'Het enige dat wij doen is de wielen aan de grond houden'

Al sinds 1977 maakt de firma Reiger uit het Gelderse dorp Hengelo eigenzinnige schokbrekers. Ze zijn populair bij voortuigen voor extreme omstandigheden en dat heeft directeur-eigenaar Gerard Seesing al op bijzondere plaatsen gebracht.

Een goede schokdemper zorgt ervoor dat het voertuig geen snelheid of controle verliest bij oneffen terrein. Beeld Raymond Rutting

Het is zaterdagavond in Buenos Aires en de podiumceremonie van Parijs-Dakar is net afgelopen. De race wordt sinds 2009 vanwege veiligheidsoverwegingen in Zuid-Amerika gehouden, zodoende loopt Gerard Seesing (59) hier half januari op straat in de Argentijnse hoofdstad. Zijn bedrijf Reiger Suspension heeft de race door Paraguay, Bolivia en Argentinië technisch ondersteund.

Wanneer Seesing langs een restaurant loopt, tikt iemand van binnen tegen het raam. Het blijkt meervoudig Dakar-winnaar Vladimir Tsjagin, van het dit jaar opnieuw zegevierende truckersteam Kamaz. Hij gebaart Seesing binnen te komen. 'Ik dacht dat er iets niet goed was, dus ik liep het restaurant maar in. Hij gaat staan, houdt een toespraak in het Russisch en ik hoor 'Seesing' en 'Reiger'. Toen hij klaar was, ging iedereen staan om voor mij te applaudisseren. Daar sta je dan met een rood hoofd.'

Reiger Suspension is hofleverancier van de Dakar-rally. Zijn kenmerkende paarse schokdempers zaten in de eerste negen trucks uit het vrachtwagenklassement, in zes van de tien beste auto's, vier van de tien eerste quads en in de volledige topvijf van utv's (kleine vierwielaangedreven offroadvoertuigen).

Geen slecht resultaat voor de uit de hand gelopen hobby van een boerenzoon. Seesings vader had een boerderijtje met drie koetjes in het Gelderse paardendorp Hengelo. Onderweg naar een voetbalwedstrijd fietste Seesing eens langs een motorcrosswedstrijd. Hij bleef zo gebiologeerd staan kijken dat hij de eerste helft van het voetbal miste. Hij wilde ook racen.

Bedrijf: Reiger Suspension
Uit: Hengelo (Gld)
Sinds 1977
Aantal werknemers: 55
Jaaromzet: 10 miljoen euro

Reint en Gerard, Rei en Ger: Reiger.

Reint en Gerard

Dus kocht Seesing een goedkope crossmotor en probeerde hem uit, maar hij was ontevreden over de schokdempers. Nieuwe dempers bleken driehonderd gulden te kosten. Die had hij niet, dus ging hij ze zelf maken. Zijn vader reageerde cynisch - of kleine Gerard soms dacht dat hij schokdempers beter kon afstellen dan beroepsmensen - maar in de volgende race reed Seesing wel aan kop.

'Jongens en meiden uit ons dorp stonden mij ineens midden op de baan aan te moedigen', vertelt Seesing. 'Iedereen wilde weten wie ik was.' Een knieblessure beëindigde zijn racecarrière voortijdig, maar Seesings reputatie was gevestigd.

Alleen de afdichting van de schokdempers kreeg hij niet goed. Een andere jongen in het dorp, Reint Beunk, lukte dat wel, maar die had weer een probleem waar Seesing hem mee kon helpen. Het leidde tot een vruchtbare samenwerking. 'Een buurvrouw uit het dorp kwam naar ons toe met een bord waarop Reiger Shocks stond', herinnert Seesing zich. 'Reint en Gerard, Rei en Ger', legde ze uit. In 1977 begonnen ze een bedrijf onder de naam Reiger. In de eerste jaren werkten ze vooral 's avonds en op zaterdag, maar in 1989 ging Seesing voltijds met schokdempers aan de slag. Datzelfde jaar stapte Beunk uit het bedrijf.

Directeur-eigenaar Gerard Seesing van Reiger Suspension. Beeld Raymond Rutting

In 1996 betrok het bedrijf een groot pand aan de rand van het dorp. Daar zit het nu nog. In vier rijen kubusvormige werkplekken maken de werknemers gepersonaliseerde schokdempers, met de hand afgesteld naar de wensen van de opdrachtgever. Twee reservewielen in plaats van drie? Dat betekent een andere afstelling. Specialisatie is volgens Seesing een belangrijk onderdeel van Reigers succes. Het bedrijf realiseerde sinds het begin elk jaar circa 10 procent omzetgroei.

De enige categorie van de Dakar-rally waarin het bedrijf geen rol van belang speelt, is die van de motoren. Nogal ironisch, gezien Reigers ontstaansgeschiedenis. Die lacune is volgens Seesing te verklaren doordat motoren speciaal worden gemaakt voor offroadracen, terwijl de andere rallyvoertuigen moeten worden omgebouwd. 'De motorsponsoren willen dat de winnende motor kant-en-klaar te koop is, zonder dat de coureur een extra schokdemper hoeft aan te schaffen.'

Niet stuiteren

Seesing vergelijkt de werking van een schokdemper met een bal die tegen een muur wordt gegooid: een lege bal zal met een droge klap de muur raken en op grond vallen, een volle bal zal hard terugkaatsen. Een schokdemper moet er met behulp van olie, kleppen en een zuiger voor zorgen dat de auto niet te hard neerkomt en niet te hard opveert. Reiger richt zich geheel op de racesport, waar het correct opvangen van die klappen nog moeilijker is. Een raceauto moet kort na elkaar meerdere gaten in de weg kunnen trotseren zonder dat de auto snelheid of controle verliest. 'Het enige wat wij doen is de wielen aan de grond houden', zegt Seesing, 'want een auto die over de weg stuitert, ziet er spectaculair uit, maar rijdt slecht.'

Het fabrieksteam van Ford noemt hem 'Dr. Shock', maar Seesing verhaalt nuchter over Reigers succes. Zijn vrouw Anja, met wie hij sinds 1977 is, moet hem helpen de juiste data te herinneren.

Een datum die hij niet snel zal vergeten is die keer dat hij naar Dubai moest, daags na de terreuraanslagen van 11 september 2001. Sjeik Mohammed bin Sulayem, de bekende coureur die jarenlang van Reigers diensten gebruik maakte, zou zijn laatste wedstrijd rijden en wilde dat Seesing hem hielp. 'We hadden getest, het voelde goed en ik wilde de auto van een afstandje bekijken. Dus ik ga naar de trainingsauto en een meisje vraagt of ze mee kan rijden. Blijkt ze een dochter van Osama bin Laden te zijn. Ze hadden haar uit Washington opgehaald, maar wilde niet in Dubai blijven. Ze vroeg of ik haar niet mee kon nemen naar Nederland, maar ik zei: 'Met de achternaam Bin Laden krijg ik jou de grens niet over'.

De Vector

De laatste zes jaar werkt Reiger aan iets nieuws. Het bedrijf levert schokdempers voor een legerauto, de Vector. Die is in opdracht van het ministerie van Defensie ontwikkeld door een klein bedrijfje uit Tiel met een rally-achtergrond. Deze zware pantserauto moet door onherbergzaam terrein kunnen rijden met behoud van snelheid en controle, dus gebruikt Reiger technieken uit de racesport voor deze auto. Seesing: 'Als je bijvoorbeeld een lekke band hebt tijdens een noodsituatie wil je die zo snel mogelijk wisselen. Dus maakten wij een hydraulisch systeem waarmee de auto zichzelf kan opkrikken met de olie van het stuursysteem. Stuurbekrachtiging is op dat moment toch niet nodig.' Dit jaar moeten er vijftig Vectors gemaakt worden. Seesing denkt dat de productie in april of mei kan beginnen.

Dat zou mooi samenvallen met het 40-jarig bestaan van Reiger op 1 april. Seesing wil de verjaardag groots vieren maar weet nog niet precies hoe. Juist door de Dakar-rally is hij daar nog niet aan toegekomen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden