'We dachten we laten ons niet wegjagen door John de Mol'

Mediahuis wil na slepende overname TMG uit het slop trekken

Na een bizarre overnamestrijd is het Mediahuis gelukt: Telegraaf Media Groep is nu in Vlaamse handen. Nu het noodlijdende bedrijf nog uit het slop trekken. Dat wordt lastig, erkent topman Gert Ysebaert. Maar: 'De Telegraaf is een heel sterk, spraakmakend merk.'

Gert Ysebaert: 'Als wij kosten moeten besparen, doen we dat zo weinig mogelijk op journalistiek.' Foto Aurélie Geurts

De overname van Telegraaf Media Groep is de 'zwaarste klus ooit voor Mediahuis'. Bestuursvoorzitter Gert Ysebaert van het Vlaamse media-imperium schroomt niet toe te geven dat het lastig wordt om TMG uit het slop te trekken. 'Dat hoor ik van iedereen die ik tegenkom', lacht hij. 'Maar we zouden niet alles wat we hebben opgebouwd in gevaar brengen, als we dachten dat het niet kon. Dit is een berekend risico.'

De Volkskrant spreekt Ysebaert op vrijdagmiddag, in het Antwerpse hoofdkantoor van Mediahuis. Tien maanden lang, tijdens een felle overnamestrijd met John de Mols Talpa, hield hij zich op de vlakte. Nu de overname sinds donderdag officieel rond is, wil hij wel praten.

Na de overname van TMG hebben Vlaamse bedrijven 88 procent van de Nederlandse krantenmarkt in handen: 52 procent is van de Persgroep (onder meer de Volkskrant), 36 procent van Mediahuis (NRC Handelsblad, Limburgse regiokranten). In België is Ysebaerts bedrijf onder meer eigenaar van De Standaard en Het Nieuwsblad. Toen Mediahuis in de zomer van 2016 werd benaderd door de belangrijkste aandeelhouder van TMG, de familie Van Puijenbroek, was hij meteen geïnteresseerd, zegt Ysebaert. 'We waren heel alert op mogelijkheden om uit te breiden. We wisten: de sleutel ligt bij de familie, met zo'n 40 procent van de aandelen, en juist zij hebben ons benaderd. Deze kans moesten we grijpen.'

Dit was een buitenkansje?

'Zeker, zo'n mogelijkheid krijg je niet vaak. Je kunt ook geduld oefenen, maar we hadden het gevoel dat we snel moesten schakelen. De mediasector verandert zo snel, over vijf jaar ziet die wereld er heel anders uit.'

In augustus 2016 maakten Mediahuis en Van Puijenbroek bekend dat ze samen verder wilden, en brachten ze een bod uit op de overige aandelen: 4,70 euro per stuk. Ze verrasten een andere grote aandeelhouder van TMG, John de Mol. Hij had andere plannen met het bedrijf. Maanden later kwam hij met een hoger, vijandig bod. Maar de familie Van Puijenbroek wilde persé in zee met de traditionele uitgever Mediahuis, dat zou een 'veilige haven' zijn voor TMG.

Foto Aurélie Geurts

De Mol heeft van alles geprobeerd om TMG in handen te krijgen, van een tegenbod tot een rechtszaak. Wat vindt u van zijn opstelling?

'Door hem heeft de overname langer geduurd dan goed was voor het bedrijf. Het heeft onzekerheid gebracht, en verdeeldheid. In die zin vind ik zijn opstelling onbegrijpelijk. De Mol heeft één interview gegeven, in februari in De Telegraaf, waarin hij de indruk wekte dat hij niet zou doorzetten als hij het gevoel had dat hij niet welkom was. Hij wilde geen patstelling. Nou, De Mol is er nog altijd, met 30 procent van de aandelen. Tegenstanders van ons speculeerden erop dat Mediahuis of de Van Puijenbroeks zouden afhaken als De Mol aandeelhouder bleef. Ze hebben ons uithoudingsvermogen getest, maar wij hebben doorgezet tot we de meerderheid van de aandelen hadden. Dat was een heel belangrijk moment.'

Heeft u enig moment getwijfeld of u TMG wel moest overnemen?

'Gek genoeg niet. De Mols verzet werkte averechts. We dachten: we laten ons niet wegjagen, we laten ons niet intimideren.'

In de nacht van 3 op 4 maart bereikte u een akkoord met TMG zelf. Dat moet een hectische avond zijn geweest.

'Haha, dat was het zeker. We onderhandelden met de commissarissen en het bestuur van TMG. We wilden geen vijandige overname, daarom was het belangrijk dat we eruit zouden komen. Die avond merkten we dat het bestuur weinig zag in onze plannen, maar de commissarissen wel. Dat werd toen heel duidelijk.'

Tijdens de onderhandelingen gaf een TMG-directeur een interview aan het FD waarin hij namens dertig TMG-managers pleitte voor een overname door Talpa.

'Dat was bizar, dat stuk verscheen precies die avond op de site. Dat was voor ons een illustratie dat het bedrijf op drift was, een stuurloos schip. We hebben dat aangegrepen om aan te geven: zo kan het niet langer. Je brengt het bedrijf in gevaar door niet te beslissen, door die verdeeldheid te laten bestaan. Zij hebben toen hun verantwoordelijkheid genomen, en de raad van bestuur op non-actief gezet.'

U wilde TMG van de beurs halen, waarom bent u van gedachten veranderd?

'Dit is de enige manier, omdat John de Mol blijft zitten. We kunnen daar wel mee leven, omdat er een bestuur is dat de zaak in handen neemt en omdat de raad van commissarissen eensgezind is.'

De Mol kan zich met eenderde van de aandelen opstellen als saboteur.

'Zijn mogelijkheden zijn beperkt. Ik zou ook niet begrijpen wat hij met sabotage zou willen bereiken. Wij willen handelen in het belang van het bedrijf, dus ook in dat van de aandeelhouders. Uiteindelijk moeten we toch met elkaar verder. Hetzij met hem als minderheidsaandeelhouder, hetzij omdat we een akkoord sluiten. Bijvoorbeeld over de radio, waarin we nu samenwerken. Ik denk dat Talpa hier voor openstaat. Wat De Mol precies wil, moet nog blijken.'

Wat is u tot nu toe opgevallen bij TMG?

'Dat er een onbegrijpelijk grote afstand was tussen de managers en de rest van het bedrijf. Dat kwam deels door onenigheid over de digitale koers, de krantenredactie voelde zich terecht verwaarloosd. Maar ook door de manier waarop het bedrijf werd geleid. De nieuwe personeelsdirecteur zei tegen me: dit bedrijf heeft geen zelfreinigend vermogen meer. Ik denk dat dit klopt. Vragen als 'welke kosten zijn verantwoord?' werden onvoldoende gesteld. Er werden externe adviseurs binnengehaald om structurele problemen op te lossen.'

U gaat managementfuncties schrappen?

'Als wij kosten moeten besparen, doen we dat zo weinig mogelijk op journalistiek. Alles daaromheen willen we zo slank mogelijk houden. Maar het is te vroeg om te spreken over reorganisaties of ontslagen, daar moeten we nog naar kijken.'

De betaalde oplage van De Telegraaf blijft maar kelderen. Hoe gaat u die val stoppen?

'Wat een groot verschil zal maken is onze focus op de krant. Op papier en digitaal. Die focus ontbrak bij het vorige management. Als iedereen op de juiste plek zit en gelooft in het product, kan het goed komen. De Telegraaf is een heel sterk, spraakmakend merk. Je bent voor of tegen De Telegraaf. Het is lang de krant geweest van heel Nederland. Dat is het nog, maar minder dan vroeger. Wie wil weten wat er leeft in Nederland, moet De Telegraaf lezen. Dat gevoel moet sterk terugkomen. Wij zullen dat faciliteren.'

Mediahuis is nu ook de baas van TMG-onderdelen GeenStijl en Dumpert. Wat vond u van de vraag die GeenStijl in april stelde: of bezoekers van de site een kritische Volkskrant-journaliste 'zouden doen'? Waarop de journaliste bedolven werd onder verkrachtingsfantasieën?

'Tja. Dat kun je alleen maar veroordelen. Toen dit gebeurde, was de overname nog niet rond. Mijn persoonlijke visie is dat Mediahuis allicht niet de groep is waar GeenStijl zich verder zal ontwikkelen. Ieder weldenkend mens moet tegen dit soort teksten zijn. Maar dat is niet aan mij: het nieuwe bestuur van TMG moet beslissen wat het verder met GeenStijl gaat doen.'

U ziet geen toekomst voor GeenStijl bij Mediahuis. Waarom niet?

'We willen ons concentreren op professionele journalistiek, en daar hoort een bepaalde ethiek bij. En we willen ons focussen op de grote merken. We zijn geen moraalridders, maar er zijn grenzen.'

Bij GeenStijl rekenen ze er al op dat ze worden verkocht of verzelfstandigd. Ze zeggen daar: Belgen houden niet van nodeloos kwetsen, het cultuurverschil is te groot.

'Zoiets heb je niet in België, dat klopt. Maar ik zeg niet dat GeenStijl niet zou mogen bestaan, zolang ze zich aan de wet houden. Als Mediahuis moeten we alleen bepalen of wij zo'n site als onderdeel van ons bedrijf wensen. Meer niet.'

Het sentiment 'de Belgen nemen onze kranten over' speelt nauwelijks meer?

'Daar merken we weinig van. We voelen ons inmiddels een Belgisch-Nederlands bedrijf. We willen meer en meer een Nederlands bedrijf worden.'

Is het denkbaar dat de volgende hoofredacteur van De Telegraaf een Vlaming is, zoals bij NRC?

'Paul Jansen blijft gewoon. Maar ik zou het vreemd vinden een Belg als zijn opvolger te benoemen. Peter Vandermeersch heeft bij NRC bewezen dat het kan, maar De Telegraaf is de meest Hollandse krant van Nederland. Daarvoor heb je een echte Hollander nodig, die weet wat er in Nederland leeft.'

Meer over