Dit pretpark belicht alles wat mooi en groot is aan Frankrijk

Bestaat er zoiets als een rechts pretpark? Le Puy du Fou in Frankrijk draagt 'een zacht patriottisme' uit.

Bezoekers genieten van een Romeins spektakel in het amfitheater van Le Puy du FouBeeld Marlena Waldthausen

Jeanne d'Arc rijdt te paard de binnenplaats van het kasteel op, een harnas beschermt haar tengere lichaam. Ze geeft een toverlans aan de schone Marguerite, die het kasteel eigenhandig moet verdedigen. De Franse ridders die het normaal gesproken bewaken, trekken naar het slagveld om de Engelsen te verslaan.

'Maar ik ben veel te frêle', zegt Marguerite. 'Mijn handen zijn alleen geschikt om rozen te kweken.'

'Marguerite', zegt Jeanne, 'met deze lans zul je over bijzondere krachten beschikken.'

Als vijandelijke soldaten het kasteel binnendringen, dreigen ze de arme Marguerite onder de voet te lopen. Net op tijd neemt zij de lans van Jeanne ter hand. Op wonderbaarlijke wijze weerstaat ze de aanvallers, de Franse ridders keren op tijd terug, ze winnen een zwaardgevecht op leven en dood terwijl de donjon van het kasteel begint te draaien en het vuur uit de vensters spuwt. Frankrijk is gered dankzij de toverlans van Jeanne d'Arc! De toeschouwers belonen de voorstelling met een staande ovatie.

Le Puy du Fou is het op een na best-bezochte attractiepark van Frankrijk. Disneyland Parijs is onbereikbaar met 15 miljoen bezoekers per jaar. Maar met 2,2 miljoen bezoekers laat Le Puy du Fou concurrenten als Parc Astérix en Futuroscope achter zich. Een Franser pretpark dan Le Puy du Fou is niet voor te stellen. Hier flirt je niet met je doodsangst in de achtbaan, maar je kijkt naar voorstellingen over de Franse geschiedenis, over de strijd tussen de Galliërs en de Romeinen, de Franse Revolutie of de Slag bij Verdun. Het herinnert een beetje aan het verdwenen Land van Ooit in Nederland, maar dan veel spectaculairder, met special effects, stunts en bombastische muziek als in een actiefilm uit Hollywood. Buitenlandse bezoekers kunnen de show volgen met een koptelefoon, in zeven talen waaronder het Nederlands. Le Puy du Fou werd meermalen bekroond met Amerikaanse pretparkprijzen.

Romeinse soldaten in het amfitheater van het pretparkBeeld Marlena Waldthausen

Hommage aan glorie

Op de tribune bij Jeanne d'Arc zit Philippe de Villiers (68), de man die het park in 1977 begon. 'Ik zit hier vaak, het is goed om de voorstelling met het oog van een toeschouwer te bekijken', zegt hij. 'Ik ben het park begonnen omdat ik een hommage wilde brengen aan de glorie van Frankrijk. Het is levende geschiedenis in de openlucht.'

Le Puy du Fou gaat over glorie, heldendom, natie, christendom en identiteit. In Frankrijk wordt het vaak als een 'rechts' pretpark beschouwd, ook omdat oprichter De Villiers zich aan de rechterkant van het politieke spectrum bevindt. Staatssecretaris van Cultuur in een rechtse regering-Chirac, strijder tegen de Europese eenwording, overtuigd katholiek, geharnast criticus van de islam. Les cloches sonneront-elles encore demain? - 'Zullen de kerkklokken morgen nog luiden?'- is de titel van zijn laatste boek. Hij noemde Marine Le Pen een kandidaat met een 'presidentiële statuur', al gaat zijn sympathie eerder uit naar haar zeer katholieke nichtje Marion. De Villiers bestrijdt echter dat Le Puy du Fou een rechts park is. 'Anders zouden we ook nooit zo veel bezoekers kunnen trekken', zegt hij licht geïrriteerd.

De valkenier toont zijn valken aan het publiekBeeld Marlena Waldthausen

Frankrijk heeft veel geschiedenis, en de Fransen zijn er dol op. In het kasteel van Le Puy du Fou waarschuwt een ridder voor het lage plafond als je de kelder betreedt.

'Pas op, anders vergaat het ons als François II, de koning die overleed nadat hij zijn hoofd had gestoten', zegt bezoeker Bertrand Journu (78).

'Volgens mij was het Henri II', zegt zijn vrouw Guillemette (74).

'Het park is superbe', zegt Bertrand. 'De geschiedenis wordt hier tot leven gewekt. Natuurlijk is het een beetje Disneyland, maar dat is nodig om mensen te trekken.'

Guillemette: 'Het patriottisme stoort me niet. Elk land moet zijn geschiedenis kennen.'

Revolutionair vuurpeloton

Le Puy du Fou ligt in het glooiende binnenland van de Vendée, een van oudsher katholieke streek in het westen van Frankrijk. Na de Franse Revolutie kwam de koningsgezinde Vendée in opstand tegen de nieuwe machthebbers in Parijs. De rebellie werd wreed neergeslagen, ten koste van honderdduizenden levens. In een technisch zeer geavanceerde show vertelt Le Puy du Fou het verhaal van de royalistische generaal Charette, wiens dappere leven eindigt voor een revolutionair vuurpeloton.

