Aartsrivalen in de lucht vechten om Brits spoor

De twee gezworen vijanden in het Britse luchtruim, British Airways en Richard Bransons Virgin Group, gaan elkaar mogelijk ook op het spoor te lijf....

BERT WAGENDORP

Van onze correspondent

Bert Wagendorp

LONDEN

De Britse overheid had eerder Virgin en National Express uitgenodigd met een bod te komen, na de financiële ineenstorting van London & Continental Railways. Dat consortium, waarin zowel Virgin als NE een aandeel had, was verantwoordelijk voor de exploitatie van de Eurostar en ook voor de bouw van de hoge-snelheidslijn tussen Londen en Folkestone. Voor dat laatste project kreeg LCR echter de financiering niet rond. De overheid weigerde een extra-subsidie van vier miljard om het consortium te redden.

National Express hoopt dat met de samenwerking met BA de internationale marketing van Eurostar kan worden verbeterd. Het wereldwijde ticket-verkoopapparaat van de luchtvaartmaatschappij zou in de plannen ingezet moeten worden om voortaan ook treinkaartjes te verkopen. NE stelt zich voor dat continentale vliegtuigpassagiers naar Londen vliegen, en daar de trein naar het continent nemen.

BA wilde vrijdag niet meer kwijt dan dat het 'de zaak overweegt'. Het bedrijf liet zich tot dusver nog niet eerder in met andere vormen van vervoer dan vliegen. Maar vermoedelijk zal BA zich de kans Virgin Group dwars te zitten, niet laten ontnemen. De ludiek-agressieve marketingmethoden van 'David' Virgin hebben op 'Goliath' BA altijd gewerkt als een rode lap op een stier.

De wijze van ticketverkoop van Eurostar wordt gezien als een van de redenen voor de achterblijvende passagiersaantallen van de lijn. De kaartjes waren alleen te koop bij spoorwegbalies, en niet via de computers van de meeste reisbureaus. Over 1997 bleef Eurostar drie miljoen passagiers achter bij de voorspellingen: zes miljoen in plaats van negen miljoen reizigers.

Over 1997 verloor de treinverbinding 460 miljoen gulden, bij een omzet van 430 miljoen. Sinds de opening van de verbindingen met Brussel en Parijs, in 1994, bedroeg het totale verlies 850 miljoen gulden. Die verliezen waren de belangrijkste oorzaak voor de ondergang van LCR.

Exploitatie van de treinverbinding en bouw van de nieuwe spoorlijn tussen Londen en de Kanaaltunnel, worden daarom in de nieuwe overheidsplannen gescheiden. Railtrack, het geprivatiseerde deel van British Rail dat het Britse spoorwegennet in handen heeft, wil mogelijk de bouw van de snelle verbinding van LCR overnemen. De Britse regering wil daarover voor 31 maart duidelijkheid hebben.

De snelle Eurostar-treinen zullen in Groot-Brittannië nog zeker tot 2003 over bestaande rails tuffen. Als niet snel met de bouw van de hoge-snelheidslijn wordt begonnen, duurt dat nog langer.

Railtrack overweegt een plan waarin de nieuwe lijn niet helemaal tot in Londen wordt doorgetrokken, maar al in Noord-Kent eindigt. Dat zou de totale bouwkosten, ruim zeventien miljard gulden, met de helft verminderen. Regering, lokale overheden en het bedrijfsleven pleiten echter voor een verbinding die doorloopt tot het station St. Pancras in Noord-Londen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden