De Onderneming LG Sonic

Hoe de Syrische Nederlander Yousef groot durft te denken met algenzuiveraar LG Sonic

Yousef Yousef van LG Sonic in Zoetermeer. Beeld Katja Poelwijk

De Syrische Nederlander Yousef Yousef laat zich niet gemakkelijk ontmoedigen. Zo kan het dat hij een succesverhaal maakt van LG Sonic dat met ultrasone boeien het drinkwater van algen weet te zuiveren.

Sentimenteel is Yousef Yousef (35) niet, maar toen het applaus van het Europees Parlement op 27 november over hem heen klaterde, sprongen de tranen in zijn ogen. Zojuist had eurocommissaris Carlos Moedas (wetenschap & innovatie) in een toespraak de loftrompet gestoken over de ‘geweldige vernieuwer’ en ‘fascinerende kerel’ achter LG Sonic, de Zoetermeerse bestrijder van blauwalgen, zeeluizen en andere waterplagen.

‘Ik ben erg geroerd door het verhaal van Yousef, omdat het zo uniek is’, zei Moedas. Zo ben je een van de 26 duizend gezichten van het generaal pardon uit 2007, en zo ben je eregast in het Paul-Henri Spaakgebouw in Brussel, als toonbeeld van de ‘European Dream’ – en als toonbeeld van wat een beetje EU-subsidie op een kritiek moment in je carrière vermag, want enige zelf-felicitatie was Moedas niet vreemd.

Tijdens het applaus schoten de gedachten van de Syrische Nederlander naar verloren dierbaren: zijn vader bijvoorbeeld, aan kanker gestorven toen Yousef 2 jaar was. Hij dacht ook terug aan een moment tijdens zijn eerste mbo-stage, als orderpikker in het Hardenbergse magazijn van buizenmaker Wavin. Yousef was nog asielzoeker destijds, enkele jaren nadat de christelijke vluchteling op zijn 13de met zijn zus, broer en moeder vanuit Damascus naar Nederland was gekomen. Zijn Nederlands was gebrekkig, maar toch had hij zijn collega’s vol aplomb verteld dat hij naar de universiteit wilde. Ze lachten hem uit. ‘‘Maar dat is heel moeilijk’, zeiden ze. Zulke grote dromen kon ik in hun ogen helemaal niet waarmaken. Ik ben blij dat ik ze toen niet heb geloofd’, dacht de bachelor fiscaal recht en masterstudent bedrijfskunde toen het applaus klonk.

Vijf dagen voordat het Europees Parlement hem in het zonnetje zal zetten, staat Yousef voor een met rode, gele en blauwe punaises beprikte wereldkaart op kantoor bij LG Sonic. De punaises staan voor de meren en rivieren waar de ultrasone boeien van LG Sonic al ronddobberend het drinkwater van algen zuiveren. ‘Deze wereldkaart moet één groot stekelvarken worden’, zegt Yousef. Het schiet al lekker op, met tienduizend LG Sonic-producten in ruim vijftig landen, en punaises van Auckland in Nieuw-Zeeland tot Antioquia in Colombia. ‘We zijn bezig een vestiging op te zetten in Japan, en binnenkort openen we er een in Scranton, Pennsylvania. We willen er een mooie opening van maken, compleet met Amerikaanse vlaggen.’

Het is hard nodig dat LG Sonic de wereld verovert, want blauwalgen en hun gifstoffen zijn een plaag voor drink- en zwemwater. Ze mogen dan microscopisch klein zijn, deze blauwgroene bacteriën, maar ze kunnen meren veranderen in stinkende massagraven vol ondersteboven drijvende vissenlijkjes. Vier jaar geleden nog kwamen een half miljoen Amerikanen dagenlang zonder drinkwater te zitten toen giftige algenbloei Lake Erie omtoverde tot een reusachtige spinazie-smoothie, maar dan zonder de gezondheidsvoordelen. Er zijn zelfs theorieën dat algen achter zes van de tien Bijbelse plagen zaten. Volgens biologen van het Berlijnse Leibniz-Institut bijvoorbeeld zouden ‘bordeauxrode bloedalgen’ (oscillatoria rubescens) eerst de Nijl bloedrood hebben gekleurd (de eerste plaag), waarna kikkers massaal het door de algen vergiftigde water ontvluchtten en crepeerden (twee), muggen en steekvliegen vrij spel kregen zonder hun groene vijanden (drie en vier) en ziektes verspreidden onder het vee en de Egyptenaren (vijf en zes).       

Over de muzieksmaak van algen is weinig bekend, behalve één ding: ze gruwen van ultrasoon geluid, oftewel frequenties boven 20 kilohertz, voorbij de grenzen van ons gehoor. De op zonne-energie werkende LG Sonic-boeien verspreiden geluidsgolven van 30 tot 200 kilohertz. Dit ultrasone waterconcert creëert een geluidsbarrière, waardoor de algen gevangen raken: ze kunnen niet meer naar de oppervlakte om zonlicht te tanken – nodig voor fotosynthese – of naar de bodem voor fosfaat, hun belangrijkste voedingsbron. Veel beter dan chemicaliën, het gangbare middel tegen algen, zegt Yousef. ‘Die zijn niet alleen slecht voor het milieu, maar breken ook de celwand van algen, waardoor hun gifstoffen in het water terechtkomen.’

Profiel

Bedrijf

LG Sonic

Waar

Zoetermeer

Sinds

2011

Aantal werknemers

18

Jaaromzet

3 miljoen euro

‘Kijk, hier komen alle data van onze boeien binnen’, zegt Yousef, turend naar een wereldkaart op het computerscherm van collega Mussie Ghirmai. Hij zoomt in op drinkwatergebied Barcombe Reservoir in het Zuid-Engelse Sussex. ‘Hier kunnen we niet alleen in realtime de algenconcentratie aflezen’, zegt Yousef, ‘maar ook de zuiverheid van het water, de temperatuur, het zuurstofgehalte, de pH-waarde en de zuurgraad.’

Dankzij satellietbeelden van de Nasa en ESA én LG Sonics slimme algoritmes ziet het bedrijf precies hoe de algenbloei in ’s werelds zoetwatermeren ervoor staat. Ghirmai toont een oud kaartje van een meer nabij de Ivoriaanse hoofdstad Abidjan, van voor de tijd dat er LG Sonic-boeien in dreven. Het noordelijke deel kleurt rood, ten teken dat de algenconcentratie richting 100 procent gaat. En dat terwijl er bij 30 procent al overlast is, zegt Yousef. ‘Een algenconcentratie boven 50 procent is echt een ramp – stank, vissterfte, dode algen, één grote ellende.’

Beeld Katja Poelwijk

Het was een lange weg van Syrië via asielzoekerscentrum De Eik in Slagharen naar het succes van nu. In Slagharen deelde Yousef twee kamertjes met zijn moeder, broer en zus, de laatste twee zijn inmiddels asieladvocaat. Geld was er niet. De zeldzame keren dat ze zichzelf op patat trakteerden, lieten ze de mayonaise achterwege om geld te besparen. Als de kerk en een vluchtelingenstichting niet waren bijgesprongen, had Yousef na de mavo niet verder kunnen studeren.

Nooit had hij kunnen bevroeden dat zijn onbetaalde stage bij een Zoetermeerse visvijverspecialist hem tot globetrottende zakenman zou maken. Toen in 2010 het faillissement dreigde, besloot hij met drie werknemers verder te gaan in een nieuw bedrijf, LG Sonic. Yousef verlegde zijn blik van koikarpervijvers naar drinkwaterreservoirs. Lang zag niemand hem staan, totdat hij dankzij Europese subsidie en wetenschappelijke hulp van de universiteit van Oslo zijn eerste grote klant aan de haak sloeg: American Water, Amerika’s grootste drinkwaterbedrijf.

Yousefs droom is om wereldwijd twintig bedrijven met elk twintig werknemers te runnen – in zijn ogen de ideale grootte. In België bestiert hij Hydro Volta, dat industrieel afvalwater ontzout en ‘biofilm’ bestrijdt, de slijmlaag van micro-organismen die het koelwater van fabrieken teistert. En in Noorwegen experimenteert Yousef met het bestrijden van zeeluizen, de grote kwelduivels van kweekzalm.

‘Dat moeten we in Nederland meer doen’, vindt Yousef: ‘Groot durven denken, de wereld veroveren met duurzame oplossingen. Terug naar de VOC-mentaliteit.’ ‘Maar dan’, haast hij zich erbij te zeggen, ‘zonder de duistere kanten.’ 

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.