Buiten min 40 graden, binnen zalm op het bord

'De meest spectaculaire treinreis in de wereld', is de advertentieleus van de Rocky Mountaineer Railtours. De lijn verbindt Vancouver en Calgary en loopt dwars door het Canadese deel van de Rocky Mountains....

DE TREIN arriveert uren te laat op de plaats van bestemming, maar bij geen van de passagiers komt een klacht over de lippen. Daarvoor was de natuur aan weerszijden van het spoor te adembenemend.

Op het eerste gezicht lijkt er niks aan: een enkele reis tussen de metropolen Vancouver en Calgary. Maar tussen deze twee steden ligt een schitterend natuurgebied: het Canadese deel van de Rocky Mountains. De trein gaat dwars het gebergte over.

De route maakte vroeger deel uit van de Canadian Pacific Railway, de 4600 kilometer lange spoorlijn die dwars door Canada loopt. Later is noordelijk een andere lijn aangelegd, die over veel lagere bergen gaat. Dat is de doorgaande lijn geworden.

In 1990 besloot de Canadese overheid te bezuinigen op de nationale spoorwegen. De toeristische lijn tussen Vancouver en Calgary werd geprivatiseerd. Sinds 1990 bezit de Great Canadian Railtour Company het recht om toeristen langs deze route te vervoeren. De dochtermaatschappij die de lijn exploiteert, heet Rocky Mountaineer Railtours.

'De meest spectaculaire treinreis in de wereld', is de advertentieleus van de spoormaatschappij. Dat is nauwelijks een overdrijving te noemen. 'Als we de mooie omgeving niet kunnen exporteren, dan importeren we de toeristen', schijnt William van Horne, de eerste spoorlijndirecteur, eind vorige eeuw te hebben gezegd. Zijn woorden zijn visionair gebleken. Jaarlijks vervoert de maatschappij tienduizenden toeristen.

Sinds kort rijdt de Rocky Mountaineer ook in de winter. Dat is een nóg groter avontuur. Het kwik kan tijdens deze decemberreizen tot min veertig graden zakken. Door de gevoelstemperatuur lijkt het nog kouder. Op het achterbalkon van de trein is het risico van bevriezing reëel.

Binnen is het uiterst comfortabel, zeker als de reis in een Gold Leaf Dome coach wordt gemaakt. Dat is een dubbeldekker die van boven op een rondvaartboot lijkt. De zijkanten en het dak bestaan vrijwel geheel uit glas, waardoor er uitstekend zicht op de omgeving is.

De onderste verdieping is bestemd voor ontbijt, lunch en diner. Terwijl de trein langs witstenen wouden en bevroren watervallen glijdt, worden zalm, eendenborst en rosbief opgediend. De wijn is, verrassend genoeg, Canadees.

's Winters begint de treinreis pas in Kamloops; het eerste stuk wordt met de bus afgelegd. Na een overnachting in dit stadje - net als veel andere steden in deze streek ontstaan dankzij de avontuurlijke verkenningen van bonthandelaren - begint om zes uur 's ochtends de treinreis.

De attendants die boven in de dubbeldekker de drankjes serveren, zijn tevens reisgids; tijdens hun werkzaamheden vertellen ze over de reis en de omgeving. Over Bill Miner bijvoorbeeld die in 1906 een trein op deze lijn beroofde. Hij bleek de verkeerde te hebben uitgezocht en hield slechts vijftien Canadese dollars over aan zijn waagstuk.

Een van de eerste bijzondere passages na Kamloops is die langs Adams Rivier. Hoewel dat vanuit de trein niet te zien is, is dit de plek van leven en dood voor zalmen. De zalm is vier jaar oud wanneer hij vanuit zee de 560 kilometer naar deze rivier zwemt. Daar doet hij drie weken over. Op de bestemming aangekomen paart hij waarna hij sterft. Een half jaar later is uit de eitjes nieuwe zalm ontstaan, die eerst een jaar groeit voordat hij de lange reis naar zee aanvaardt.

Het merengebied rond Adams River is prachtig en ligt dan ook vol boten. Het plaatsje Sicamous - de naam is afgeleid van het indiaanse woord dat 'in het midden' betekent - wordt ook wel de Houseboat-hoofdstad van Canada genoemd.

Even verderop markeert een gedenkteken de plek waar in 1885 de laatste nagel werd gedreven in de Canadian Pacific Railway, die is aangelegd dankzij de inspanningen van duizenden Chinese arbeiders. Na het passeren van het dorp Revelstoke, dat achtduizend inwoners telt, wordt de omgeving nóg mooier. De trein wringt zich door kloven tussen bergen door die vol staan met besneeuwde bomen. Soms zie je een coyote of een hert verbaasd naar de passerende trein staren.

Bij mijlbordje 76,2 komt de trein bijna helemaal tot stilstand om de krakende Stoney Creek Brug te nemen. De brug, die de vorm heeft van een halve cirkel, dateert van 1893, maar werd in 1929 vervangen door een nieuwe. Omdat het terrein geen ander fundament toelaat, werd die over de oude brug heen gebouwd. De nieuwe, stalen brug staat zo'n honderd meter boven de bedding van de kreek.

Na het plaatsje Golden klimt de trein omhoog door de Kicking Horse Canyon, een pas die in 1858 door de geoloog James Hector is ontdekt. Hij werd door een paard in de borst getrapt en was enkele uren bewusteloos; vandaar de naam van het ravijn. De klim was vroeger zo steil dat hij gevaarlijk was. Begin deze eeuw zijn daarom de Spiral Tunnels aangelegd, twee tunnelbochten die samen een acht vormen. Dankzij de kunstmatige verlenging van de spoorlijn onder de bergen door kon het klimpercentage worden gehalveerd. De tunnels, die vanwege hun vorm de bijnaam Pretzel dragen (een zoute krakeling in de vorm van een acht), zijn een toeristische trekpleister. De observatieplaats die uitzicht geeft op de ingangen van de tunnels, trekt volgens de treinbedienden meer toeristen dan welke plek ook in Canada.

Tot het hoogste punt op de route rijdt de Rocky Mountaineer grote stukken langs de Trans Canadian Highway, die net als de spoorlijn dwars door Canada loopt. De snelweg is pas in de jaren zestig aangelegd, tachtig jaar na de treinverbinding tussen west- en oostkust.

In het plaatsje Stephen wordt het hoogste punt van de reis bereikt: iets meer dan 1600 meter. Vanaf dat moment gaat de trein aan de andere kant van de Rocky Mountains naar beneden. Niet veel verder stopt de Rocky Mountaineer in twee wintersportplaatsen: Lake Louise en Banff. De stadjes liggen midden in een nationaal park en zijn beroemd vanwege hun prachtige ski-hellingen. Bijkomend voordeel is dat de sneeuw in de Rocky Mountains poederachtig is, waarop het voortreffelijk skiën is.

De reis met de Rocky Mountaineer behoort ongetwijfeld tot de mooiste treintrips van de wereld. Bij de spectaculaire natuur hoort helaas ook een spectaculaire prijs: een kleine zevenhonderd gulden. Daarin zijn inbegrepen de treinreis van een dag in de luxe dubbeldekker, een busreis van een dag en een overnachting in een keurig hotel plus alle maaltijden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden