Van vadsige blower naar stralende krijger in honderd dagen

Jørgen werd in honderd dagen een betere, fittere en mentaal sterkere versie van zichzelf. Dankzij het programma van Atalwin Pilon. Welkom, warrior.

Atalwin Pilon (links) en Jørgen Hvirring.Beeld Daniel Cohen

Jørgen lag op zijn rug in een Amsterdamse meditatieruimte, met zijn ogen gesloten en zijn handen kruislings over zijn borst gevouwen, alsof hij was opgebaard. Kaarsjes flikkerden in een rechthoek om zijn gestalte. De andere deelnemers aan het ritueel stonden daaromheen. Zwijgend. Een vrouw las een brief voor waarin Jørgen 'de lafaard' in hem ten grave droeg.

Al honderd dagen volgde Jørgen Hvirring, een muzikant van 30 met lang blond haar, samen met zijn vriendin Tessa en een groepje van zeven anderen een intensief programma dat belooft je een nieuw, beter mens te maken. Elke ochtend een half uur mediteren, drie dagen in de week trainen, strikte voedingsvoorschriften (vooral vlees, vis, groenten, fruit en noten), en elk weekend een drie uur durende spirituele groepssessie.

Het doel: een 'krijger' worden. Daarom heet het programma, dat je voor 1.950 of 4.950 euro (met of zonder personal training) kan volgen, 100 Day Warrior. Nieuwe edities beginnen op 8 september in Utrecht en op 9 en 13 september in Amsterdam. Het uitgangspunt is dat ieder mens een 'lafaard' en een 'krijger' in zich heeft en dat je de lafaard, die staat voor egoïsme, angst, luiheid, hebzucht en hedonisme, kunt overwinnen.

Aan het eind, op dag 100, schrijf je een afscheidsbrief aan je lafaard. 'Dank voor je diensten, lafaard', had Jørgen geschreven, 'ik heb je niet meer nodig'. Hij legde in de brief uit dat hij zich vroeger door angst had laten leiden en een introverte jongen was geworden door problemen in zijn jeugd. Vervolgens was hij drugs gaan gebruiken om weer extraverter te zijn - allemaal de schuld van de lafaard dus. 'Het is tijd dat je sterft.'

Innerlijke krijger

Vroeger had Jørgen gedacht: wat is dit voor overdreven gedoe? Maar nu vond hij het fijn om deze periode van vijftien weken mentaal en fysiek trainen met iets tastbaars af te sluiten; een ritueel kan een voornemen versterken, merkte hij. Als hij nu dreigt te vervallen in oude patronen, denkt hij aan die brief.

Jørgen stond op en stapte uit het veld van kaarsjes. Later die dag werden de brieven van alle deelnemers verzameld en in brand gestoken. Daarna gingen ze met de hele groep skydiven en zouden ze hun innerlijke krijger verwelkomen met nog een brief. En dan zou hij zich herboren voelen.

Het idee van 100 Day Warrior is ontsproten uit het brein van Atalwin Pilon, een voormalige reclameman en feestondernemer, die in 2004 zijn leven omgooide. Hij wilde niet langer als reclamemaker op de angsten en onzekerheden van mensen inspelen. Al jaren was hij in de ban van krachttraining en vechtsporten, maar door een toevallige ontmoeting met een Tibetaanse geestelijke ontdekte hij ook het trainen van de geest.

Pilon, een grote, gespierde man met gladgeschoren kop, priemende ogen en een baardje, ging in de leer bij zenmeesters en reisde anderhalf jaar over de wereld - onder meer naar Irak, India, Israël, Amerika en Colombia - om zich de disciplines van meditatie, yoga, vechtsport, filosofie en sjamanistische rituelen eigen te maken. Terug in Amsterdam gaf hij personal training, coaching en les in mindfulness om rond te komen.

Waarom, dacht hij eind 2013, combineer ik die werelden niet in het ultieme programma voor lichaam en geest? Hij ontwierp een traject gebaseerd op 'de reis van de held', zoals in 1949 beschreven door mytholoog Joseph Campbell in zijn invloedrijke boek De held met de duizend gezichten.

Atalwin Pilon

Atalwin Pilon (1971), bedenker van 100 Day Warrior, ging van zijn 12de tot zijn 36ste door het leven als Edwin Leenderts. Edwin was een modernere versie van Atalwin en een afwezige vader deed hem kiezen voor de achternaam van zijn moeder (Leenderts). Na een 'existentiële ervaring' in 2004 wilde hij zich niet langer schamen voor zijn echte naam. Als Edwin Leenderts werkte hij als reclamestrateeg en ondernemer van feestorganisatie Healers & Beads (onder meer van de Loveboat-feesten). Als Atalwin Pilon richtte hij in 2007 Basic Goodness op, een bedrijf voor coaching, training en innovatie.

De honderd dagen verdeelde Pilon in vijftien thematische weken, met onderwerpen als vergeving, moed, dienstbaarheid en wedergeboorte. Elk weekend worden deze thema's in groepsverband besproken en gedurende de week moeten de deelnemers aan de slag met de materie, soms in de vorm van opdrachten, zoals: bied je excuses aan aan twee mensen die je pijn hebt gedaan.

Maar Pilons ambitie is nog groter dan een cursus die mensen een fittere en gelukkigere versie van zichzelf laat maken. 'Ik wil een gemeenschap opzetten van onbaatzuchtige, moedige en sterke mensen. Warriors die regelmatig samenkomen en initiatieven ontplooien die de samenleving ten goede kunnen veranderen.' In je eentje kun je geen verschil maken, was zijn gedachte, maar met een groep gelijkgestemden misschien wel.

Het programma past naadloos in de door gezondheid, zingeving en geluk geobsedeerde tijdgeest. Anno 2017 worden dagelijks in stadsparken door heel Nederland bootcamps gehouden voor groepjes jonge mensen; bestrijden mensen hun stress met mindfulness en zijn sommige foodies haast net zo fanatiek als religieuze fundamentalisten. Talloze bedrijven schrijven de geboden voor op die ene vraag der vragen: hoe te leven?

Die voorschriften gaan vaak gepaard met uitdagingen en doelen: in een x aantal dagen y bereiken. 100 Day Warrior is de overtreffende trap in die uitdagingencultuur. Niet eerder werden deze disciplines dusdanig gecombineerd, was de gevraagde toewijding zo groot en de belofte zo ambitieus. Op de omslag van het handboek staat: 'Life-changing journeys for talented human beings.' Elk hoofdstuk begint met een filosofische quote: 'Ik ben geboren toen ik alles waar ik bang voor was kon liefhebben.'

Te heftig

De afgelopen drie jaar hebben in totaal 93 mensen 100 Day Warrior gevolgd in Amsterdam en Utrecht. Het zijn ondernemers, reclamemakers, journalisten, psychologen, regisseurs en makelaars - van 26 tot 52 jaar oud. Er zijn verslavingen overwonnen, banen opgezegd, bedrijven opgericht, huwelijken beëindigd en wereldreizen gepland.

Er zijn ook een paar mensen gestopt, omdat ze het programma te heftig of de psychologische begeleiding niet toereikend vonden. Voor een enkeling gaat het traject van 100 Day Warrior te hard; die is dan nog bezig met het verwerken van een trauma als als hij zich volgens het schema al een krijger moet voelen. Lang niet iedereen houdt bovendien na afloop de nieuwe aangeleerde gewoonten stug vol, zoals niet drinken en dagelijks mediteren.

Het programma heeft een ogenschijnlijk paradoxaal uitgangspunt: je ego loslaten door keihard aan jezelf te werken. Voor een spiritueel traject is het uitermate prestatiegericht. 'Wanneer mensen leren gedisciplineerd met hun lichaam en geest om te gaan zullen ze al na 100 dagen zichtbaar en voelbaar veranderd zijn en dat werkt bevrijdend', legt Pilon uit. 'Het geheim zit in het leren overwinnen van weerstand. Dat geeft kracht.'

Een week van een warrior

(trainingstijden variëren)

Maandag
6.30 Half uur mediteren
17.00-18.30 Personal training

Dinsdag
6.30 Half uur mediteren

Woensdag
6.30 Half uur mediteren
12.00-13.30 Personal training
19.00 Maaltijden koken voor de komende dagen

Donderdag
6.30 Half uur mediteren

Vrijdag
6.30 Half uur mediteren
9.00-10.30 Personal training
19.00 posten van inzichten en ervaringen in de besloten Facebookgroep

Zaterdag
7.30 Half uur mediteren
9.00 - 12.00 Thematische groepssessie

Zondag
7.30 Half uur mediteren
19.00 Maaltijden koken voor de komende dagen

Je zou ook kunnen zeggen dat 100 Day Warrior juist niet lang genoeg duurt, stelt neurowetenschapper David May, die met zijn bedrijf Neurohabits mensen helpt gedragsverandering te bewerkstelligen. 'Het duurt erg lang voordat het brein bepaald gedrag automatiseert. Zo bleek uit onderzoek dat als je elke ochtend na je eerste kop koffie 50 sit-ups doet dat na 90 dagen nog steeds niet voelt als een gewoonte. Een programma als 100 Day Warrior kan zeker iets teweegbrengen, maar de kans is ook groot dat je vervalt in oude patronen zodra de 100 dagen voorbij zijn.'

Logischerwijs heeft vijftien weken vaak sporten en weinig vet of suiker eten effect op het lichaam. En ook de stressverlagende werking van mindfulness is wetenschappelijk bewezen. Dat veel deelnemers tevreden terugkijken op 100 Day Warrior kan ook te maken hebben met 'effort justification', zegt Inge Wolsink, sociaal psycholoog aan de UvA. 'Dat is een vorm van cognitieve dissonantie die behelst dat hoe meer moeite en geld je ergens insteekt, hoe hoger je de ervaring waardeert.'

Het valt Pilon ook op dat de mensen die meer betalen, meer hun best doen en betere resultaten halen. Een intense gezamenlijke uitdaging is bovendien voor een deel een selffulfilling prophecy: samen afzien leidt automatisch tot meer zingeving en groepsgevoel. Wolsink: 'Dat gevoel wordt weer versterkt door het idee dat er door het programma een gemeenschap van krijgers wordt gecreëerd.'

Jørgen had, zoals iedere deelnemer, zijn eigen redenen om mee te doen. Voordehand liggende redenen waren zijn overgewicht en zijn drugsgebruik: op de middelbare school en de universiteit gebruikte hij zo goed als wekelijks harddrugs. En voor aanvang van 100 Day Warrior blowde hij nog vrijwel dagelijks.

Maar er waren ook andere redenen. Als muzikant - hij maakt deel uit van het duo Lövestad dat met instrumenten live elektronische muziek speelt - ging het hem voor de wind. 'Ik trad op voor soms duizenden mensen en deed gigs in het buitenland, zoals in de wereldberoemde Berlijnse nachtclub Berghain. Maar ik voelde me niet gelukkig. Ik was angstig, onzeker en verkrampt tijdens optredens.'

Als hij niet op een podium stond, was Jørgen in zichzelf gekeerd. 'Ik voelde me leeg en depressief, elke dag was een opgave.' Het leven had eind 2016 zo weinig zin voor hem dat hij suïcidale gedachten kreeg. Aan zijn vriendin Tessa bekende hij dat uiteindelijk. Wat moest hij eraan doen? Therapie had hij al geprobeerd.

Op Facebook zag hij een artikel hoe je een nieuw mens kon worden in honderd dagen. Zonder het ook maar goed te lezen, belde hij Atalwin Pilon en gaf zich op voor het Premium-pakket, door de vele optredens met zijn band kon hij dat betalen. Tessa schreef zich ook in, om Jørgen in deze zware periode in de gaten te kunnen houden - al zei ze dat niet zo tegen hem.

Al binnen een paar weken merkte Jørgen de effecten van het programma. 'Het is moeilijk te zeggen wat het beste werkte - het mediteren, het trainen, geen alcohol en drugs, of gezond eten - maar ik voelde me helder en energiek. Het was wel zwaar, zo'n omslag, maar die extreme toewijding lag me juist goed. Het was niet echt een optie om te verzaken, want je had een verantwoordelijkheid voor elkaar.'

Onrustig brein

Het eerste wat hij noodgedwongen leerde, was goed plannen. 'Voorheen liet ik me het leven min of meer overkomen, nu kon dat niet meer. Je mag niet zomaar een broodje halen onderweg, je moet altijd je eigen bakje met eten bij je hebben.' Aan het begin van elke week maakte hij een schema wanneer hij wat zou eten en wanneer hij dat zou bereiden. 'Ik ging vroeger opstaan om te mediteren, koken en te sporten. En dus ook eerder naar bed.'

Het zwaarst vond hij de personal training. 'Ik kwam erachter hoeveel zelfmedelijden ik had. Ik ging vaak met tegenzin naar de sportschool. Je kan het niet, zei een stem in mijn hoofd keer op keer. Maar telkens bleek ik het wél te kunnen, als ik werd gepusht door de trainer. Daardoor ontdekte ik hoe laag mijn zelfbeeld was.'

Ook bij het mediteren voelde hij eerst weerzin. 'Mijn onrustige brein was er helemaal niet klaar voor om eens rustig stil te zitten en de gedachten te laten voor wat ze zijn. Hallo, zei mijn ego tegen me, je mag mij niet zomaar negeren.'

Tijdens de meditaties en groepssessies keerde Jørgen terug naar zijn jeugd in Zevenhuizen, een dorp bij Rotterdam. 'Als jongetje van een jaar of 10 was ik wild en onhandelbaar. Zo erg dat mijn ouders me soms sloegen.' Zijn vader en moeder dreigden hem naar een internaat te sturen als hij zijn school verpestte. 'Dat was mijn grootste angst.'

Terugkijkend begrijpt Jørgen nu hoe hij rond die tijd een cruciale omslag heeft gemaakt. 'Ik ging me conformeren aan de verwachtingen, kreeg andere, slimmere vrienden, deed mijn school netjes en onderdrukte m'n impulsen. Dat klinkt positief, maar ik raakte er afgestompt van.'

Zo werd hij een angstige en introverte jongen, die gevoelens totaal niet kon uiten en drugs gebruikte om zijn remmingen los te laten en het gemaal in zijn hoofd te stoppen.

Op de helft van de honderd dagen, tijdens een stilteretraite, lukte het hem voor het eerst om tijdens het mediteren een half uur aan helemaal niks te denken, een trance. Hij viel 20 kilo af en kreeg weer lol in het muziek maken en optreden. Had meer veerkracht bij tegenslag. Naar wiet of pillen verlangde hij steeds minder.

En toen was daar die laatste dag, nummer 100. Na het parachutespringen keerde de groep terug in de zendo. Zittend op hun meditatiekussens lazen ze ieder hun brieven voor waarin ze de krijgers in zichzelf verwelkomen. Jørgen had met Atalwin afgesproken dat hij als laatste aan de beurt zou zijn.

Toen het zover was, begon hij zijn innerlijke krijger te complimenteren: 'Baas, je mag zo trots zijn op jezelf, je kwam hier binnen met een vadsig computerlijf, de blowstank kwam van je af. Nu ben je een waardige, stralende man.' Aan het eind bedankte hij Tessa voor haar steun. Hij citeerde Ramses Shaffy: 'Mateloos stroom ik over in jou, mateloos hou ik van jou.'

Daarna vroeg Jørgen, ten overstaan van de groep, zijn vriendin ten huwelijk. Tessa zei ja. Iedereen was door het dolle. De honderd dagen zaten erop.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden