De Hollandse ‘gorilla’ van Barclays

Hij geldt als keihard. Bij ABN Amro zullen ze moeten wennen aan deze topbankier.

Londen ‘Bloedbad onder bankiers’, schreeuwt de krant The Evening Standard, die wordt verkocht op het centrale plein van Canary Wharf, het nieuwe financiële hart van Londen. Van de honderden mensen in pakken die zich in de schaduw van de wolkenkrabbers richting metro haasten, graaien velen een exemplaar mee.

De krant doelt op plannen van het Amerikaanse Citigroup, ’s werelds grootste financiële conglomeraat, om honderden mensen te ontslaan in Londen. Het zou gaan om inkomens tussen 150 duizend en 1,5 miljoen euro, wat hier ruwweg geldt als middenlaag. De banen verdwijnen onder meer naar India.

Even verderop staat het hoofdkwartier van Barclays , de Britse bank die dicht bij een overname van ABN Amro lijkt. In de toren werken 6.500 mensen. Pikant genoeg is het een Nederlander die er sinds vorig jaar een hoofdrol vervult: Frits Seegers (48).

De bankier, die ondanks zijn grijze haar nog steeds jongensachtig oogt, dankt zijn positie aan een lange carrière bij Citigroup, waar hij topfuncties bekleedde in de VS, Japan en Singapore.

Zijn faam in de financiële wereld is groot – alleen al voor het zetten van zijn handtekening bij Barclays ontving hij vijf miljoen euro.

In Nederland is hij onbekend. Dat kan veranderen: Seegers wordt na een deal met ABN Amro wellicht baas van de retailtak bij de fusiebank. Bij Barclays leidt hij de activiteiten voor consumenten en bedrijven, een divisie waar wereldwijd 108 duizend mensen werken – ongeveer even veel als bij heel ABN Amro.

Net als bij Citigroup wordt onder het personeel van ABN en Barclays druk gespeculeerd. Bij een fusie kunnen veel banen sneuvelen, is de vrees. De reputatie van Seegers helpt niet mee. Hij geldt als keihard en heeft een maniakale werklust. In de Britse pers wordt hij omschreven als de ‘gorilla in de bestuurskamer’ van Barclays .

‘Wacht even’, zegt Seegers in de met hout beklede Cheapside Room op de 31ste etage. Het is de 17de-eeuwse kamer van de oprichter, die Barclays , inclusief haard, in 2005 liet overplaatsen vanuit het oude hoofdkantoor. ‘Ik moet oppassen dat mijn imago zich niet tegen me keert. Met ‘gorilla’ bedoelen ze zwaargewicht. En voor de rest ben ik alleen maar duidelijk tegen mensen.’

Over ABN mag Seegers niet praten, maar zeker is dat het wennen wordt voor de Nederlandse bank. Topman Groenink vertelde ooit in de Volkskrant dat hij, nadat hij zijn kinderen heeft helpen aankleden, tegen 9 uur op kantoor is. Want naast de bank is zijn privéleven hem dierbaar.

Maar zelfs in Londen, waar genadeloos hard wordt gewerkt in de financiële wereld, is Frederik Ferdinand Seegers een uitzondering. Hij staat elke ochtend rond 5 uur op in zijn huis aan Hyde Park. Dan is hij als het meezit een uurtje later op kantoor. ‘Ik ben niet de eerste hoor’, zegt hij droogjes; een van zijn collega’s begint al om 5 uur. ‘Maar tegen 9 uur ’s avonds stop ik ermee.’

Met zijn hardheid valt het best mee, vindt hij. ‘Ik vermoord iemand niet als hij zijn doelen niet haalt. Maar het klopt dat ik eis dat de cijfers elke maand beter zijn. Anders moet ik steeds al die excuses onthouden’, zegt hij met een grijns. ‘Soms is actie nodig, je vervangt weleens mensen. Maar in mijn hele carrière is nog nooit een manager uit zichzelf bij me weggelopen. Sterker nog, ik ontvang twintig cv’s per dag van mensen die graag voor me willen werken. Ik geef managers veel vrijheid.’

Dat neemt niet weg dat Seegers geldt als wandelende encyclopedie. Hij kent alle cijfers uit zijn hoofd en grijpt bij afwijkingen direct de telefoon. ‘Ik heb toegang tot een systeem waarmee je per dag precies kunt zien hoeveel klanten we hebben en hoeveel producten we verkopen, tot het filiaal nauwkeurig. Maar als ik merk dat bepaalde getallen echt niet verbeteren, ga ik kijken of onze modellen nog wel kloppen. Ik blijf een Delftse ingenieur.’

Seegers studeerde mijnbouwkunde, in de variant die het opsporen van olie en gas optimaliseert. ‘Zoeken naar olie verschilt niet wezenlijk met wat bankiers doen. Je moet analytisch denken. Ik heb nog elke dag profijt van mijn studie.’

Zijn werktijden lijken iets minder bizar als wordt bedacht dat Seegers contact moet houden met alle continenten. ’s Ochtends vroeg kan hij nog overleggen met Azië, terwijl het ’s avonds middag is in de Verenigde Staten.

Het is een reden waarom Londen volgens Seegers uitgroeit tot financiële wereldhoofdstad. ‘De New Yorkse burgemeester Bloomberg is terecht bezorgd. New York is opwindend, maar de actie verschuift naar Londen. De echte movers en shakers komen hiernaartoe; veel grote financiële bedrijven sturen hun beste mensen naar Londen. Het gaat heel hard.’

Naast de ideale ligging ten opzichte van de diverse tijdzones, noemt Seegers het milde toezichts- en immigratiebeleid als de succesfactor voor Londen.

‘De pool van talent is gigantisch. Van overal stromen mensen toe met ambitie en de wil om hard te werken. Die diversiteit! Er zitten alleen al 300 duizend Fransen in Londen.’ Seegers past naadloos in die cultuur. Na zijn studie wist hij al dat hij wilde doordringen ‘tot het hoogste echelon van een internationale onderneming’.

Bij Barclays – en mogelijk ABN – brengt hij veel ervaring in. ‘Ik heb alles al meegemaakt: aardbevingen, ontvoeringen, revoluties, talloze financiële crises. In die tijden van onzekerheid ben ik juist op mijn gemak, terwijl anderen bang worden. Het biedt kansen. Als er crisis is, is investeren goedkoop. Toen de roepiah in Indonesië instortte, heb ik direct zestig kantoren in dat land geopend. Deze technieken passen we met Barclays nu ook toe in Afrika.’

Op dat continent, waar Barclays zeer actief is, komt de Britse bank in juni met een bijzonder initiatief. Op bevel van Seegers stapt Barclays grootschalig in microkredieten, terwijl de bank ook miljoenen gratis muskietennetten gaat uitdelen tegen malaria. ‘We hebben veelbelovende proeven gedaan in Ghana en Botswana. Ik denk dat we echt een positieve rol kunnen spelen in dat soort landen.’

Met Indonesië heeft hij overigens een speciale band. Zijn tweede echtgenote is de dochter van de voormalige Indonesische president Soekarno.

Intussen liggen Barclays en andere banken in eigen land onder vuur. Voor kleine ‘vergrijpen’ als het doorbreken van een kredietlimiet of een late betaling, rekenen Britse banken tientallen euro’s boete. Seegers zwijgt, omdat een toezichthouder onderzoek doet. Hij wil wel even ingaan op een andere affaire waardoor Barclays in opspraak kwam. In een BBC-documentaire, gefilmd met de verborgen camera, bleken werknemers klanten te misleiden door ze betaaldiensten aan te praten. En managers klapten uit de school over hoe klanten werden ‘uitgekleed’.

‘Voor dit soort dingen kennen we maar een remedie: zero tolerance’, zegt Seegers . ‘Er is actie ondernomen, geloof dat maar. Aan de klanten in kwestie hebben we excuses aangeboden.’

Mocht het tot een combinatie komen met ABN Amro, dat wil hij wel kwijt, dan komt de expertise van pas die Barclays heeft met databases. Hij doelt op het herkennen van bestedingspatronen van klanten, waarna hun aanbiedingen worden gedaan. ‘Daarin lopen wij echt voorop in de wereld.’

Van zijn Nederlanderschap heeft hij internationaal nooit last gehad. ‘Integendeel.’

Hoewel hij weinig in Nederland komt – voor vakanties prefereert hij de Zwitserse bergen of Azië – zijn er dingen die hij mist. Zo is hij een groot fan van Ajax, de club die overigens wordt gesponsord door ABN Amro.

Wellicht nog meer mist hij ‘die kleine terrasjes, waar je in de zon koffie of een biertje kunt drinken, zoals in Amsterdam of Utrecht. Dat heb je nergens in de wereld op die manier. Als ik daaraan denk, voel ik warmte en gezelligheid.’

CV
Frits Seegers (48) is geboren in Hilversum. Hij studeerde Petrofysica aan de TU in Delft. In Chicago behaalde hij zijn Masters in Finance. In 1989 kwam hij bij Citibank. Hij leidde de internetbank, stond aan het hoofd van de divisie in Japan en was president van Citibank California. Sinds 2006 is hij verantwoordelijk voor de de particuliere klanten voor Citigroup wereldwijd. Seegers is getrouwd. Hij heeft twee kinderen uit een eerder huwelijk.

\N (Najib Nafid) Beeld
\N (Najib Nafid)
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden