Groeiparel Ahold moet efficiënter worden

Het Amerikaanse US Foodservice doet sinds de boekhoudfraude alles om weer geloofwaardig te worden. Het management wil vooral de waarde verhogen....

Dat de cursus slechts een uurtje in beslag nam, werd in alle haast echter niet breeduit vermeld. US Foodservice wil zó graag weer een gewoon bedrijf zijn, dat geen enkele open deur wordt geschuwd. 'Ethiek dient een normaal onderdeel te zijn van de bedrijfsvoering', zegt vice-president Bob Aiken. En nog één: 'Een van onze belangrijkste principes is dat we het spel volgens de regels moeten spelen.'

Ruim 250 duizend Amerikaanse restaurants, hotels, ziekenhuizen, scholen en overheidsinstanties bestellen hun soep, biefstuk en salades bij US Foodservice. Maar niet alleen dat: ook de tafellakens, het servies en desnoods de complete inrichting van de keukens kunnen aan de Ahold-dochter worden overgelaten.

Er staan zesduizend vrachtwagens klaar, die vanuit 82 distributiecentra de gehele VS bedienen. Jaaromzet: een slordige 18 miljard dollar, bijna eenderde van Aholds totale omzet.

Bij het grote publiek is US Foodservice echter onbekend. Hooguit zal het een vage link leggen met een omvangrijke fraude. Die associatie is correct: op 24 februari 2003 viel Ahold met donderend geraas van zijn voetstuk nadat het een boekhoudfraude bij deze dochter meldde.

Niet alleen justitie heeft het bedrijf intussen doorgelicht. Ook het nieuwe management - aangetrokken van buiten - heeft op een rijtje gezet hoe het zo ver heeft kunnen komen. 'De fraude was slechts een symptoom van een groter probleem, namelijk de gebrekkige integratie na een reeks grote overnames', zegt Larry Benjamin, die sinds een jaar leiding geeft aan US Foodservice.

Sinds Ahold het bedrijf in het jaar 2000 kocht, is US Foodservice door overnames bijna verviervoudigd in omvang - het werd de onbedreigde nummer twee in de Verenigde Staten.

De organisatie hield daarmee echter geen gelijke tred. 'De financiële afdeling leek op die van een klein bedrijf', zegt de huidige financieel directeur Bob Fishbune. 'De interne controle was slecht', vult topman Benjamin aan. De fraude is volgens hem het werk geweest van een 'handvol mensen op topniveau' - de gewone werknemers treft geen blaam.

Benjamin heeft het intussen drukker met andere zaken. De winstgevendheid van US Foodservice is belabberd, en dat was ook al het geval voordat de fraude aan het licht kwam. Tal van projecten moeten het bedrijf nu efficiënter maken. Zo wordt de jungle aan IT-platforms teruggebracht tot een handvol systemen.

Vrachtwagens worden uitgerust met gps-ontvangers, zodat chauffeurs slimmere routes kunnen kiezen om tijd en brandstof te sparen. En de achtduizend mensen die in de pakhuizen bestellingen verzamelen wordt via een hoofdtelefoon door een stemgestuurde computer verteld wat ze in hun kar moeten laden. Ook nauwere samenwerking met Ahold moet de kosten verder drukken. Zo worden verpakkingen, telefoons en auto's voortaan samen met het moederbedrijf ingekocht.

Veel analisten gaan ervan uit dat Ahold zijn dochter in 2006 wil verkopen. Het bedrijf moet dan weer gezond zijn. Dat Ahold US Foodservice lijkt op te poetsen voor een verkoop, blijkt ook uit het bonusplan voor het management: de hoogte daarvan hangt af van de waarde die ze US Foodservice weten te geven.

Toch gaan er steeds meer stemmen op voor het behoud van de groothandel. Het bedrijf opereert in een groeimarkt, iets wat nauwelijks gezegd kan worden van de supermarktbusiness, waarin de rest van Ahold actief is. Ahold-topman Moberg geeft zijn probleemdochter nog wat tijd om zich te bewijzen: eind volgend jaar valt de beslissing.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden