Amerikaans gras stopt de Chinese woestijn

‘Als iets echt een goed idee is, maar we hebben er geen klant voor, dan voeren we het zelf uit’, zegt Ebel Kemeling, partner bij het Nederlandse energieadviesbureau Spring Associates....

Door Katrijn de Ronde

Gedroogd en geperst tot korrels kunnen de lokale energiecentrales in China gras verbranden. De hoeveelheid energie in gras ontloopt de laagwaardige bruinkool niet veel. Bij de verbranding ontstaat geen zwavel, zoals wel het geval is bij bruinkool, en er komt vrijwel geen CO2 vrij. De wortels houden de vruchtbare bovenlaag vast en gaan woestijnvorming tegen. Het lijkt te mooi waar om waar te zijn.

‘Niemand gelooft een filantroop in een pak’, zegt Kemeling. ‘Dit is natuurlijk niet het enige dat we doen. We geven veel advies aan grote ondernemingen. Het grasproject heeft een hoog risico, maar ook potentieel hoge opbrengsten: zowel op milieugebied als in geld.’

Phoenix Bio Energy, het bedrijf dat het gras gaat exploiteren, test op dit moment verschillende grassoorten. Het bedrijf is voor de helft eigendom van Spring en voor de andere helft in handen van een Chinese partner. Volgend jaar hopen de partners daadwerkelijk te kunnen gaan oogsten.

Vooral in Noord-Amerika en Europa is al veel geëxperimenteerd met grassoorten en energie. In Noord-Groningen is een hectare ingezaaid met gras voor bio-energie. Zulke projecten concentreerden zich meestal op producten met een hoge opbrengst, zoals ethanol en biodiesel. De vruchtbare landbouwgrond is duur.

Maar in Noord-China, waar de bevolking strijdt tegen de oprukkende woestijn, is het taaie gras een uitkomst. Zonder veel voedingsstoffen en in een droog klimaat gedijen bepaalde grassoorten redelijk. Het land is goedkoop, want geen boer die er nog maïs kan telen. En de Chinese overheid steunt de duurzame initiatieven. Niet met subsidies, maar op subtiele wijze, door banken aan te moedigen kredieten te verlenen en kolencentrales te bevelen graskorrels te verbranden.

‘De Chinese overheid is veel besluitvaardiger dan de onze’, zegt Kemeling. ‘Toen de discussie voedsel versus brandstof oplaaide, waren zij er binnen een maand uit. Wie nu nog maïs teelt voor productie van ethanol, gaat de gevangenis in.’

Mondialisering, winnaars en verliezers

Winnaars: Chinese boeren en een Nederlands bedrijf.

Waarom: De woestijn wordt een halt toegeroepen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden