Dreun voor Samsung in 'proces van de eeuw': topman krijgt vijf jaar cel voor omkoping

Samsung-topman Lee Jae-yong is door een Zuid-Koreaanse rechter veroordeeld tot vijf jaar cel voor omkoping, verduistering en meineed. Het is een van de grootste straffen voor een Zuid-Koreaanse topman ooit en een flinke dreun voor het elektronicaconcern.

Lee Jae-yong buiten de rechtbank van Seoel in januari. Beeld getty

Volgens de rechter is bewezen dat Samsung miljoenen doneerde aan ex-president Park Geun-hye en haar vertrouwelinge Choi Soon-sil om een omstreden fusie van twee dochterondernemingen mogelijk te maken.

Samsung maakte ruim 30 miljoen euro over aan twee vage stichtingen die onder beheer stonden van Choi. Ook sponsorde het bedrijf de dochter van Choi, die actief was in de paardensport. Bij laatsgenoemde deal was Lee persoonlijk betrokken, concludeerde de rechter. Lee maakte via zijn advocaten bekend in beroep te gaan tegen de uitspraak.

De 49-jarige Lee is vicepresident van Samsung Electronics, het vlaggenschip van het concern en 's werelds grootste producent van telefoons en chips. Lee leidt het bedrijf sinds zijn vader - die in naam nog president is - in 2014 een zware hartaanval kreeg. De grootvader van Lee is de oprichter van het bedrijf.

Hoewel de Lees op het oog geen grootaandeelhouder zijn, controleert de familie het bedrijf via een complex web van aandelen in de verschillende dochtermaatschappijen. Met de omstreden fusie uit 2014, tussen Samsung C&T en Cheil Industries, wist Lee zijn macht in het bedrijf te vergroten.

Lee, die ook wel de naam Jay Y. Lee hanteert, hield de afgelopen maanden vol onschuldig te zijn. Volgens hem werd de fusie uitgevoerd door de strategiedivisie waar hij niet bij betrokken was. 'Ik had er geen weet van. 95 procent van mijn werk draait om de elektronica-afdeling.' De aanklager had twaalf jaar geëist. Tegen het hoofd van de inmiddels opgedoekte strategiedivisie en twee andere Samsungbestuurders zijn ook lange celstraffen geëist.

President Park werd eind vorig jaar wegens hetzelfde corruptieschandaal afgezet. Zij hoort in oktober of ze de gevangenis in moet.

Gratie

De opvallend hoge straf is een breuk met de traditie in Zuid-Korea waar corrupte bestuurders van de machtige familiebedrijven vaak de hand boven het hoofd werd gehouden. Voorheen kregen topmannen milde, voorwaardelijke straffen. Vaak verleende de president hun nadien gratie.

Zo verging het Lee's vader in 2008, nadat hij door onthullingen van een klokkenluider over geheime bankrekeningen en donaties aan politici in problemen was gekomen. Lee Kun-hee kreeg een voorwaardelijke celstraf, de aanklacht voor corruptie werd verworpen en een jaar na het vonnis werd hem gratie verleend. Lee II werd simpelweg onmisbaar geacht. De nieuwe president Moon Jae-in wil met deze traditie breken en de macht van de chaebols doorbreken.

Samsung

De afgelopen maanden werd 'het proces van de eeuw' door veel Zuid-Koreanen op de voet gevolgd. Samsung is het grootste bedrijf van het land, goed voor een vijfde van de export. De veroordeling van haar topman is een nieuwe knauw voor het bedrijf, dat vorig jaar al voor schut stond door het debacle met de Galaxy Note 7. Dat toestel kon door een fout met de batterij vlam vatten en moest uit de handel worden genomen.

Toch denken veel experts dat Samsung prima zonder zijn topman uit de voeten kan. Terwijl Lee de afgelopen zes maanden in zijn cel zat, schreef Samsung de ene recordwinst na de andere in de boeken - vooral dankzij de handel in chips en halfgeleiders.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden