Testament of Youth is knap gemaakt, maar te veilig

Een klassiek, hoogstaand Brits drama, dat met flair is geacteerd en prachtig in beeld is gebracht. Toch blijft het wat keurig. Het is alsof de makers de verschrikkingen van de Eerste Wereldoorlog krampachtig op draaglijke afstand willen houden.

Still uit Testament of Youth. Beeld .

Studeren wil ze, net als haar broer Edward. Haar ouders vinden dat niet zo nodig. Een meisje als Vera, van keurige komaf, hoeft hooguit te leren pianospelen. Een goede man vinden is veel belangrijker dan een studie. Maar de koppige Vera (Alicia Vikander) beslist liever zelf over haar lot. 'Ik ga helemaal niet trouwen', zegt ze.

'Ben je soms een suffragette?', vraagt een van haar vrienden. Het is 1914, Engeland is nog niet gewend aan mondige vrouwen die een carrière nastreven. Net als Vera wordt toegelaten tot de universiteit van Oxford, breekt de oorlog uit. Haar broer hoort bij de vele jonge mannen die zich bij het leger aanmelden. Vera wil zich ook nuttig maken en wordt verpleegster.

Testament of Youth is gebaseerd op de gelijknamige, beroemde memoires van Vera Brittain, voor het eerst gepubliceerd in 1933. Brittain werkte tijdens de Eerste Wereldoorlog als verpleegster in militaire hospitalen in Engeland, Malta en Frankrijk en zag zo de gruwelijke gevolgen van de loopgravenstrijd van dichtbij. Ondertussen verloor ze haar dierbaren aan het front, een voor een.

Kwetsbaarheid en veerkracht

Een ander zou gebroken zijn na zulke zware verliezen, maar Brittain vocht terug in stijl: na de oorlog ging ze de barricaden op voor het pacifisme. Regisseur James Kent en scenarioschrijfster Juliette Towhidi leggen in hun filmbewerking van begin af aan nadruk op Vera's onverzettelijkheid. Ze vonden de ideale hoofdrolspeelster in de van oorsprong Zweedse actrice Alicia Vikander, die na opvallende rollen in Anna Karenina, A Royal Affair en Ex Machina opnieuw haar talent en veelzijdigheid bewijst.

Vikander geeft Vera precies de juiste doses kwetsbaarheid en veerkracht. Ze is sterk, maar niet bovenmenselijk sterk; eigenwijs, maar niet verbeten. Het maakt Brittains aangrijpende verhaal des te indrukwekkender. Testament of Youth heeft de reikwijdte van een oorlogsepos, verteld met de intimiteit van een ooggetuigenverslag.

Kent maakte er een klassiek, hoogstaand Brits drama van: met flair geacteerd, prachtig aangekleed, gloedvol in beeld gebracht. Toch wringt er iets. Testament of Youth blijft keurig, alsof de makers de verschrikkingen van de Eerste Wereldoorlog krampachtig op draaglijke afstand willen houden. Beelden van de loopgraven worden direct getemperd door troostrijke natuur of fraaie poëzie; Vera's enige inzinking wordt snel en monter bestreden. Met zo'n antiaanbaklaag voor al te heftige gevoelens doet de film zichzelf te kort. Testament of Youth is knap gemaakt, maar te veilig.

Testament of Youth. Historisch drama. Regie: James Kent. Met: Alicia Vikander, Kit Harington, Taron Egerton, Emily Watson, Colin Morgan. 129 min., in 19 zalen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden