'Hopelijk is het deze zomer voorbij'

Symbol is als 'koning van de streepjescode' vooral bekend in de Verenigde Staten. Nieuwe markten moeten daar verandering in brengen. Alleen recente boekhoudkundige 'fouten' zitten topman William Nuti nog even dwars...

Iedereen kent de streepjescode, maar wie kent het bedrijf dat 90 procent van alle apparatuur levert dat deze codes leest? 'We zijn het best bewaarde geheim van de IT-sector', grapt William Nuti (39), de topman van Symbol. Zijn bedrijf is een begrip in de Verenigde Staten, maar een groot vraagteken buiten de landsgrenzen.

Toch zitten de 'oogjes' van Symbol overal. Albert Heijn en Kruidvat houden met zijn barcode-scanners hun schappen op orde. Voorheen Van Gend en Loos (nu Deutsche Post) gebruikt de scanners voor zijn pakketdienst. Ook op luchthavens worden ze toegepast om de koffers van vakantievierders op de juiste bestemming te krijgen.

Zelfs veeartsen gebruiken Symbol-technologie: ze halen de scanner langs het oormerk en weten meteen wat voor kwalen de koe achter de rug heeft. De gezondheidszorg voor mensen is een groeimarkt, stelt Nuti: 'Er sterven elk jaar honderdduizend mensen in Amerikaanse ziekenhuizen door fouten met medicijnen. De barcode voorkomt dat patiënten het verkeerde middel of een overdosis van het goede slikken.' In Nederland houden streepjescodes röntgenfoto's bij de juiste patiënt.

Toch is de technologie waarmee Symbol in dik een kwart eeuw groot is geworden niet meer dé grote geldpers van het bedrijf. De helft van de 1,3 miljard dollar jaaropbrengst wordt binnengehaald met de verkoop van handheld computers, die meer doen dan het scannen van streepjescodes. Apparatuur voor draadloze communicatie levert een ander kwart van de omzet op.

Op de markt voor draagbare computers is de concurrentie moordend, erkent Nuti. 'Maar wij boksen niet op tegen Nokia of Compaq. Die leveren vooral pda's voor consumenten en kantoorpersoneel.' Symbol legt zich toe op digitale hulpjes die tegen een stootje kunnen. 'Onze handheld kun je op beton laten vallen of er een diepvriescel mee inlopen.'

De reputatie die Symbol heeft opgebouwd met barcode-scanners en handheld computers wil Nuti gebruiken om de markt voor draadloze communicatie te veroveren. Die markt groeit razendsnel . Symbol hoopt klanten te winnen door zijn kennis van verticale markten. Nuti: 'Wij weten beter hoe een supermarkt in elkaar zit dan veel supermarkten.'

Draadloze communicatie is de voornaamste aanleiding geweest voor Nuti om vorig jaar juli in dienst te treden van Symbol. Het was een overstap die Wall Street deed sidderen: Nuti was jarenlang de gedoodverfde opvolger van John Chambers, de baas van netwerkspecialist Cisco.

Nuti spreekt tegen dat een conflict om de opvolging de reden is geweest voor zijn vertrek bij Cisco, na tien jaar trouwe dienst. 'Ik stond voor de keuze. Doorgaan bij Cisco zou mijn verdere loopbaanpad hebben vastgelegd.' De headhunter die een vervanger zocht voor topman Richard Bravman van Symbol kwam gewoon op het perfecte moment langs.

De wittebroodsweken zijn niet over rozen gegaan. Enkele maanden voor Nuti's aantreden ontpopte Symbol zich als een Enron in het klein. Het bedrijf gaf toe dat de beursautoriteiten in de VS zijn boekhouding onderzochten. Een maand later waarschuwde Symbol dat de resultaten over 2000 en 2001 mogelijk herzien moesten worden. Inmiddels staan de jaarresultaten van de afgelopen vier jaar op wankelen. Drie rekenmeesters hebben het afgelopen jaar het veld moeten ruimen.

Nuti mag niks zeggen over de financiële perikelen, maar Symbol maakte vorige week bekend dat de boekhoudkundige 'fouten' zijn jaarresultaat met 50 miljoen tot 150 miljoen dollar zullen drukken. Nuti: 'Hopelijk hebben we deze zomer alles achter de rug.' Daar denken sommigen anders over.

Een Newyorks advocatenkantoor heeft Symbol in maart aangeklaagd wegens onjuistheden in het prospectus over de inlijving van branchegenoot Telxon drie jaar geleden. De barcode-koning moet nog even bungelen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden