And Venus was her nameSylvia

Sylvia

Paul Onkenhout en John Schoorl schrijven elke week over een liedje waarvan de titel bestaat uit alleen een voornaam. Sylvia was het wapen dat in 1972 door progrockband Focus in stelling werd gebracht voor de verovering van Engeland.

John Schoorl en Paul Onkenhout

Sylvia (Focus), 1972

Sylvia Alberts 1972 Beeld ANP
Sylvia Alberts 1972Beeld ANP

Cabaretière en zangeres Sylvia Alberts uit Amsterdam is 24 jaar als ze in 1971 in een interview met Het Vrije Volk haar nog maar korte carrière kritisch onder de loep neemt. Gebrek aan applaus, rollen die niet bij haar passen, vieze mannen: als het zo moet, hoeft het voor haar niet meer.

Audities heeft de dochter van musicus (en medeoprichter van het Cocktail Trio) Carel Alberts afgezworen, na een vergeefse poging om een rol te krijgen in de musical Hair. Haar ervaring met regisseur Victor Spinetti, een Engelsman die, dit terzijde, een rol had in alle drie de films van The Beatles en daardoor een van de Vijfde Beatles werd, was bepaald niet positief. ‘Die Victor Spinetti bleef maar om me heen staan draaien. God, wat een geile meid ben jij, zei die.’

In 1968 heeft ze bij Shaffy Chantant, het totaaltheatergezelschap rond Ramses Shaffy waar ook Liesbeth List, Marjol Flore en Eelco Nobel deel van uitmaken, een muzikant met krulletjeshaar ontmoet die ook als componist ambities heeft. Thijs van Leer, heet de voormalige student kunstgeschiedenis.

Thijs van Leer Beeld ANP
Thijs van LeerBeeld ANP

Als actrice Linda van Dijck voor Shaffy Cantant een Engelstalige liedtekst heeft gemaakt, voegt hij er een melodie aan toe. De ontvangst is lauw. In 2005 is Van Leer in de Suite Tapes van de Concertzender nog steeds een tikje beteuterd: ‘Ik heb het aan Sylvia Alberts laten horen en die was niet razend enthousiast’.

Het nummer verdwijnt in de kast. Een paar jaar later laat Van Leer de melodie horen aan Jan Akkerman, de gitarist met wie hij inmiddels de ziel vormt van progrockband Focus. Akkerman neemt het nummer onder handen en grijpt met zijn gitaar de hoofdrol. Van Leer: ‘Om Sylvia een klein beetje te pesten hebben we het Sylvia genoemd.’

En dan, 12 december 1972, de studio’s van de Engelse BBC. Een korte gitaarriff van maestro Akkerman, een onstuimige entree van het hammondorgel van Van Leer en het daaropvolgende samenspel van de twee tegenpolen: Focus begint overtuigend aan de verovering van Engeland.

Sylvia 1972 Beeld
Sylvia 1972

Sylvia is hun eerste wapen in het tv-programma The Old Grey Whistle Test, het rauwere Hocus Pocus het tweede. Platenmaatschappij Polydor brengt Sylvia haastig als single uit. Het wordt een hit in Engeland, en aansluitend het album Focus 3 ook. Focus staat aan de top, dankzij Sylvia.

Met onder meer rollen in grote musicals (De Jantjes, Billy Elliot) bouwt Sylvia Alberts een mooie loopbaan op. De verrassing is groot als ze in 2020 een totaal nieuw licht werpt op de ontstaansgeschiedenis van Sylvia. In de podcast Ramses Shaffy - Zonder bagage onthult ze dat Gerrit den Braber van platenmaatschappij Phonogram destijds had voorkomen dat het nummer op de plaat was gezet. ‘Hij vond me te onbekend.’

Het verhaal van Van Leer noemt ze belachelijk. ‘Hij zegt steeds maar weer dat ik het een slecht nummer vond. En dan ga je het naar mij vernoemen? Ja, hallo!’

De tekst van de oerversie van Sylvia is verdwenen en vergeten, tot haar spijt. Wat ze nog wel weet: ‘Ik vond het héérlijk om te zingen.’

John en Paul

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden