Reizen Thaiboksen in Thailand

Muay-thaiboksen in Thailand, nu ook voor de westerling

Auteur Tim Igor Snijders traint met instructeur Woody op het dak van het Anantara Riverside Resort. Beeld Marie Wanders

Nu een strandvakantie in Thailand massavermaak is geworden, is het leuker om daar iets te dóen. Thaiboksen, bijvoorbeeld.

'Very! Very! Very!', roept bokstrainer Bas Chairit (28) terwijl hij toekijkt hoe zijn collega mijn klappen en schoppen opvangt. Wat er precies zo 'very!' is, legt de breedlachende Chairit niet uit. Hij bedoelt het, hoop ik, positief. 'Mister man, mister man!', voegt hij opgetogen eraan toe. Hevig zwetend draai ik om mijn tegenstander in een versleten sportschool in de Thaise hoofdstad Bangkok. Ik had ook een vaartochtje kunnen maken over de Chao Phraya-rivier of tussen de backpackers kunnen hangen op Khao San Road, maar ik wil de Thaise volkssport ervaren: het muay-thaiboksen.

Die sport was lange tijd iets vreemds voor toeristen in Thailand. Je zag soms posters hangen, van magere gasten in felgekleurde broekjes, de vuisten op schouderhoogte, de ellebogen naar buiten gekeerd. Ja, die lieve Thai kunnen ook keihard vechten, maar dat was meer iets voor onder elkaar. Die tijd is voorbij: meer en meer luxe hotels, strandresorts en boksscholen bieden muay-thailessen aan voor toeristen.

Soldaat Khanom Tom

Voor de Thai is de eeuwenoude vechtkunst een bron van trots. Zij eren de vader van de sport, de 18de-eeuwse soldaat Nai Khanom Tom, nog jaarlijks op 17 maart: muay-thaidag. Volgens een legende die lijkt op een filmscript werd Khanom Tom in 1767 krijgsgevangene gemaakt door aartsvijand Birma en moest hij als slaaf vechten ter vermaak van de koning. De Siamees versloeg één voor één al zijn tegenstanders, onder meer door zijn knieën te gebruiken. Diep onder de indruk van zijn vechtkunst liet de Birmeese koning soldaat Khanom Tom weer vrij.

Training bij boksschool Superpro op Koh Samui. Beeld Marie Wanders

Mijn training begint in Bangkok, in de befaamde Rompo Gym. Stel je daar niet te veel bij voor: een smoezelige parkeergarage met golfplaten dak, naast een hotel met dezelfde naam.

In twee boksringen die net in het gebouwtje passen trainen wat jongens. Geroutineerde vechters die zich niets lijken aan te trekken van de hitte. Maar ook onervaren toeristen, met hun witte lichamen en rood aangelopen hoofden, kunnen een sessie boeken. Een training van een uur kost 500 Thaise baht, zo'n 13 euro.

Voorbereiden?

Voor Thailand is geen visum vereist. Vaccinaties tegen DTP en Hep A worden aanbevolen. Het risico van malaria is in Bangkok en Koh Samui beperkt. Als je gaat boksen, vergeet dan je tijgerbalsem niet. Het verlicht de spierpijn. tigerbalm.com

Algemene informatie: tourismthailand.org

Het eerste wat ik leer: niet dribbelen! Ik had mezelf voorgenomen als een vlinder door de ring te dwarrelen; lichtvoetig, onvoorspelbaar. Maar dat blijkt iets voor boksers en kickboksers. Een muay-thaivechter plant zijn voeten plat op de grond. Ik leer eindeloos stampvoeten, links, rechts, links, rechts. Wat dan wél weer mag: elkaar vasthouden en knieën en ellebogen gebruiken. Dat is de grap van muay-thai. 'Left', 'right', 'left hook!', roept Rompo-trainer Yut Theerayut Yommool (36), mijn nukkige tegenstander. Verder communiceert hij vooral non-verbaal. Als ik het goed doe, stompt Yut met zijn vuist in mijn maag. Hoe beter mijn prestaties, hoe harder ik proest.

Het ochtendritueel bij Superpro. Beeld Marie Wanders

Twee minuten drinkpauze. Goddank. Vanaf de versleten watercooler met schmutzige bekers bekijk ik de rommelige sportschool die sinds 2000 zo veel kampioenen voort- bracht. Rompo is vergane glorie, maar af en toe duiken grootheden van het thaiboksen nog op. Kijk! Daar in de lobby loopt Buakaw Banchamek, meervoudig wereldkampioen in diverse vechtsporten. Als 8-jarige begon Banchamek met muay-thaiboksen en droomde hij, zoals veel Thaise jongetjes, van een carrière als prof.

In Rajadamnern, het grote boks-stadion in Bangkok, zijn elke dag muay-thaiwedstrijden te zien. Daar moeten we dus heen, al is het maar ter inspiratie. Illegale gokkers - peuk tussen de lippen en een hand vol bankbiljetten - zetten er opgewonden in op vaak jonge vechters. Vanaf de tweede ring, in het vak met het bord 'foreigner', hebben we goed zicht op de boksers. De gewichtsklasse tot 50 kilo is aan de beurt: pezige jochies van een jaar of 14.

Hoe kom je er?

KLM vliegt direct naar Bangkok. Vanaf 677 euro. Met Bangkok Airways vlieg je van Bangkok naar het eiland Koh Samui. Vanaf 211 euro. bangkokair.com

Bidden in vier windrichtingen

Het stadion is bomvol. De eerste vechters stappen de ring in, afgetrainde jongens onder felle lampen. Eerst doen ze een dansje op traditionele fluitmuziek. Dan knielen ze op de mat en bidden in de vier windrichtingen. Rond hun gemillimeterde koppies dragen ze een gevlochten hoofdband met een touw tot aan hun onderrug: de 'mongkol'. Verder hebben ze alleen een sportbroekje aan. De één rood, de ander blauw.

Beeld Marie Wanders

Dan mag de mongkol af, het gevecht begint. Deze gasten wegen half zo veel als ik, ze zijn klein en dun.

Ik ben blij dat ik niet in de ring sta. Met bewondering volg ik hun bewegingen. Blauw begint energiek en haalt uit met links, met rechts en weer met links. Rood incasseert totdat hij een hoge trap uitdeelt, gevolgd door een lage en zijn tegenstander een hoek induwt. Ze lijken te dansen. En dan opeens: beng! Rood deelt een genadeklap uit, blauw ligt knock-out op de grond. De winnaar baant zich onder luid gejoel een weg door het publiek, maakt triomfantelijk selfies met fans, links en rechts wisselt geld van hand. Eén gokker veegt snel een wit goedje onder zijn neus.

Beeld Marie Wanders

De souplesse van deze dansende jongens ontbeer ik in de ring. Dat wordt pijnlijk duidelijk tijdens mijn tweede boksessie op het vakantie-eiland Koh Samui. Daar train ik twee dagen bij Superpro, een bokskamp in de buitenlucht. 'Draaien', zegt de vriendelijke Thaise instructeur, terwijl ik hem trap. Ik doe nog een poging. Linkervoet draaien, rechterbeen omhoog, trap! Maar mijn been blijft hangen. De trainer heeft het stevig vastgepakt.

'Je moet indraaien', zegt hij, terwijl ik moeizaam balanceer op mijn andere been. 'Verder, verder, verder'. Verder waarheen? Draaien wil mijn lichaam niet meer. De trainer legt me op de grond en gaat spontaan met een voet op mijn dijbeen staan om mijn spieren op te rekken. 'It's okay', stelt hij mij gerust, terwijl ik me angstig bedenk hoe ik op een brancard naar huis zal gaan. Tip voor wie fit wil worden in Thailand: neem tijgerbalsem mee.

Zwetende westerlingen

Waarom doet een mens dit voor zijn lol? Vraag het aan de zwetende westerlingen bij boksschool en -kamp Superpro: fitheid lijkt niet de belangrijkste reden. Engelsman Dave Westby (25) is gekomen om gespierder te worden, natuurlijk, maar ook voor een time-out van zijn stressvolle baan als telefonisch verkoper. De Amerikaanse Robin Kwok (39) zegde een goede baan bij Airbnb op om aan de druk van het moderne werkleven te ontsnappen. 'Ik had een life change nodig', zegt ze.

De Amerikaanse Robin Kwok (39) rust uit na een sparsessie bij boksschool Superpro. Beeld Marie Wanders

David Green (26) uit Londen wil het zelfvertrouwen terugvinden dat hij deels verloor door de grote prestatiedruk in de Engelse hoofdstad. 'Ik ga naar huis als een nieuw mens', hoopt Green, die drie weken op het complex verblijft. Mijn blik dwaalt af naar zijn ontblote torso. Niks meer aan doen, denk ik - ik vraag me af waar Green onzeker over kan zijn.

'Wat het meest is veranderd in de afgelopen tien jaar', zegt mede-eigenaar Robbie Timmer (39), 'is het soort mensen dat hier komt.' De Nederlandse manager wijst op zijn klanten, die rechts en links schoppen en trappen tegen bokszakken. 'In het begin kwamen hier alleen wedstrijdjongens, professionele boksers. Nu trainen hier alle soorten mensen door elkaar.' Verderop bereidt een gigantische Amerikaanse ex-marinier zich voor op zijn eerste echte muay-thaiwedstrijd, naast een ranke Zuid-Afrikaanse die voor het eerst kennismaakt met de sport.

Overnachten

- In het luxe Anantara Riverside Resort, aan de oever van de Chao Phraya Rivier in Bangkok, overnacht je vanaf 120 euro per nacht. anantara.com/en/riverside-bangkok

- Op boksschool Superpro Samui op Koh Samui kun zo lang verblijven als je wilt. Een eigen kamer boek je vanaf 42 euro per dag, inclusief training. Voor een kleine 600 euro volg je een week lang 'weight loss training', inclusief accommodatie, training, yogales, massage en voeding. superprosamui.com

- Rompo Mansion Hotel, Bangkok. Kamers vanaf 28 euro. rompomansion.com

Het is 32 graden en ik ren rondjes om het terrein, spring touwtje voor de deur en balanceer, al schaduwboksend, op een autoband. Mijn lichaam huilt van het zweet. En dan moet de training nog beginnen. Misschien kom ik tijdens deze trip toch wat in de buurt van de bovenmenselijk getrainde Fransman in mijn groep, die al dagen geen shirt draagt. Met vechten kun je vrienden maken, zo blijkt. We lunchen en dineren samen, soms tot laat. De volgende ochtend staat iedereen, met kater, klaar voor de volgende training. Dat moet wel, want laatkomers moeten zich honderd keer opdrukken.

Oorspronkelijk kwamen vooral professionals bij Superpro, inmiddels weten toeristen de weg naar de ring ook te vinden. Beeld Marie Wanders

Avocadosandwiches, fruitshakes en ijskoffie

Daar staat tegenover dat het dichtstbijzijnde strand, Chaweng, op tien minuten van het kamp ligt. Na twee uur trainen kun je vijf uur liggen. Of naar The Jungle Club, een populaire bar en lounge in de heuvels. Daar ploffen we neer in zitzakken en vragen ons af hoe we daar ooit weer uit moeten klimmen. We bestellen avocadosandwiches, fruitshakes en ijskoffie met uitzicht over de Golf van Thailand.

Wie meer comfort en een iets relaxter trainschema zoekt, kan terecht bij de chique hotels in Bangkok die inspelen op de behoefte aan actievere vakanties. 'Train met een expert', staat op de poster van het luxe Anantara Resort aan de rivier in het centrum. De boksring staat op het dak. 'Het gaat om wat er hier gebeurt', zegt instructeur Woody (40), wijzend op zijn hart. Dat is volgens hem de kern van muay-thai. De privéleraar heet eigenlijk Sarawut Maputhun, maar Woody is volgens hem makkelijker voor buitenlandse gasten. Zijn specialiteit: 'Ik weet hoe ik mensen moe moet maken.'

Het zwembad van Anantara Riverside Resort. Beeld Marie Wanders

Een uurtje stoten en trappen op een tropisch dak, onder begeleiding van een aimabele privéinstructeur: daar zou Mr. Man best aan kunnen wennen. Goed, die goddelijke torso is nog ver weg, en ik dribbel nog te veel - 'only marching!', herhaalt Woody - maar nog nooit heb ik zo veel en intensief gesport in één week. Na de sessie krijg ik een goedkeurend knikje van de leraar. Op naar het zwembad.

Volkskrant Magazine bedrijft onafhankelijke reisjournalistiek. Reizen kunnen deels worden betaald door derden, maar zonder toezeggingen over onderwerpkeuze en presentatie.

Beeld Marie Wanders
Beeld Marie Wanders
Uitzicht vanuit een van de hotelkamers van Superpro. Beeld Marie Wanders
Beeld Marie Wanders
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden