De onderneming Snowworld

Een complete wintersportvakantie, daarvoor hoef je je eigen land niet uit

Snowworld is zijn portfolio aan activiteiten aan het uitbreiden. Niet alleen een dagje op de lange latten, maar een complete wintersportvakantie in eigen land. Bonus: op kunstsneeuwbanen kun je altijd terecht.

Ceo Wim Hubrechtsen van Snowworld. Beeld Raymond Rutting / de Volkskrant

De temperatuur daalt naar min 5 graden Celsius, als directeur Wim Hubrechtsen in het restaurant een deur opent naar de skibaan. Een groep kinderen daalt op ski’s de kunstsneeuwbaan af van Snowworld in Zoetermeer. Vanuit het verwarmde restaurant bekijken moeders kun verrichtingen. Het is het heden en de toekomst van het bedrijf, zegt de ceo. Het indoorskiën en snowboarden blijft de kern van de onderneming. Maar rond de afdalingen kan veel meer worden gedaan.

Snowworld werd opgericht in 1996, door de Nederlandse sportondernemer Koos Hendriks. In 2013 bracht hij zijn onderneming met de banen in Zoetermeer en Landgraaf naar de Amsterdamse effectenbeurs. Vier jaar later verkocht hij een meerderheid van de aandelen aan de Belgische miljardair Marc Coucke. Die stookte het vuurtje meteen op.

Onlangs werden de locaties in Amsterdam, Rucphen en Terneuzen toegevoegd aan de groep. Ook werd een belang genomen in een skipark in het Duitse Neuss. Een plan voor een skibaan in Milaan is vergevorderd. En er wordt gekeken naar de mogelijkheden om ook elders skibanen te bouwen of te kopen. De ambitie is om het grootste indoorskibedrijf van Europa te worden.

De opwarming van het klimaat is een vijand van de wintersport, maar een stille bondgenoot van Snowworld. Hubrechtsen: ‘Het skiën in de bergen, waar het uiteindelijk om gaat, wordt almaar moeilijker. Bijna elk jaar is er minder sneeuw en ook minder lang sneeuw. Wintersport in de bergen wordt daardoor steeds duurder. Daardoor zijn we een steeds beter alternatief voor een reis naar de skigebieden. Indoorskiën is niet alleen meer een voorbereiding op skiën in de bergen. Het wordt steeds meer een echt alternatief.’

Bedrijf: Snowworld

Waar: Op vijf plekken in Nederland

Sinds: 1996

Aantal werknemers: 350 plus 700 losse krachten

Jaaromzet: 26 miljoen euro (voor uitbreiding)

Precies daarin zit volgens de directie een tweede groeimogelijkheid voor de activiteiten van Snowworld. De bestaande locaties kunnen nog flink worden uitgebreid. Niet per se met nieuwe of langere banen, zegt directeur Hubrechtsen. Zoetermeer bijvoorbeeld heeft nu vier banen, van een kleuterbaantje tot een steilere 300-meterbaan. Bedrijfsmatig gezien is dat nu al het goede aanbod voor een indoorskibedrijf, vindt hij. ‘En mensen willen ook niet te lang in een stoeltjeslift zitten of staan in een sleeplift.’

De extra groei moet komen door het uitbreiden van de activiteiten en verblijfsmogelijkheden ter plaatse, zodat Snowworld meer wordt dan alleen even skiën. Enkele vestigingen hebben al klimmuren en ijskartbanen. Er is sprake van plannen voor een indoorsurfbad, waar op kunstmatige golven kan worden gesurft. Het aantal hotels kan flink worden uitgebreid. Nu heeft in Nederland alleen het park in Landgraaf nog de mogelijkheid tot overnachting. Voeg daar meer horeca en winkels aan toe en Snowworld kan uitgroeien tot een soort winter-Disneyland.

De skiverhuur in Zoetermeer. Beeld Raymond Rutting / de Volkskrant

Niet gek dus dat de 48-jarige Belg Hubrechtsen ruim een jaar geleden werd aangetrokken vanwege zijn ervaring in de entertainmentindustrie. Hij werkte onder meer bij het Belgische Studio 100, het amusementsbedrijf dat bekend is van de televisieseries Samson & Gert en Kabouter Plop, het meidengroepformat K3 en de pretparken van Plopsaland. Hij spreekt in termen als ‘leisure-bedrijf’ en ‘maximale customer experience’. De Snowworld-vestigingen moeten zich ontwikkelen tot ‘resorts’, waar je een weekend of week kunt doorbrengen voor een wintersportvakantie in eigen land.

De gehoopte extra inkomsten zouden kunnen bijdragen aan verdere expansie van Snowworld in Europa, net als mogelijk extra leningen of uitgifte van extra aandelen. En dan is er nog een voordeel: hoe meer parken, hoe meer schaalvoordeel. Dat geldt voor technische kennis, maar ook voor inkoop. Hubrechtsen: ‘We zijn nu al veel aantrekkelijker voor commerciële partners dan een jaar geleden.’

De grootaandeelhouder van Snowworld is de flamboyante Belg Coucke (54), een beroemdheid in eigen land. Hij bouwde een bedrijf op in farmaceutische middelen en verzorgingsproducten, dat hij in 2014 verkocht aan een Amerikaans bedrijf voor 3,6 miljard euro. Sindsdien is hij investeerder in tal van bedrijven, van de bouw en diergeneesmiddelen tot biotech en waterzuivering. Met Omega Pharma was hij al een belangrijke sponsor in het professionele wielrennen. Bekender werd hij nog door het televisieprogramma De Bedenkers, waarin jonge ondernemers geld proberen los te peuteren bij gelouterde geldschieters.

Dat de Belgische media hem nu vaak op de korrel nemen, ligt voor een groot deel aan zijn avonturen in het betaald voetbal. Hij is eigenaar van het roemrijke RSC Anderlecht, waar ooit Nederlandse spelers als Jan Mulder, Rob Rensenbrink en Arie Haan speelden. ‘Het Ajax van België’ miste vorig seizoen Europees voetbal en staat nu slechts elfde in de competitie. Dat betekent oproer onder supporters en spandoeken als ‘Coucke buiten’.

Ook loopt er een rechtszaak van de koper van Omega Pharma tegen hem. De Amerikanen eisen een schadevergoeding van 1,9 miljard euro. Coucke zou de cijfers van zijn bedrijf iets te mooi hebben voorgesteld, wat de ondernemer stellig ontkent. Slaagt de claim, dan zal Coucke een groot deel van zijn fortuin verspelen.

Voorlopig investeert Coucke vrolijk verder. De opbouw van Snowworld past in zijn bedrijven in de vrijetijdssector. Coucke is (mede-)eigenaar van de winstgevende dierentuin Pairi Daiza in Brugelette, op een uur rijden van Brussel. Ook deze zoo heeft panda’s in een leenconstructie van de Chinese staat, net als Ouwehands Dierenpark van de Nederlandse investeerder Marcel Boekhoorn. Net als in Snowworld wordt ook in Pairi Daiza gekeken naar de mogelijkheid om hotelovernachtingen te gaan aanbieden.

In het schilderachtige Durbuy in de Ardennen kocht Coucke al tal van bedrijven op, een investering van tientallen miljoenen. De aankopen lopen uiteen van een avonturenpark, twee golfclubs, een camping en hotels en restaurants. Hij wil van het stadje een prestigieuze toeristische bestemming maken. Het dagblad De Tijd signaleerde er onlangs al een toename van het aantal gasten met een Porsche of Ferrari in ‘het Knokke van de Ardennen’,  onder verwijzing naar de exclusieve Belgische badplaats.

In België zal later ook worden gekeken naar ander heuvelachtig landschap. De eerste Snowworld-vestiging moet daar nog worden geopend, liefst op een natuurlijke helling of een locatie waar de mens een helling heeft gecreëerd. ‘Wij zijn de koningen van de afvalbergen’, zegt Hubrechtsen. ‘In Landgraaf, Amsterdam en Neuss zitten we op locaties waar al een glooiing tot stand is gekomen. Dat helpt ons om de helling te creëren die we nodig hebben voor een afdaling. Zo is het ook begonnen in Zoetermeer, al hebben we voor de langste afdaling de helling zelf nog een handje geholpen.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden