'Ovenkroket helpt ons uit de crisis'

Interview Bart Bakker, topman Royaan

Bart Bakker van Royaan noemt het een 'revolutie', zijn ovenkroket. Het bedrijf hielp de snack af van een hardnekkig slappekorstimago en wordt daarvoor beloond met een stevige omzetgroei.

Royaan maakt in Oostzaan onder andere de kroketten van zijn merken Kwekkeboom en Van Dobben. Foto Raymond Rutting/de Volkskrant

De topman van het meest toonaangevende snackbedrijf van Nederland zegt het, dus dan moet er wel een kern van waarheid inzitten: 'Er zit weer schwung in het vriesvak'. Waarom? 'Omdat er een revolutie gaande is waardoor Nederland de krokante snack weer omarmt. Een revolutie rondom de ovenkroket.'

Lange tijd ging het slecht in de krokettenwereld, zegt topman Bart Bakker van Royaan, het bedrijf dat vandaag zijn jaarcijfers presenteert en vooral bekend is van de merken Kwekkeboom en Van Dobben. De crisisjaren lieten immers ook in het vriesvak van de supermarkt diepe groeven achter, zegt hij. 'Vooral de markt voor kwaliteitsmerken, waarvan wij het toch moeten hebben, had het zwaar. Nu zijn die jaren voorbij. Want 15 procent omzetgroei in een jaar tijd, dat is toch echt een fantastisch resultaat?'

De goede cijfers van Royaan zijn volgens Bakker inderdaad te danken aan het einde van de crisis, maar vooral aan een naar eigen zeggen 'spectaculaire innovatie', namelijk de ovenkroket.

Thuisfrituren

'Als je naar de cijfers van de afgelopen jaren kijkt, zie je dat de markt voor thuisfrituren was vastgeroest', zegt Bakker. Zo hadden drie op de vier gezinnen in 2008 nog een frituurpan, vorig jaar lag dat percentage iets boven de 60 procent. En erger nog voor de snackproducenten: de frituurpannen die er nog staan, worden half zo vaak gebruikt. 'Vooral jongeren vinden het proces vervelend. De stank, het vet, het gevaar van de hete olie.'

Dus verlegden krokettenmakers hun blik langzaam richting de oven, inclusief de horten en stoten die bij zo'n vernieuwing horen. Niet voor niets strijden ovensnacks nog altijd tegen een hardnekkig slappekorstimago. Maar Royaan lijkt het lek langzamerhand boven te krijgen. Of in de woorden van Paroolrecensent Kees van Unen, over de nieuwe 'krokantekorsttechnologie' van Royaan: 'Het jasje van de kroketten uit de oven knispert en kraakt niks minder dan dat van zijn gefrituurde broertjes.'

Maar belangrijker nog dan recensenten zijn, zeker op de krokettenmarkt, de consumenten. Bakker: 'En wat blijkt? Driekwart van de klanten kocht na hun eerste pak Kwekkeboomovensnacks ook een tweede pak. Kijk, trouwe fans van het frituurproces zul je altijd houden, maar vanwege onze ovenkorst zijn er aantoonbaar nieuwe klanten bijgekomen. 44 procent van de ovenproducten die wij vorig jaar hebben gemaakt, werden verkocht aan klanten die nooit meer bij het vriesvak van de supermarkt in de buurt kwamen. De mensen die hun gasten voorheen een leverworstje voorschotelden, kiezen nu weer voor de bitterbal.'

Toch roert ook de concurrentie zich nadrukkelijk. De Nederlandse frituurmarkt is immers een lastige, vooral omdat de strijd met gezondere alternatieven almaar groter wordt. Zo richt snackbarketen Febo zijn pijlen sinds kort op de zogenoemde 'Haute Friture', is de 'Kwalitaria' een begrip geworden in Nederland en maakte het bedrijf achter succesmerk Mora vorige maand een droomfusie bekend. Na vijf durfinvesteerders in veertien jaar is het bedrijf nu weer in handen van een echte snackgigant: het Canadese McCain, de grootste fabrikant van diepvriespatat ter wereld en actief in ruim 160 landen.

Dat levert schaalvoordelen op die Mora ten goede zullen komen, aldus het bedrijf dat geldt als dé concurrent van Royaan. De felle strijd die beide bedrijven uitvechten werd door de Belgische zakenkrant De Tijd niet voor niets omgedoopt tot De Bitterbaloorlog.

Toch heeft Bakker geen vrees voor de Canadese overname van de concurrent. Het vertrouwen in de eigen ovenkorst is zelfs dusdanig dat hij ook de export op termijn wil opschroeven naar 30 procent van de totale omzet. 'Niet dat ik de illusie heb dat ik de kroket overal ter wereld kan verkopen. Maar onze ovenkorst? Waarom niet. Portugezen eten hun visballetjes toch ook het liefst krokant?'

Meer over