INTERVIEW

Buitenbeentje verzint pc die u over tijdje gebruikt

Welke kant gaat het op met onze tech in de toekomst? In huis? Op kantoor? Dell heeft er een speciale afdeling voor opgetuigd, met een Nederlander in een leidende rol.

Televergaderen in de toekomst, via een hologram en wandvullend scherm. Beeld Aurelie Geurts

'Hoe Dell Voor Futuristische Producten Uitkwam Bij De Bedenker Van Een Skateboard met Schokdemping - En Wat Er Toen Gebeurde.' Zo zou op internet de kop boven dit artikel luiden, op sites die graag met overdreven koppen bezoekers lokken. Maar juist in dit geval zou de vlag de lading helemaal dekken.

Michiel Knoppert (41) is sinds 2010 in dienst van Dell als designstrateeg. Hij ontwerpt niet de behuizing van nieuwe computers of de kleurtjes van een monitorvoet. Knoppert bedenkt hoe onze apparaten, software en diensten zich in de nabije toekomst zullen ontwikkelen en wat wij van onze machines verlangen.

Beeld Dell

Voor andere bureaus en bazen ontwierp Knoppert meubels, een honderd procent uitstootvrije stadsscooter, voetbalrobots, inderdaad een skateboard met schokdemping en zelfs een seksspeeltje voor een deftig warenhuis (het werd nooit in productie genomen).

Misschien maakten al die ervaringen hem wel bij uitstek geschikt voor zijn rol als buitenbeentje bij Dell, dat tot tien jaar terug zelden in een adem werd genoemd met 'design', laat staan dat het woord 'mooi' viel.

'De laatste jaren maken we echt mooie dingen', zegt Knoppert over Dells design, terwijl hij vanuit zijn Amsterdams kantoor over het IJ uitkijkt. Waarom zit hij niet in Round Rock, de thuisbasis van zijn broodheer in Texas? De ontwerper woonde en werkte al in de VS toen hij de overstap waagde naar Dell. 'Ik wilde graag terug naar Nederland. Om privé-redenen, maar ook om afstand te scheppen tot het hoofdkantoor. Mijn baas zei dat het hem niks uitmaakte waar ik zou werken. Mijn directe collega in de VS doet het vanuit een strandhuis in Florida.'

Een tablet als smart desk

Niet alle producten die Michiel Knoppert voor Dell bedenkt halen de eindstreep. Maar de smart desk waarvan het bedrijf in 2014 een prototype onthulde verschijnt volgend jaar op de markt. Het gaat om een aanraakscherm, met Microsoft Windows, dat het conventionele toetsenbord en muis vervangt. Je kunt met je vingers of een stylus notities maken, tekenen of bestanden verplaatsen, net als op een tablet. Een draaiknop waarmee je opties kiest uit een rond menu vervangt de computermuis. Prijs en leverdatum: nog onbekend.

In Amsterdam heeft Knoppert zich omringd met een handvol freelancers en studio's die hem helpen concepten tot leven te brengen, in flitsende video's. Zodat hij ze kan pitchen aan zijn bazen bij Dell, maar ook aan partners van de fabrikant die brood zien in de ideeën die van Knopperts tekentafel komen.

In die conceptuele video's zien we veel augmented reality toegepast, met informatie die over de omgeving wordt geprojecteerd, via transparante schermen over muren, vloeren en tafelbladen heen. Een ontwerper kan in zo'n 'zwevende' projectie met handgebaren een 3D-model laten ronddraaien. Een zwangere vrouw heeft via een scherm contact met haar arts, die vitale data afleest van sensoren die in een band om de buik van zijn patiënte zitten. We zien drones opstijgen met kistjes vol groenten vanaf een stadsboerderij.

Het is geen sciencefiction: het lijkt een toekomst die zich om de hoek bevindt. Knoppert: 'We kijken zes tot zeven jaar vooruit. Over die periode kun je tamelijk goed voorspellen hoe trends gaan uitpakken. We ontwerpen geen vliegende auto's. We stellen ons de vraag: als we ons nu heel kwaad zouden maken, wat zou er dan binnen afzienbare tijd mogelijk zijn? Je kunt wel over fantastische producten fantaseren, maar daar kun je als bedrijf geen strategie op plannen.'

De opkomst van bots, digitale assistenten aangestuurd door software die onze spraak, gebaren, maar ook gezichtsuitdrukking begrijpt, is een van de techtrends die Knoppert fascineren. 'Als je niet langer opdrachten op een toetsenbord of aanraakscherm hoeft in te tikken, hoeven we computers niet meer voor ons op een bureau te hebben staan of in onze hand te houden.'

CV Michiel Knoppert (41) 

1975 geboren
1998 studeert af aan TU Delft als industrieel ontwerper
1998 in dienst van designbureau Springtime
2007 ontwerpt smartphones bij Motorola
2010 treedt aan als designstrateeg bij Dell
Knoppert woont met vriendin en kind in Amsterdam

Een voorbeeld van zo'n bot is Echo, een product van websuper Amazon. Dat is niet meer dan een luidsprekerachtig kastje dat voortdurend luistert naar wat zijn gebruikers zeggen en die gegevens via internet naar de servers van Amazon stuurt. De computer staat in een datacenter, de intelligentie zit in de cloud, op internet.

Ons beeld van werk gaat op de schop, voorspelt Knoppert. 'Bij werken zien we nu iemand voor ons die hard zit te tikken. Maar veel van die tekst of die data staat al ergens. We verrichten veel overbodige handelingen. We zijn bezig met het organiseren en beheren van bestaande informatie. Als de computer ons dat werk uit handen neemt, krijgen we meer tijd voor waar we goed in zijn: waarde toevoegen. Onze creativiteit erop botvieren.'

Beeld Dell

Digitale assistenten rukken op. Op Facebook en websites praten we al via chatbots met bedrijven. De huidige hulpjes van Apple (Siri), Amazon (Alexa) en Google (Now) lijken vooral veel nog niet te weten. Hoe ver zijn we nog verwijderd van Samantha, die zelflerende computer waarop Joaquin Phoenix in de film Her zelfs verliefd wordt? Knoppert: 'Er breekt nu een rare periode aan waarin onze digitale assistenten nog veel fouten maken. Dat leidt tot een paradox: hoe beter die machines worden, hoe harder we vallen over de vergissingen die ze nog wél begaan.'

Heeft Dells glazen bol zich ook wel-eens verkeken op een trend? 'Dat de tablet zo groot zou worden na de introductie van de iPad in 2010 heeft me niks verbaasd', zegt Knoppert. 'Maar ik dacht dat we hem vooral zouden gebruiken om media - foto's, video's, muziek - te consumeren. Ik had niet voorzien dat mensen er bijvoorbeeld video's op zouden monteren. Dat gebeurde wel, en dus moesten er apps komen die veel eenvoudiger te bedienen zijn dan de videobewerkingssoftware op de pc. Dan zie je dat de beperkingen van de hardware leidt tot betere software.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden