Digitale nomaden: overal werken als er maar wifi is

De moderne freelancer is een nomade. Als je alleen een telefoon en een internetverbinding nodig hebt, kun je net zo goed kantoor houden op Bali. Klinkt wel erg mooi.

null Beeld Claudie de Cleen
Beeld Claudie de Cleen

Op LinkedIn noemt Caroline Koppers zichzelf een fulltime reiziger en een creatieve mastermind. De marketeer en haar vriend hebben al tweeënhalf jaar geen vaste woon- of verblijfplaats. Zij maken deel uit van een groeiende groep 'digitale nomaden' die overal kunnen werken als ze maar wifi hebben.

Hoeveel het er wereldwijd zijn, is moeilijk te schatten. Maar het zijn er zo veel dat er een ware industrie is ontstaan rond deze freedom business, zoals trainingen voor starters, co-working spaces, websites en Facebookgroepen. Behalve veel Canadezen en Duitsers ontmoet Koppers (29) regelmatig jonge Nederlanders met hun kantoor in hun rugzak.

'In Thailand begon mijn avontuur. Daar legde ik de eerste bouwstenen voor mijn locatie-onafhankelijke bedrijf', mailt ze vanuit Australië. Een atypische standplaats voor digitale nomaden, want de meesten zoeken juist bestemmingen waar ze met een laag salaris al vorstelijk kunnen leven. 'In Azië was het inderdaad een stuk goedkoper, maar mijn bedrijf loopt goed', schrijft Koppers.

Een dag eerder zou ze zich via Skype melden, maar bleef het stil. Een etmaal later mailt ze dat ze uren heeft vastgestaan in de bossen. Een vrachtwagen was omgevallen en in brand gevlogen. 'Geen ontvangst, telefoon leeg en maar wachten. Ik hoop dat ik nog op tijd ben.'

Dat kan je zomaar gebeuren als ondernemer on the road: calamiteiten onderweg, geen wifi en een lege accu. Je werkt soms vanuit een ligstoel aan het zwembad - jaloersmakend, al die idyllische foto's en filmpjes. Maar soms moet je een deadline halen terwijl je net vastzit in het verkeer of er is in de wijde omgeving geen stopcontact te vinden.

Hotspots voor digitale nomaden

1. Taghazout, Marokko
2. Ubud, Bali
3. Chiang Mai, Thailand
4. Lissabon, Portugal
5. Medellín, Colombia

Bron: website The Cusp, Sonia Taylor, januari 2016

'Het stoorde mij dat ik mijn leven zonder glazen bol eigenlijk kon voorspellen als ik niets zou veranderen', schrijft Caroline Koppers. Ze koos voor een avontuurlijk leven, 'maar wel een waar werken een belangrijk onderdeel van is'. Vanuit China, Zuid-Amerika, Oostenrijk en de VS helpt ze restaurants, online supermarkten en andere Nederlandse ondernemingen aan een up-to-date site en huisstijl.

Emiel van Dongen (31) is nog maar net begonnen als fulltime reiziger. Met zijn vriendin woont en werkt de tekstschrijver, journalist en SEO-specialist sinds begin januari in de Colombiaanse stad Medellín. Ze willen minstens een jaar wegblijven en ook vanuit Nicaragua, Rwanda en Thailand verslag doen op hun blog Grensoverschrijvend.

Van Dongen skypet op fluistertoon vanuit de universiteit; het internetcafé waar hij voor 45 euro per maand kan werken, is een dag dicht. 'We leven hier als God in Colombia', zegt hij enthousiast. 'Het appartement dat wij huren, kost bijvoorbeeld maar 170 euro per maand. Daar is het heerlijk werken op het balkon, met uitzicht op de bergen.' Als freelancer werkt hij voor Nederlandse tarieven, maar hij geeft uit in pesos. 'Ik verdien gemiddeld, maar qua salaris hoor ik hier bij de bovenklasse.'

Een goede voorbereiding en een groot netwerk zijn onontbeerlijk, weet Emiel van Dongen al. Hij is blij met een aantal vaste opdrachtgevers. Sommigen weten niet eens dat hij in een andere tijdzone leeft. 'Zodra ik wakker word, check ik mijn mail. Ik stuur mijn stukken ook weleens als het in Nederland al laat is, maar dat is niet gek voor een freelancer.' Van Dongen schrijft onder meer voor een doe-het-zelf-zaak en het Advocatenblad.

Met een goede voorbereiding bedoelt hij ook de administratieve rompslomp die erbij komt kijken als de wereld je werkplek wordt. Via skype stuurt hij een lijst met alles wat hij van tevoren moest regelen, van de ziektekostenverzekering en uitschrijving bij de gemeente tot afspraken met de Belastingdienst. 'Hoeveel mails en telefoontjes we daar al niet aan hebben besteed. Wij willen keurig btw afdragen, maar de wetgeving is nog niet op ons ingesteld; we zijn geen toerist, maar ook geen expat. Al dat geregel drijft soms tot wanhoop.'

The Future of Work or too good to be true? is de titel van een artikel op de site van het Amerikaanse zakenblad Forbes. Harvard-docent Beth Altringer doet daarin eind december 2015 vrij ontnuchterend verslag van haar studie naar thuiswerkers op reis. Een jaar heeft ze betrokkenen geïnterviewd, onder meer in de populaire hotspot Ubud op Bali. Ze trof vooral dertigers aan die werkten als online salesmanager, life-coach, tekstschrijver, webdesigner of financieel specialist.

Ook eenzaam

Altringer hoorde lofzangen, maar ook frustraties: bij een aantal begint het te knagen dat ze zich minder uitgedaagd voelen in hun werk dan thuis. Ze missen feedback van hun leidinggevenden of collega's en administratieve ondersteuning. Het reizen en het regelen van hun onderkomen zien ze steeds meer als tijdverlies.

Van betrouwbaar internet, een rustige werkplek en goede faciliteiten blijken ze afhankelijker dan gehoopt. En afgezien van een paar grootverdieners leeft de meerderheid gemiddeld van amper 900 euro per maand, becijferde Altringer. 'De meeste nomaden komen weer thuis als de opwinding over het reizen is weggezakt.'

'Ik vind mijn nieuwe leven enorm uitdagend en aantrekkelijk', reageert Emiel van Dongen vanuit Colombia. 'En ik ben nog te kort weg om mijn familie, de file en de pindakaas te missen. Maar ik zie wel dat dit bestaan leeftijdgebonden is. Ik heb nog geen digitale nomade boven de 38 gezien.' Caroline Koppers mailt uit Melbourne dat ze nog niet terugkomt, maar dat haar reisschema wel verandert. 'Eerst bleef ik drie weken op dezelfde plek, nu een jaar. Je zoekt toch altijd je stekkie.'

Ontvang elke dag de Volkskrant Avond Nieuwsbrief in uw mailbox, met het nieuws van vandaag, tv-tips voor vanavond, en alvast zes artikelen uit de krant van morgen. Schrijf u hier in.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden