Gered door luie en bange consument

'W e streven naar een positieve aanpak van de zorgen die de Europeanen hebben.' Mild was de reactie deze week van Microsoft op de aankondiging van de Europese Commissie dat zij korte metten gaat maken met het voortdurende misbruik van de marktmacht door het Amerikaanse softwarebedrijf....

Nieuw bewijsmateriaal zou er volgens Brussel op wijzen dat Microsoft het zijn concurrenten nog steeds onmogelijk maakt om producten te ontwikkelen die goed kunnen omspringen met zijn Windows, de software die 90 procent van alle computers wereldwijd draaiende houdt. Dat hindert concurrentie, smoort innovatie en beperkt uiteindelijk de keuze van de consument, vindt de commissie.

Europa's toorn richt zich op twee elementen. Microsoft heeft onder de motorkap van Windows slimmigheidjes verborgen die de servers (netwerkcomputers) van andere producenten laten struikelen. En het bedrijf zit de makers van afspeelsoftware voor muziek en filmbeelden dwars doordat het zijn eigen Media Player standaard in de Windows-software inbouwt.

De eurocommissaris voor Mededinging, Mario Monti, is niet op eigen houtje tot dit oordeel gekomen. Zijn staf heeft ruim 150 bedrijven gepeild met de vraag of de marktdominantie van Microsoft hen parten heeft gespeeld bij de ontwikkeling van producten of strategieën. Reken maar van yes, luidde het antwoord. Wat voor zin heeft het producten of diensten aan te bieden die het alomaanwezige Windows niet lust?

De remedie die Monti heeft bedacht, liegt er nóg minder om. Hij wil het bedrijf een forse boete opleggen. Maar vooral verlangt de commissaris dat Microsoft concurrenten een kijkje in de keuken biedt, om hun producten beter met Windows te laten 'praten'. En de Amerikanen moeten of een Windows-versie uitbrengen zónder Media Player, of een mét de software van derde partijen als Apple en Real Networks.

Redmond-watchers zullen bevangen worden door een sterk gevoel van déjà vu. Ongeveer dezelfde maatregelen had justitie in de VS in petto voordat Microsoft vorig jaar met de schrik vrijkwam uit een slepende antitrust-zaak met de Amerikaanse overheid.

Microsoft is altijd mordicus geweest tegen beperking van het recht om zijn producten te innoveren. Terecht zal het bedrijf vragen of het bij de 'ontbundeling' van Media Player blijft. Tenslotte zijn er ook volop alternatieven voor Internet Explorer (webbrowser), Microsoft Messenger (chatbox), Outlook Express (e-mail), Movie Maker (videobewerking) - om maar eens handvol innovaties in de jongste versie van Windows te noemen. En er staan nog heel wat verbeteringen op stapel. Vorige maand nam Microsoft een klein Roemeens bedrijf over dat zich specialiseert in software voor de bestrijding van computervirussen - óók een miljardenmarkt.

De kans is groot dat Microsoft en Monti er niet in slagen de strijdbijl te begraven. Voor het softwarebedrijf ligt dan de weg open naar het Europese Hof. De commissie zal dan met doorslaggevend bewijs moeten komen dat consumenten de software van Microsoft gebruiken omdat die het beste is, of omdat ze bang zijn dat het spul van anderen minder goed opschiet met Windows - dat op elke pc staat die ze in huis halen. Wie weet is de Europese consument ook wel liever lui dan moe.

Het Europese Hof is om nóg een reden een aantrekkelijke optie voor de Amerikanen. Juristen schatten dat de beroepsrechter zeker een jaar of vijf nodig zal hebben om een oordeel te vellen. In die tijd kan Microsoft heel wat innovatieve verbeteringen in Windows introduceren om zijn greep op de markt verder te versterken. Laughing all the way to the bank, zoals het Engelse gezegde luidt.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.