'Maar Le Puy du Fou is niet bedoeld als geschiedenisles. We willen de bezoekers slechts nieuwsgierig maken', zegt een woordvoerder. Het is entertainment, geen wetenschap. 'Zoals Victor Hugo zei: de legende vult de geschiedenis aan', zegt Nicolas de Villiers (37), zoon van Philippe en huidige directeur van het park. 'Je moet Le Puy du Fou zien als een gedicht dat de Franse beschaving roemt aan de hand van haar geschiedenis. Het park belicht wat mooi en groots is aan Frankrijk.'

De wals in het theater met een decor van het paleis van VersaillesBeeld Marlena Waldthausen

Net als de Efteling is Le Puy du Fou een amusante nepwereld. Beton met een historisch laagje, van de Romeinse arena tot het dorpsplein uit la Belle Epoque rond 1900. Alleen het kasteel van Le Puy du Fou is echt. Daar wordt de ring van Jeanne d'Arc tentoongesteld, vorig jaar gekocht voor 378 duizend euro door Philippe de Villiers. De ring wordt geëxposeerd in een kapel, fel belicht als een relikwie in een glazen schrijn. Op de achtergrond benadrukt het Requiem van Fauré de plechtige sfeer. De meeste historici geloven dat de ring niet echt is, maar in de droomwereld van Le Puy du Fou doet deze kwestie er weinig toe. Wat is hier wel echt?

Bij gebrek aan achtbanen zie je nauwelijks pubers in het park. Wel veel ouderen en gezinnen met kinderen. Het park is leuk voor kinderen met de zwaardgevechten, de stunts van de ruiters, het vuurwerk en de schitterende vogelshow waarbij de uilen, valken en gieren rakelings over je hoofd scheren. De souvenirwinkel verkoopt plastic zwaarden en een Romeins centurionpak in kindermaten.

Park voor emotie

Je zou bijna vergeten dat een attractiepark een serieuze business is met keiharde concurrentie. Elk jaar investeert Le Puy du Fou zo'n 10 tot 20 miljoen euro om bij te blijven. 'Directe concurrenten hebben we niet, omdat we zo anders zijn. We willen ook geen achtbanen, we zijn geen park voor de sensatie, maar voor de emotie', zegt Nicolas de Villiers.

Het afgelopen jaar heeft Le Puy du Fou 15 miljoen geïnvesteerd in een nieuw hotel, La Citadelle. 'We willen de droom voor onze bezoekers verlengen. Nu overnacht 15 procent in een van onze hotels, nog eens 25 procent in hotels in de omgeving', aldus De Villiers.

We logeren in La Citadelle, een nog nieuw ruikend middeleeuws kasteel, waar we worden ontvangen door schone jonkvrouwen achter de balie. De kamers zijn comfortabel, maar somber door hun middeleeuwse stijl met kleine ramen en veel donkerbruin hout. Le Puy du Fou is een totaalconcept: zelfs de wc is hier ingebouwd in een donkerbruine poepdoos.

Kinderen vergapen zich aan een film in de bioscoop van Le Puy du FouBeeld Marlena Waldthausen

In het huidige tijdsgewricht is identiteit een populair product, ook voor de export. De plannen voor een Russische Puy du Fou zijn op de lange baan geschoven door de Europese sancties tegen Rusland, maar het bedrijf werkt nu aan parken in Spanje en China.

'De Chinezen zijn ver verwijderd geraakt van hun geschiedenis en hun wortels. Veel jonge Chinezen dromen meer over de Verenigde Staten dan over China', aldus De Villiers. Is het niet gevaarlijk het Chinese nationalisme te stimuleren? De Villiers: 'We dragen een zacht patriottisme uit. Als je dat niet doet, zal een hard patriottisme terugkeren, zoals je nu in Oost-Europa ziet. Dat is veel gevaarlijker.'

In de Gallo-Romeinse arena worden de christenen voor de leeuwen gegooid. Een Gallische schone valt op haar knieën als vier leeuwinnen haar naderen. Ze barst los in gebed. Ziedaar! God jaagt de leeuwinnen op de vlucht. 'We zijn bevrijd!', roept de schone. Het geloof heeft overwonnen, christenen marcheren met evangelische banieren de arena binnen.

'Het is grandioos, die shows met al die special effects', zegt Ludovic Boutet (40), die het park bezoekt met zijn vrouw Aurélie (36) en hun kinderen van 11, 8 en 6. Ze wonen in de buurt, hebben een jaarkaart en komen praktisch elke week. Ze houden van Le Puy du Fou zoals Philippe de Villiers het park bedoeld heeft, een ode aan het eeuwige Frankrijk van koningen, kerken en kathedralen.

Aurélie: 'Wij zijn trots op onze geschiedenis.'

Le Puy du Fou

Een dag Le Puy du Fou kost €33 voor een volwassene en €23 voor een kind. In de zomermaanden wordt het historisch spektakel Cinéscénie opgevoerd. Een kaartje voor het park plus Cinéscénie kost €54 voor een volwassene en €36 voor een kind. Toegang plus overnachting kan vanaf €54 per persoon. Le Puy du Fou ligt in het dorpje Les Epesses, te bereiken vanaf het station van Angers (1,5 uur) en de luchthaven van Nantes (1 uur). Het park ligt in de Vendée, een streek die bekendstaat om zijn mooie stranden en badplaatsen, zoals Les Sables d'Olonne en het eiland Noir-moutier. Zie verder: lepuydufou.com

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden