vrijdagmiddag weer toe, nadat uitlekte dat investeringsfonds 3G en superbelegger Warren Buffett met hun bedrijf Kraft Heinz 134 miljard euro wilden betalen voor Unilever. Het aandeel Unilever steeg na het uitlekken van het bod 13 procent in waarde. Zondagavond haakte Kraft Heinz alweer af. Er was blijkbaar onvoldoende steun voor het megabod, bijvoorbeeld bij die langetermijnbeleggers van Unilever. Daarop daalde het aandeel Unilever maandag weer met 5,2 procent. De beleggers met weinig zitvlees hielden het gisteren deels weer voor gezien.

Is Unilever daarmee veilig en kan Polman zijn groene revolutie in alle rust voltooien? Ja en nee. Ja, Polman moet zeker doorgaan met zijn duurzame koers. Het zou dom zijn van Unilever om die koers na de onverhoedse aanval van vrijdag te verleggen, zegt analist Jos Versteeg van Theodoor Gilissen. Verduurzaming zal de multinational op termijn juist voordeel opleveren ten opzichte van concurrenten die minder ver zijn.

Bovendien dringen grote beleggers als Larry Fink van BlackRock er bij multinationals steeds luider op aan te investeren in toekomstige groei. Dit in plaats van visieloos vele miljarden uit te geven aan het inkopen van eigen aandelen, iets dat de laatste jaren nogal in de mode is bij beursgenoteerde bedrijven. Die aandeleninkoop is goed voor de beurskoers op de korte termijn, maar funest voor het bedrijf op de lange termijn.

Maar sinds 3G en Buffett vrijdag een prijskaartje aan Unilever hebben gehangen, gaat er ook elders opnieuw gerekend worden of er geld te verdienen valt aan de overname van Unilever. Als een ander denkt dat hij het bedrijf beter kan runnen dan het zittende bestuur en het overnamebedrag kan terugverdienen met kostenbesparingen, dan komt er vaak een overname. Unilever moet dus aan de slag. Er loopt al een groot kostenbesparingsprogramma, 'Connected 4 Growth' geheten.

Nu beleggers teleurgesteld zijn omdat het overnamegevecht al na twee dagen voorbij is, moet Unilever zelf sneller in de kosten gaan snijden. Met de belofte van hogere winstmarges hield Heineken drie jaar geleden het Zuid-Afrikaanse SABMiller buiten de deur, voordat beleggers grootschalig konden gaan morren.

Unilever-baas Paul Polman Beeld anp

Van zulk grootschalig gemor is bij Unilever - nog - geen sprake. De winstmarges bij Kraft Heinz zijn - na het sloopwerk door Buffett en 3G - weliswaar veel hoger, maar bij Unilever zelf zijn ze ook nog nooit zo hoog geweest. Bovendien staat het aandeel ondanks de terugval van maandag bijna op een historisch hoogtepunt. Dat geeft Polman - toch al niet iemand om zich op te laten jagen - de tijd. Daarbij zou Unilever zelf op enig moment kunnen besluiten de voedingstak van de hand te doen, omdat de divisie persoonlijke verzorging sneller groeit.

Zo'n opsplitsing onder druk van aandeelhouders acht Versteeg van Theodoor Gilissen op dit moment minder waarschijnlijk. Oké: Philips - nog zo'n roemrucht concern met heel verschillende activiteiten dat zichzelf niet wilde splitsen - viel vorig jaar toch in delen uiteen. Maar Philips werkte in markten - consumentenelektronica, gezondheidszorg, microchips - die door snelle technologische ontwikkelingen volledig op hun kop werden gezet. Daardoor kon het concern de boel niet meer bij elkaar houden - vooral niet nadat de cijfers minder begonnen te worden. De voeding en verzorging van Unilever zijn veel overzichtelijker sectoren.

Maar of dat betekent dat Paul Polman zorgeloos zijn pad naar een zonnige en groene toekomst kan vervolgen? Door de poging van Kraft Heinz is de geest uit de fles, waarschuwde zakenbank Credit Suisse maandag, en die gaat er niet meer terug in. Door de vloed aan goedkoop geld die de centrale banken de afgelopen jaren over de economie hebben uitgestort, zwerven er vele tientallen miljarden over de aardbol op zoek naar investeringen die rendement opleveren.

Als Unilever het bod van Kraft Heinz als een afgehandeld incident beschouwt en overgaat tot de orde van de dag, zou het concern zomaar weer in beeld kunnen komen als lekker hapje voor een andere multinational die op overnameprooien jaagt. Tot nu toe dachten veel beurswatchers dat twee (deels) Nederlandse bedrijven te groot waren om overgenomen te worden: Shell en Unilever. Van die laatste is dat sinds vrijdag niet 100 procent zeker meer.

Lees verder

Heinz trekt overnamebod van 134 miljard op Unilever in
Het Amerikaanse concern Kraft Heinz heeft zondagavond het bod op Unilever ingetrokken. Hiermee is het kortste overnamegevecht in de geschiedenis van het bedrijfsleven al na drie dagen voorbij.

Wat de leek moet weten over de mislukte overname van Unilever

Het was een kort overnamegevecht: het Amerikaanse Kraft Heinz zat dit weekend achter het Nederlands-Britse Unilever aan, terwijl de bedrijfstop van Unilever dit niet zag zitten.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden