Interview2doc-documentaire

Waarom weten we zo weinig over Donny Hathaway, die misschien wel de beste soulzanger ooit was?

Mister Soul – A Story about Donny Hathaway, die vorige week op het IFFR in première ging, wordt zaterdagavond op NPO 2 uitgezonden. Drie vragen aan de maker.

Donny Hathaway. Beeld Getty images

Donny Hathaway (1945-1979) was misschien wel de beste soulzanger die ooit heeft geleefd heeft. Hathaway maakte begin jaren zeventig een paar prachtige en succesvolle platen met hits als The Ghetto en A Song for You. Zijn duetten met Roberta Flack (Where Is the Love, The Closer I Get to You) waren ook hier op de radio te horen. Maar veel is er eigenlijk niet bekend over de getroebleerde zanger die op 13 januari 1979 een einde aan zijn leven maakte.

Hoe verbluffend de talenten van de slechts 33 jaar oud geworden Hathaway waren, blijkt in de aangrijpende film die VPRO-documentairemaker David Kleijwegt (54) over hem maakte. Weinig zangers hadden zo open, met zo veel warmte in hun stem als Hathaway. Stevie Wonder zou zijn eigen stem zelfs naar die van Hathaway modelleren. 

Waarom wilde je een film over Donny Hathaway maken?

‘In de VS weten witte mensen nooit wie hij is, terwijl iedere Afro-Amerikaan van 15 of ouder opveert als de naam Donny Hathaway valt. Die kloof wilde ik slechten. Het is raar dat zo’n groot zanger zo weinig bekend is.

‘Hij is altijd een soort geheim van de zwarte gemeenschap gebleven. Ook na de opkomst van het internet was er weinig over hem te vinden. Mijn eerste idee was een film over zijn laatste uren te maken. Of het nu André Hazes is of Donny Hathaway, de laatste 24 uur van een artiest vind ik een interessant onderwerp.’

Waarom was er zo weinig over hem te vinden? 

‘Dat heeft alles te maken met het taboe dat in die tijd op geestesziekten rustte. Hathaway werd in 1970, toen hij zijn eerste album maakte, gediagnosticeerd als paranoïde schizofreen. Toch wisten zelfs de mensen met wie hij werkte van niets. Hij deed rare dingen, maar, zo was dan de reactie, artiesten doen wel vaker rare dingen.

‘Het bijzondere is dat hij ondanks zijn gekte tot op het laatste moment uiterst verzorgde muziek bleef maken. Die gekte hoor je in zijn muziek nergens terug.’

Je koos ervoor geen standaard biopic te maken.

‘Voor het muzikale verhaal had ik artiesten als Aretha Franklin en Stevie Wonder nodig, die hem gekend en met hem gewerkt hebben. Dat was lastig. Het is uiteindelijk vooral een film over verlies geworden. Wat alle mensen die ik gesproken heb verbindt, van familieleden tot producers die met hem hebben gewerkt, is dat ze het verlies van Donny nog diep voelen en er tot nu toe weinig over hebben verteld.

‘De eerste die ik sprak was zijn weduwe, die me in contact bracht met zijn twee zusters en broer. Dat is de sleutel geweest. Wat niemand wist is dat Donny op zijn 29ste nergens meer heen kon en terugkeerde naar zijn ouderlijk huis. Die broers en zussen hebben hem toen meegemaakt en zitten vol verhalen en emoties over zijn moeilijke laatste jaren die ze nu voor het eerst kunnen delen. Dank zij hen kun je Donny en zijn muziek echt voelen. Dat is wat ik wilde.’

Mister Soul – A Story about Donny Hathaway8/2 om 23.05 uur bij NPO 2.

De 2Doc-documentaire is ook te zien op NPO Start.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden