In het diepste geheim werkt Facebook aan revolutionaire apparaten

De hardwareplannen van Facebook nemen concrete vormen aan. In het diepste geheim werkt het bedrijf aan spectaculaire apparaten waarmee Facebookgebruikers nóg intensiever kunnen communiceren.

Beeld Han Hoogerbrugge

'Gebouw nummer 8' heet de plek waar Facebook bouwt aan de toekomst. Ook wel 'Gebied 404' genoemd. De sciencefiction-achtige benaming van het nieuwe Facebook-laboratorium in Menlo Park past goed bij de bestemming ervan: op deze plek laat het sociale netwerk de beste en slimste technici en ingenieurs in het diepste geheim revolutionaire apparaten ontwerpen die het sociale leven van de mens moeten verrijken en vergemakkelijken.

'Baanbrekende producten'

Yep, Facebook gaat consumentenelektronica maken en verkopen. Het wil niet langer een sociaal netwerk zijn dat alleen op internet bestaat, bevestigen anonieme bronnen tegenover de site Business Insider. Facebook wil zijn vleugels uitslaan naar de fysieke wereld. Doel: Facebookgebruikers nog intensiever met elkaar laten communiceren via speciaal voor dat doel ontwikkelde apparaten, zoals een augmented reality-camera. Hiermee kunnen mensen videobeelden schieten waar een virtuele laag overheen wordt geprojecteerd, zoals bij Pokémon Go.

Facebook heeft via officiële kanalen nog niets naar buiten gebracht over zijn hardwareplannen, maar uit de vacatures die het Silicon Valley-bedrijf heeft openstaan valt op te maken dat het stevig aan het werven is onder ingenieurs en technici. Facebook windt er in zijn vacatureteksten geen doekjes om. Het bedrijf zoekt topexperts die 'baanbrekende producten' kunnen ontwikkelen op het snijvlak van content, software en hardware. En dat op grote schaal. Facebook heeft het over 'schijnbaar onmogelijke' producten in geheel nieuwe categorieën.

De ontwikkeling van consumentenelektronica is geheel nieuw voor Facebook. De enige hardware die het bedrijf nu in zijn pakket heeft, is een virtualrealitybril. Maar die is ontwikkeld door Oculus Rift, dat Facebook in 2014 overnam.Beeld AP

Wilde geruchten

Dit zijn duidelijke signalen dat de hardwareplannen concrete vormen aannemen. De verwachting is dat topman Mark Zuckerberg volgende maand wat sluiers zal oplichten tijdens de jaarlijkse ontwikkelaarsconferentie van Facebook.

Een aantal plannen hebben het geruchtencircuit al bereikt. Zo zou Facebook ook een nieuwe drone op de markt willen brengen, waarmee Facebook-gebruikers camerabeelden kunnen maken om te delen met hun Facebook-vrienden. Het ligt voor de hand dat deze drone naadloos zal samenwerken met de te lanceren 'verhoogde werkelijkheids'-camera's. De Facebook-drone zou ergens in de zomer van 2018 op de markt moeten komen, fluisteren ingewijden.

Een nog wilder gerucht is dat Facebook zou werken aan apparatuur die hersengolven meet, mogelijk om Facebookgebruikers op die manier met elkaar te laten communiceren. Andere producten waaraan Facebook werkt, zouden te maken hebben met medische applicaties. Deze nieuwe onderzoeksafdelingen worden naar verluidt geleid door een neurowetenschapper die aan de wieg stond van een door gedachten aangestuurde kunstarm en een hartspecialist met veel kennis over het vroegtijdig signaleren van medische aandoeningen.

Voor Facebook is de ontwikkeling van hardwareproducten een geheel nieuwe stap. De enige hardware die het nu in zijn pakket heeft, is de virtualrealitybril Oculus Rift. Maar die is ontwikkeld door het gelijknamige bedrijf dat Facebook in 2014 voor 2 miljard dollar overnam.

Strategie met risico, maar dat mag

Gezien het gebrek aan ervaring van Facebook in deze markt, is het geen risicoloze strategie. Maar desondanks wel een logische, meent analist Tim Poulus van Telecompaper. 'Kijk naar de andere bedrijven die samen de 'grote vijf' worden genoemd: Apple, Microsoft, Amazon en Google/Alphabet. Deze zijn allemaal al actief op het gebied van hardware. Bij Apple is dit natuurlijk de kernactiviteit, maar ook de andere zijn steeds actiever op dit vlak.' Google en Amazon hebben bijvoorbeeld een thuisassistent die het gebruik van hun respectieve diensten moet stimuleren. Amazon werkt daarnaast aan een drone die de pakketjes van het bedrijf bij de klant bezorgt.

En wat kunnen apparaten betekenen voor Facebook? 'Hang een camera aan een drone en Facebook heeft weer mooie content voor zijn netwerk.' Een andere belangrijke reden voor Facebook om de hardwaremarkt te betreden is diversificatie, zegt Poulus. 'Facebook is nu bijna geheel afhankelijk van advertenties. Ooit komt er een einde aan de groei aan advertentie-inkomsten, dus het kan bepaald geen kwaad ook op andere terreinen geld proberen te verdienen.' Kansloos is dit niet, denkt Poulus. Facebook weet immers als geen ander wat consumenten beweegt. Bovendien heeft het bedrijf diepe zakken. Het kan zich dus best een mislukt experiment veroorloven.

Teruglezen: Facebook en innovatie

Wereldverbeteraar
Mark Zuckerberg is niet bescheiden in zijn poging de wereld te verbeteren: hij wil de sociale infrastructuur voor een betere wereld ontwerpen.

Chatbots
Communiceren met chatbots, rechtstreeks video's streamen vanaf je drone en nooit meer een wachtwoord invoeren. Dat is de toekomst van Facebook zoals Mark Zuckerberg die schetste tijdens de ontwikkelaarsconferentie F8 in 2016.

The sky is the limit
Wetenschapper Stephen Hawking wil met Mark Zuckerberg een zwerm satellietjes richting Alfa Centauri sturen, een sterrenstelsel dat uit drie sterren bestaat.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden