Bierbrouwers wacht boete wegens prijsafspraken

Brussel neemt alle grote brouwers op de korrel...

AMSTERDAM De Nederlandse bierbrouwers Heineken, Grolsch en Bavaria hangt een boete vanuit Brussel boven het hoofd wegens verboden prijsafspraken in de jaren negentig van de vorige eeuw. Neelie Kroes, de Europees Commisaris voor Mededinging, zal de boetes vandaag bekendmaken, zo wordt in Brussel verwacht.

Het directielid Peer Swinkels van Bavaria werd, zo zegt hij, maandagavond om tien uur ‘overvallen’ door het nieuws op het NOS-journaal. ‘De commissie heeft zijn verhaal expres gelekt op dat late tijdstip om er zeker van te zijn dat alleen het eigen verhaal naar buiten zou komen.’

Swinkels is verontwaardigd over deze handelwijze. ‘De brouwerijen kunnen zich op deze manier niet verdidigen. De man in de straat denkt: waar rook is, is vuur.’ Bavaria, zo bezweert Swinkels, is overtuigd van zijn onschuld. ‘Prijsafspraken zijn helemaal niet in ons belang, want wij zijn al veertig jaar lang prijsvechter.’

Swinkels herinnert eraan dat de Nederlandse biermarkt na de Tweede Wereldoorlog strikt gereguleerd werd door de brouwerijen. Kartels waren immers wettelijk toegestaan. ‘Wij zijn daar als eersten uitgestapt en zo zijn we groot geworden.’

Swinkels zegt niet voor andere brouwerijen te kunnen spreken, maar ‘wij zijn een familiebedrijf en hebben daardoor een lang geheugen’. ‘Wij weten zeker dat Bavaria zich niet schuldig heeft gemaakt aan illegale prijsafspraken.’

De zaak waarin Neelie Kroes op het punt staat boetes uit te delen, stamt uit de jaren 1995-1999. In het jaar 2000 deden inspecteurs van de commissie invallen in de hoofdkantoren van de brouwers, ook in dat van Bavaria in het Brabantse Lieshout. Vijf jaar later pas kregen de brouwers te horen wat de commissie had ontdekt. Swinkels: ‘Wij hebben daarop een verweerschrift ingediend en daarna nooit meer iets gehoord.’

Maar Neelie Kroes is sinds haar aantreden een ware kruistocht begonnen tegen bedrijven die zondigen tegen het principe van de vrije concurrentie.

Vorig jaar legde zij in totaal ruim 1,8 miljard euro aan boetes op aan bedrijven in de scheepvaart, aan glasfabrikanten en aan makers van badkameraccessoires. Het Duitse ThyssenKrupp kreeg met 479,7 miljoen euro de hoogste boete ooit voor prijsafspraken tussen liftenfabrikanten.

De Europese Commissie kan bedrijven die in de fout gaan, een boete opleggen van hoogstens 10 procent van de omzet. In het geval van Heineken zou dat een maximale boete van 1,2 miljard euro betekenen. Heineken wacht, net als Grolsch en het Belgische InBev, dat met de biermerken Dommelsch, Hertog Jan, Leffe en Jupiler actief is op de Nederlandse markt, de beslissing van Brussel af en onthoudt zich vooralsnog van commentaar.

Swinkels kondigt alvast aan dat Bavaria naar de Europese rechter zal stappen als de brouwer een boete krijgt. Dat het zover komt, is volgens Swinkels lang niet zeker. ‘Het feit dat de commissie er zeven jaar over heeft gedaan om de zaak rond te krijgen,maakt volgens mij wel duidelijk dat hard bewijs lastig te leveren is.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden