Economie De Onderneming

‘Onze Zwolse bruggetjes hangen aan de Trump Tower’

De firma Altrex BV in Zwolle maakt ladders, steigers en ander klimmaterieel. Hun beweegbare hangbruggetjes voor glazenwassers en onderhoudspersoneel zijn wereldwijd een hit. 

Een medewerkster haalt een net gelast steigeronderdeel van de lasrobot . Beeld Harry Cock/de Volkskrant

‘Heel apart als je in Tokio heel hoog aan een wolkenkrabber onze Zwolse bruggetjes ziet hangen. Of in New York aan de Trump Tower.’ Directeur Jan Keizer van Altrex, producent van ladders, steigers en ander klimmaterieel, praat in het bedrijfsgebouw in Zwolle met enige opwinding over het spotten van de modulaire hangbruggen van zijn firma in het buitenland. Hij zag ze ook al eens aan de gevel van het zogenoemde Walkie-Talkie-gebouw, een van de hoogste kantoorgebouwen in de Londense City.

De lange aluminium Altrex-hangbruggen hangen aan takels aan de hoogbouw, zodat onderhoudspersoneel en glazenwassers etage voor etage hun werk kunnen doen. De ‘bruggetjes’ zijn eveneens te vinden onder de daken van de stadions van clubs als PSV en FC Twente. Ook hingen ze aan het plafond van Ahoy, om zanger Guus Meeuwis een wandeling te kunnen laten maken op 14 meter hoogte, langs het publiek op de tweede ring. Keizer: ‘We gingen naar Rotterdam met vier vrachtwagens materieel. Die constructie van 280 meter hing aan 45 ophangpunten en liep de hele zaal rond. Hij werd helemaal op maat gemaakt.’

Vanaf de hangbruggen lijkt het een forse sprong naar beneden, naar de basisproducten van Altrex. De firma kreeg in 1950 haar naam door het samenvoegen van de eerste letters van aluminium trappen en ladders en de latijnse term ‘excelsior’ (‘steeds hoger’). Keizer toont het hedendaags assortiment in de zeven meter hoge showroom van Altrex in Zwolle. Het kleinste huishoudtrapje staat er naast de langste uitschuifladder, een aantal rolsteigers en natuurlijk een hangbrug.

Breed assortiment

‘Geen bedrijf in klimmaterieel heeft zo’n breed assortiment’, verzekert Keizer. De firma is marktleider in de Benelux en exporteert naar zestig landen – alles vanaf industrieterrein Hessenpoort in Zwolle. Dat leverde het afgelopen jaar een omzet op van circa 70 miljoen euro en een stevige nettowinst. Naar verwachting worden die cijfers dit jaar ruim overtroffen. 

Manager marketing & ontwikkeling Maarten Hogervorst wijst in de toonzaal op een compacte, slanke steiger. De constructie maakt wat hem betreft in een klap duidelijk dat innovatie essentieel is in de markt voor klimmaterieel. Deze ‘Mi-Tower’ (spreek uit: ‘my tower’) liet bij de introductie volgens Hogervorst ‘een schokgolf’ door de markt gaan. De bouw zal niet snel uit zichzelf vragen om een betere steiger. Maar als je een product wezenlijk kunt verbeteren, kan het hard gaan.’

Links ceo Jan Keizer, rechts hoofd ontwikkeling Maarten Hogervorst. Beeld Harry Cock/de Volkskrant

Deze steiger voor één persoon is door dezelfde persoon ook veilig alleen op te bouwen, met inachtneming van alle wet- en regelgeving voor werken op hoogte. Onderhouds- en installatiebedrijven kunnen zo besparen op het aantal steigerbouwers en ook de kleine zelfstandige kan in zijn eentje veilig een werkhoogte van 6 of 8 meter bereiken.

Verleden

In het verleden werd een rolsteiger opgebouwd uit frames (de zijkanten), platformen (de loopplanken) op verschillende hoogten en een groot aantal schoren (die horizontaal en diagonaal) bijdragen aan de stabiliteit van de constructie. De steigerbouwer stond tijdens de opbouw steeds even onbeschermd op een platform, om pas dan een leuning te plaatsen. Sinds 1 januari 2018 heeft de Arbeidsinspectie (Inspectie SZW) echter nieuwe, strengere regels uitgevaardigd.

Het geheim van de kleine rolsteiger is een door Altrex ontwikkelde leuning met aanhangende schoren: de Safe-Quick. Deze slimme leuning – die ook voor grotere steigers wordt gemaakt – vervangt niet alleen in een klap acht schoren: hij dwingt de steigerbouwer om veilig te werken. Hij plaatst boven zijn hoofd eerst de leuning, om pas dan door een luik het platform op te gaan. Hogervorst: ‘Dit is nu by far het meest verkochte steigersysteem en voor ons een belangrijk exportproduct.’

Dat Altrex twintig van de 150 vaste personeelsleden op productontwikkeling heeft zitten, ontgaat ook de concurrentie niet. ‘Auteursrecht wordt steeds belangrijker’, vertelt directeur Keizer. Hij wijst een aantal technische handigheidjes aan waardoor de Safe-Quick-hekken niet alleen veel stabieler, maar ook veel platter kunnen worden opgestapeld. ‘Handig voor transport, maar ook voor ruimtebesparende opslag door verhuurbedrijven.’ Vervolgens legt hij een hand op een Fiber-Deck, een lichtgewicht werkplatform voor steigers. ‘Er zijn altijd partijen die een productnaam van ons misbruiken of een technische vinding willen kopiëren. Onze eerste gedachte is altijd: we blijven doorontwikkelen en bouwen een nieuwe voorsprong op. Maar we beschermen onze vindingen ook, als dat moet ook tot in de rechtszaal. We houden de markt continu in de gaten.’

Schatkamer

De schatkamer van Altrex is niet de voorraadruimte van 10 duizend vierkante meter, een enorme zaal die volgend jaar met nog eens bijna de helft zal worden uitgebreid, en ook niet de voorraad aluminium die wordt ingekocht op de Londen Metal Exchange, de internationale handelsbeurs voor metalen. Evenmin bestaat de schatkamer uit de halffabrikaten, de buizen in allerlei vormen die Altrex bij gespecialiseerde bedrijven laat maken.

Een van de belangrijkste troeven van Altrex is de lijn met zes lasrobots, die aluminium buizen aan elkaar voegen tot bijvoorbeeld een frame of andere steigerdelen, klaar voor montage van de laatste onderdelen. De robots glijden langs een zware geleiderail langs vijftien lasplatforms, elk afgesteld voor een ander product. Daar lassen de geavanceerde machines de onderdelen nauwgezet aan elkaar, met een bol van fel blauw licht aan de punt van elke lasarm. Het personeel legt de losse onderdelen klaar, controleert de instellingen en stapelt het bijna-eindproduct even later op een kar voor verdere afwerking. Zo gaat dat in ploegendienst vijf tot zes dagen per week door, 24 uur per dag.

Hogervorst laat een duim goedkeurend over een lasribbel van een steigerframe gaan. De robot heeft het frame met zeven sporten en twee staanders net in een paar minuten aan elkaar gelast. ‘Dit is echt een toplas. Aluminium is een moeilijk materiaal, want het brandt makkelijk door. En dus wil je met een wanddikte van soms 1,6 millimeter zo secuur mogelijk werken, op een zo laag mogelijke temperatuur. Zo mooi als deze las, dat is nauwelijks met de hand te doen.’

Altrex heeft met de drie jaar oude lasstraat een belangrijke slag geslagen, denkt directeur Keizer. ‘Ook voor Altrex viel tijdens de crisis de vraag terug. Maar we hebben toen juist geïnvesteerd in innovatie. Anticyclisch. Daarom kunnen wij de grote vraag van dit moment volledig aan. Want we wisten: die recessie zal een keer voorbij zijn.’

Altrex BV (Klimmaterieel: Ladders, Trappen, Steigers en Hangbruggen)

Waar: Zwolle
Sinds: 1950
Aantal werknemers: 150 (plus circa 50 flexibel)
Jaaromzet: 75 miljoen euro (verwacht in 2018)

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.