Zo waarheidsgetrouw is House of Cards

Wie de tv-serie 'House of Cards' kijkt (vandaag begint seizoen 3 op Netflix), weet hoe het werkt in Washington DC. Een rondgang langs de bekendste plekken uit die serie, en meer.

Kevin Spacey als Francis 'Frank' Underwood. Beeld Nathaniel Bell

Waarheid en fantasie zijn in Washington DC grote vrienden, zei Henry Allen van The Washington Post eens over de hoofdstad. De Suck-Up City wordt Washington ook wel genoemd, al zeggen de meeste Amerikanen simpelweg 'DC'. Dit is de plek waar politici, journalisten en lobbyisten samen lunchen; met en via elkaar bepalen zij hier de agenda van het land.

Sinds dit weekeinde staat het derde seizoen van televisieserie House of Cards op Netflix, die precies daarover gaat. In de promo van het nieuwe seizoen bestijgt de meedogenloze hoofdpersoon Frank Underwood (Kevin Spacey) de trap van een vliegtuig dat verdacht veel lijkt op de presidentiële Air Force One. De vraag die iedereen bezighoudt: is het de bikkelharde Underwood in twee seizoenen gelukt 'Mister President' te worden? Aan zijn arm de al even doortastende Claire Underwood (Robin Wright), over wie Frank zei: 'Ik houd van deze vrouw. Ik houd meer van haar dan haaien van bloed houden.'

'Niets verklappen, please'

Ook het echte Washington kijkt naar House of Cards. Vorig jaar schreef president Barack Obama op Twitter dat hij op de dag van de release van seizoen 2 geen tijd had om te kijken. 'Niets verklappen, please', liet hij zijn vijftig miljoen volgers weten. Meer dan vijf miljoen Amerikanen keken in dat eerste weekeinde naar de serie, die werd genomineerd voor 22 Emmy Awards en 7 Golden Globe Awards.

Het chique jaarlijkse Meridian Ball in het Meridian House (1630 Crescent Place), een van de meest prestigieuze gala's, werd in oktober opgeleukt door, jawel, de cast van House of Cards. Doug Stamper en Pete Russo stonden in black tie met leden van het hoogste Amerikaanse gerechtshof, het Supreme Court, op de dansvloer. Naast nieuwslezers van CNN, leden van het Congres, lobbyisten en andere vips uit de hoofdstad.

Toch is lang niet alles opgenomen in Washington DC. Sterker nog: 90 procent van House of Cards is opgenomen in buurstad Baltimore. Het hardlopen van echtpaar Underwood in Rock Creek Park, de prachtige strook groen die dwars door Washington loopt? Opgenomen in een soortgelijk park in buurstaat Maryland. De spareribs bij Freddy's BBQ Joint: een filmset in Baltimore. En het statige herenhuis van echtpaar Underwood? Zoek maar op Google maps: 1609 Park Avenue, Baltimore. Daar dus.

Palm restaurant. Beeld Bill Crandall

In het echt net iets minder spannend

Toch zijn er binnen de Beltway, het diplomatieke centrum van Washington, genoeg plekken waar je de praktijken uit House of Cards ook in het echt kunt zien. Politieke hotshots delen de maaltijd in restaurants, lunchen op bankjes in het park terwijl ze elkaar schouderklopjes geven en elkaar opdrachten toespelen. Al is het in het echt vaak net iets minder spannend. Vier Washington-kenners over de beste plekken.

Mark Leibovich, senior politiek verslaggever The New York Times. Schrijver van de bestseller This Town (2013) over het politieke leven in Washington DC, en Citizens of the Green Room (2014):

'Toen ik bezig was met This Town had ik zeker een paar keer per week ontmoetingen met bronnen. Dat deed ik niet zoals in House of Cards met een hoed op, 's avonds op een bankje in een verlaten metrostation. De waarheid is helaas saaier. Ik liet mijn bronnen hun informatie lekken waar iedereen het zag. Gewoon in restaurants voor de lunch en tijdens borrels, in de buurt van het Capitool of het Witte Huis.

'Washington kent een paar restaurants die groot zijn vanwege hun clientèle. Cafe Milano in de wijk Georgetown is een plek waar veel politici van beide partijen komen, net als Charlie Palmer Steak, The Caucus Room, Tosca en El Centro. Republikeinen eten graag bij Capitol Hill Club, een privéclub - je moet lid zijn om binnen te komen.

Als de Democraten iets hebben te vieren, gaan ze vaak naar Tortilla Coast, een Mexicaans restaurant vlak bij het Capitool. Daar serveren ze ijsmargarita's in grote kannen die je met het hele gezelschap kunt leegdrinken. Ja, ook om 11 uur 's ochtends.

'Ik spreek zelf bij voorkeur af vlak bij het kantoor van The New York Times. We zitten aan Lafayette Square, recht tegenover het Witte Huis. BLT Steak is een steakhouse hier dicht bij waar ik weleens kom; er komen niet alleen journalisten en politici, maar ook veel lobbyisten.

'De serie House of Cards vond ik erg vermakelijk en ik ga zeker het derde seizoen kijken. Natuurlijk is Washington een slangenkuil. Sommige mensen komen hier inderdaad om zelf rijker of belangrijker te worden. Niet omdat ze idealen hebben. De laatste jaren is het publieke belang voor politici op de tweede plaats komen te staan. Eigenbelang en geld delen de eerste plaats. DC blijft de stad van de macht en de dealtjes, maar zo erg als in de serie is het niet. Een journaliste die haar borsten laat zien in ruil voor een primeur: bespottelijk. Ik heb dat gelukkig nog nooit meegemaakt hier op kantoor bij de Times.'

Mark Leibovich.

Praktische informatie

Amerikanen kunnen het Witte Huis (1600 Pennsylvania Avenue NW) bezoeken als ze daarvoor een verzoek indienen via hun afgevaardigde in het Amerikaanse Congres. Voor reizigers zonder Amerikaans paspoort is het bijna onmogelijk om een kaartje te bemachtigen voor een rondleiding op 1600 Pennsylvania Avenue. Het Washingtonse Capitool is wel open voor niet-Amerikanen, tussen 8.50 uur en 15.20 uur van maandag tot en met zaterdag. Via visitthecapitol.gov kun je een gratis rondleiding boeken.

Ook de Library of Congress aan de achterkant van het Capitool is de moeite van een bezoek waard. De wereldberoemde Reading Room met miljoenen boeken in de koepel is te bezichtigen vanaf de galerij op de tweede verdieping. Het Nationaal Archief is gratis toegankelijk. Hier ligt de Onafhankelijkheidsverklaring van Amerika van 4 juli 1776 en de Grondwet.

Biefstuk

Stan Veuger, Nederlandse econoom bij de conservatieve denktank American Enterprise Institute:

'Voor mijn werk bij een centrum-rechtse denktank ontmoet ik veel Republikeinen. Blanke mannen van 60 die allemaal, vraag me niet waarom, van biefstuk houden. Het restaurantaanbod in Washington was jarenlang benedenmaats. En in de steakrestaurants wist je dat je kwaliteit kon verwachten. Ik denk dat om die reden de Republikeinen er nog steeds graag komen en dat op veel van die plekken de kaart al dertig jaar hetzelfde is. Inmiddels is Washington rijker geworden, wat restaurants betreft. Georgetown heeft leuke clubs en in downtown Washington heb je ook wat hippere restaurants waar jongere Democraten komen. Daar kom ik zelf niet. Wel een goede plek voor cocktails is trouwens POV op de elfde verdieping van het W Hotel, met prachtig uitzicht op de Mall en het Witte Huis.

'De National Republican Club of Capitol Hill is de plaats waar de meeste Republikeinen afspreken. Daar werden tussen 2008 en 2013 alleen al 1.966 fondsenwervingsacties georganiseerd door hun partij. De Democraten houden hun fundraisers vaak bij Johnny's Half Shell en Bistro Bis. Als je die drie plekken op de kaart bekijkt, zie je hoe dicht alles zich bij het Capitool afspeelt.

'John Boehner, de voorzitter van het Amerikaanse Huis van Afgevaardigden namens de Republikeinen, eet zijn avondmaal graag bij Trattoria Alberto. Dat komt omdat hij rookt. Alberto heeft als een van de weinige restaurants in Washington een eigen rookruimte.

Cafe Milano is een andere Italiaan waar je altijd veel Republikeinse politici ziet. Zelf ben ik daar onlangs geweest met de speechschrijver van Reagan, Tony Dolan, en de voormalige senator van Missouri, Jim Talent. Het etentje dat ik met Dick Cheney had, de vicepresident onder George W. Bush, was gewoon op mijn werk in het restaurant van het American Enterprise Institute.

'Palm Restaurant is een speciale plek waar ik vaak kom, ik werk er vlakbij. Op de muren staan karikaturen van de belangrijke mensen die er weleens kwamen eten. De familie Bush, maar ook veel journalisten en lobbyisten zitten er regelmatig. Le Diplomate is ook een klassieker. Michelle Obama eet hier, Joe Biden ook. De plekken die ik noem, hebben dus allemaal goede biefstukken op de kaart. En ze hebben nog iets gemeen: ze zijn stuk voor stuk verschrikkelijk duur.'

(Tekst loopt door onder afbeelding)

Stan Veuger
Café Milano. Beeld Bill Crandall

Macht

John Carter, Republikein en lid Huis van Afgevaardigden uit Texas:

'In de kelder van het gebouw, waar leden van het Huis van Afgevaardigden zoals ik kantoor houden, het Rayburn House Office Building, zit de Member's Gym. Daar zwem ik graag om mijn gedachten te verzetten. Ik kom nauwelijks in restaurants. Ik lees romans voor mijn eigen genoegen, maar moet ook veel lezen over zaken die het Congres gaat bespreken. Dat doe ik gewoon op kantoor, niet buiten de deur.

'De plek waar Frank Underwood naartoe gaat om spareribs te eten in het noordoosten van Washington ken ik wel. Ik ben er wel eens geweest en heb er zelfs gegeten. Maar het lijkt in niets op de Freddy's BBQ Joint zoals het in House of Cards heet.

'Geheime ontmoetingen zoals Underwood heeft met een journalist in de National Gallery of Art (waar journalist Zoe Barnes en Frank Underwood afspreken voor het schilderij Little Girl in a Blue Armchair, red.) heb ik niet. De enige bijeenkomsten achter gesloten deuren die ik bijwoon, zijn de top secret briefings van het ministerie van Defensie en Binnenlandse Veiligheid op het Pentagon.

'Natuurlijk zijn er op het Capitool leden van het Amerikaanse Congres die net als Underwood in DC werken omdat ze macht ruiken. Ik ken er een paar. Die mensen werken hier vooral voor zichzelf. Maar ik geloof dat de meeste leden van het Huis van Afgevaardigden en de Senaat eerlijk zijn en een effectief overheidsapparaat nastreven. Net als ik. Onze macht is gerelateerd aan de levens van alle Amerikanen. Ik probeer mezelf elke dag te zeggen dat ik mijn baan in Washington heb gekregen van de kiezers. Zij zijn mijn baas en niemand anders.'

John Carter.

Fictie

Patrick Burn, locatiescout van onder meer House of Cards, Game Change, The Wire, Veep:

'Ik vrees dat ik heel wat mensen ga teleurstellen. Freddy's BBQ Joint, de aftandse plek waar Frank Underwood zijn ribs eet in House of Cards, bestaat niet. Al heeft het restaurant gek genoeg wel wat recensies op Yelp (Amerikaanse recensiewebsite, red.). Wie denkt dat Freddy's bestaat, is in de war met Kenny's BBQ Smokehouse op Maryland Avenue in Washington. Ook een kleine zaak in het armere noordoosten van Washington. Van buiten ziet het er niet uit, maar ze verkopen goede spareribs.

'Ook de metrohalte Cathedral Heights is fictief. Het openbaarvervoerbedrijf van Washington vond het niet goed dat we in de serie iemand voor de trein gingen werpen. We hebben die scène uiteindelijk gefilmd op een metrostation in Baltimore. De staat Maryland is belastingtechnisch veel aantrekkelijker dan DC voor filmproducties.

(Tekst loopt door onder afbeelding)

Le Diplomate Beeld Bill Crandall

Capitol Hill

'Toen ik in 2010 wist dat ik locaties mocht zoeken voor House of Cards, ben ik gaan rondlopen op Capitol Hill. Om uit te zoeken: waar gaan de hoge heren dineren, waar hangen ze aan de bar? Charlie Palmer Steak restaurant en Capital Grille zijn twee iconen, daar zie je altijd wel een senator zitten of een lid van het Huis, die een steak eet met een glas rode wijn erbij. Ook Occidental Grill & Seafood is zo'n plek. De muren hangen vol foto's van de Washingtonse elite. Vlak bij het Capitool is een bar, Tune Inn, die bestaat al zeker veertig jaar. Het was een plek waar de onderklasse van DC kwam drinken. Maar de politici uit DC hebben de bar overgenomen. Ik zie nu altijd bekenden. Ook daar hebben we trouwens nooit gefilmd.

'Toen we de fondsenwerver van Claire Underwood's non-profitorganisatie gingen filmen voor de deur van een hotel, wilden we dat bij een plek doen als het Omni Shoreham hotel in DC, een groot hotel uit de jaren dertig waar FDR en Clinton hun inauguratie vierden. Een prachtige plek, maar de parkeerplaats voor de deur was niet groot genoeg voor onze plannen. Ook toen zijn we uitgeweken. Dit keer naar de muziekschool van Baltimore, waar we een hotelset hebben gebouwd.

We hebben nog veel meer plekken nagebouwd. Uren heb ik door de wandelgangen van het Capitool gelopen om te kijken hoe het er daar uitziet. Ik wilde graag bij senatoren en leden van het Huis in hun werkkamers kijken. Maar niemand liet me binnen. Toen belden we de voorzitter van het Huis van Afgevaardigden, John Boehner. Zijn stagiaire zei: 'Natuurlijk, kunnen jullie over een half uur hier zijn?' Ik denk dat we zeker vier keer bij Boehner zijn langsgeweest. Toen hij hoorde dat de kamer van Frank Underwood een vierkante meter groter was uitgevallen dan die van hem, vond hij dat oervervelend.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden