The Lost Symbol: van hetzelfde laken een pak

Er moet een mysterie worden opgelost, de toekomst van de VS staat op het spel: Dan Brown (De Da Vinci Code) strikes again met het boek The Lost Symbol.

Nederland kende eind vorige week een Miljoenennota die voortijdig op straat lag, in de Verenigde Staten ontstond reuring toen de inhoud van twee langverwachte boeken voor de beoogde publicatiedatum naar buiten lekte. Het ene boek was True Compass: A Memoir, de biografie van de onlangs overleden senator Edward Kennedy, het andere The Lost Symbol van Dan Brown, de schrijver van het immens populaire The Da Vinci Code.

De boosdoener was in beide gevallen The New York Times, die te vroeg met recensies kwam. Natuurlijk protesteerden de uitgevers over deze schending van het embargo, maar meer dan een halfslachtig protest was het niet. Aandacht in The New York Times is altijd een opsteker - zeker als die goedkeurend getint is.

Blurb

De recensie over The Lost Symbol met opnieuw een rol voor antiheld Robert Langdon was positief: A fast-pace adventure on Capitol Hill. Het is een blurb die een Amerikaanse uitgever dezer dagen in tijden van crisis maar wat graag op een boek zet. Het stuk was geschreven door Janet Maslin, wier recensie in 2003 over The Da Vinci Code tot gevolg had dat die crypto-thriller zo’n enorme kaskraker werd, die wereldwijd liefst 81 miljoen keer over de toonbank ging.

Dan Brown, voordien een maar matig verkopende schrijver, vertelde later dat kennissen hem na het verschijnen van die positieve beoordeling in de Amerikaanse krant vroegen of Maslin soms ‘zijn moeder’ was. ‘Because she never says stuff like that.

Dus wie weet, wellicht kreeg Maslin een paar dagen voor de beoogde verschijningsdatum (dinsdag 15 september) al bewust een exemplaar van het nieuwe boek toegestuurd; het past goed in de militair aandoende strategie waarmee uitgever Doubleday het verschijnen van The Lost Symbol omkleedde.

Gewonere stervelingen moesten wachten tot dinsdag, voordat zij over een exemplaar van The Lost Symbol konden beschikken. Jeffrey P. Bezos, de baas van Amazon, vertelde dat hij zijn voorraad had laten opbergen in een ruimte die 24 uur bewaakt werd, afgesloten met twee sloten, die alleen maar door twee verschillende personen geopend konden worden. Het zou een scène uit The Da Vinci Code kunnen zijn. Opmerkelijk: het nieuwe boek stond dinsdag al 150 dagen in de top van de best verkochte boeken van Amazon; kwestie van massaal vooruit bestellen.

Record

Niet alleen recensenten en fans, zelfs buitenlandse uitgevers moesten tot dinsdag wachten op hun exemplaar. De Nederlandse uitgever Luitingh kreeg die dag het boek pas in handen. Subiet werden er vier vertalers aan het werk gezet. Het Verloren Symbool (‘de langverwachte Dan Brown, alles wordt onthuld’) verschijnt op 30 oktober, in een oplage van 500 duizend exemplaren, een record in de geschiedenis van de uitgeverij.

The Da Vinci Code verscheen in 2003. Dan Brown deed dus zes jaar over het vervolg. Financiële druk om rapper te werken kende de Amerikaanse schrijver uiteraard niet. Zijn inkomsten uit zijn vorige boek, dat ook nog eens succesvol werd verfilmd met Tom Hanks in de hoofdrol, worden geschat op zo’n 250 miljoen dollar. Zes jaar voor 509 pagina’s, Brown nam zijn tijd, maar toch is hij een harde werker. De 45-jarige multimiljonair staat elke ochtend om half vijf op om te gaan schrijven. Hij werkt vervolgens vijf, zes uur. Voor elke pagina die ‘lukt’ gooit hij er tien weg, zo vertelde hij ooit.

Maar goed, was het ‘t wachten waard? In The Da Vinci Code opereert Robert Langdon in Europa en is er veel actie in Londen en Parijs. In The Lost Symbol wordt Langdon, de wetenschapper met het eidetisch geheugen, naar Washington ontboden, om aldaar een lezing te geven in het Capitool. Hij is gevraagd door Peter Solomon, zijn oude mentor, die lid blijkt te zijn van de vrijmetselarij.

Afgehakte hand

Eenmaal in Washington blijkt er helemaal geen sprake te zijn van een lezing en is Solomon verdwenen. Langdon loopt verdwaasd door het Capitool, totdat er plots opwinding ontstaat. In een van de zalen is een afgehakte hand gevonden, met een vinger die naar een groot schilderij van George Washington wijst. Op de hand zijn kleine tatoeages aangebracht, symbolen die Langdon, als wetenschappelijk puzzelaar al snel herkent.

Waarmee je de poppen aan het dansen hebt en de queeste, de rit in de achtbaan zoals we die ook uit The Da Vinci Code kennen, kan beginnen. Kortweg gezegd moet Langdon een mysterie oplossen, waarbij de toekomst van de Verenigde Staten min of meer op het spel staat. De arme Langdon heeft daartoe slechts twaalf uur de tijd.

We maken kennis met Mal’akh (‘engel’ in het Hebreeuws), een duistere reus vol tatoeages die herinneringen oproept aan Silas, de albino-monnik uit The Da Vinci Code. Dan is er nog een idiote dwerg, die de baas is van een bureau van de CIA, genaamd Inoue Sato. Voor de lieftallige noot hebben we gelukkig Katherine Solomon, de zuster van de verdwenen, en naar al snel blijkt, handloze, Peter Solomon. Zij is aanhangster van het noëtisme, de leer waarmee – simpel gezegd – de samengebalde gedachten van een groot aantal mensen tot grote veranderingen kunnen leiden.

Kunstje

Enfin, het is The Da Vinci Code goes to Washington. Brown, die in het verleden van plagiaat werd beschuldigd (hij won een aantal geruchtmakende processen), herhaalt nu zelf het kunstje dat hij zo succesvol tentoonspreidde in de besteller uit 2003. Want Mal’akh is Silas, Peter Solomon is de arme Jacques Saunière, die in het vorige boek naakt in een zaal van het Louvre lag, Katherine Solomon is natuurlijk Sophie Neveu en de vrijmetselarij is de Priorij van Sion.

En dan is daar natuurlijk professor Robert Langdon, de antiheld met claustrofobie, die gehuld in zijn tweedjasje codes en ambigrammen oplost. Charmant spannend, al is het wel hinderlijk dat Brown op de meest ongeloofwaardige momenten, juist als het allemaal levensbedreigend voor onze held dreigt te worden, college gaat geven. Want er wordt héél veel uitgelegd in The Lost Symbol: Alles wat u over de vrijmetselarij wilde weten, maar nooit durfde te vragen.

Je mag het natuurlijk allemaal niet serieus nemen, historisch klopt er waarschijnlijk geen hout van (al zal de liefhebber van complottheorieën daar ongetwijfeld anders over denken), maar waar het op neerkomt is dat Brown gewoon een spannend verhaal vertelt, in korte hoofdstukjes vol cliffhangers.

En dan de hamvraag: is het nieuwe boek beter dan The Da Vinci Code? Ach, het is eigenlijk van hetzelfde laken een pak, met een lichte voorkeur voor het boek uit 2003. Heilige Graal, opus Dei, Jezus en Maria Magdalena zijn nu eenmaal sexier dan die brave Vrijmetselarij. Er is echter één grote overeenkomst: ook The Lost Symbol is slecht voor de nachtrust.

Dan Brown: The Lost Symbol. Bantam Press; 509 pagina’s; € 21,95. ISBN 978 0 593 05427 7.

Een snelheidswedstrijd in Sidney naar aanleiding van het verschijnen van 'The Lost Symbol'. (EPA)
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden