'Surinaams-Nederlands heeft nogal wat emancipatie ondergaan'

Door toeval belandde Oscar Harris ( 71 ) in de muziekwereld. Vanaf de jaren zestig scoorde hij veel hits. Nu is er een verzamel-cd en binnenkort zingt hij voor het eerst in het Surinaams.

Oscar Harris.Beeld Io Cooman

Een nieuw album? Hij hoopt het. Hij heeft er voorzichtig plannen voor gemaakt. Er is nu net een verzamelcd Soldiers Prayer en andere Poku's uitgekomen waarin hij, Oscar Harris, centraal staat in de serie Sranan Gowtu (Surinaams Goud) van het label TopNotch. 'Die oude nummers genereren nu behoorlijk wat aandacht. Dat inspireert me om met nieuw materiaal te komen.'

De Surinaams/Nederlandse zanger die vanaf eind jaren zestig tot in de jaren tachtig successen had met Try A Little Love, T.O.P en met Song For The Children zelfs wereldwijd een hit scoorde, was door een infectie een paar jaar uit de running. Maar met zijn 71 jaar, kerngezond en in de slipstream van Sranan Gowtu is hij weer actief. Live optredens zijn aan de orde van de dag. Bij de presentatie van Soldiers Prayer werd hij als levende legende onthaald en hij heeft al met Edgar Burgos (leadzanger van de band Trafassi) gebrainstormd over nieuwe nummers. Eén ding staat in elk geval vast: 'Ik ga iets doen met veertig jaar Surinaamse onafhankelijkheid dit jaar.' Er is een schets van een gelegenheidsnummer. In een Amsterdamse horecagelegenheid zingt hij zachtjes voor zich uit: 'Opoe joe fraga, kaka joe borsoe.' ('Laat je vlag wapperen, doe je borst recht vooruit.')

Engels

In het Surinaams inderdaad. En dat terwijl Harris grootste hits hier engelstalig waren. Lang voordat Trafassi een monsterhit scoorde met Wasmasjien was Harris de bestverkochte Surinaamse muziekact. En dan niet zozeer met Surinaamse stijlen zoals kaseko of kawina, maar op Amerikaanse leest geschoeide soulballads en middle of the road pop.

Mede aan dat Engels zegt hij zijn succes te danken te hebben. 'Surinaamse muziek is in Nederland nooit stelselmatig bij een groot publiek doorgedrongen waar dat bij muziek van Jamaicaanse immigranten in Engeland bijvoorbeeld wel het geval was. Komt volgens mij heel simpel doordat Engels ook hún voertaal is. Als je in het Surinaams zingt, beperk je je bij voorbaat al tot die kleine groep die het Surinaams machtig is.'

Niet dat het Engels marketingtechnisch een keuze was. 'Ik had mijn muzikale bewustwording in de jaren vijftig in Suriname met Amerikaanse radiostations en programma's als Bandstand USA. Kaseko als een van de leidende Surinaamse muziekstijlen was toen nog niet zo ontwikkeld. Die hardere vorm onstond later pas met het Washboard Orchestra en Lieve Hugo. Bovendien past mijn stem beter bij dat smoothe repertoire.'

Toeval

Dat hij überhaupt zanger werd, is eigenlijk toeval. Harris viel als 17-jarige in Suriname in voor de populaire Max Nijman en werd een instant-hit. De beoogde studie architectuur in Nederland ging eraan en Harris voegde zich hier bij de Surinaamse band Twinkle Stars. Het perfecte biotoop voor zijn kalme dragende stem. Hij heeft altijd al een zwak gehad voor crooners als Sinatra met zijn lang aangehouden noten en vocalisten met een koffie-met-melk-timbre als Lou Rawls, Nat King Cole en Brook Benton.

Heeft hij ooit het Nederlands overwogen? 'Heb ik het nooit aangedurfd. Indertijd was het voor Surinamers not done om Nederlands te zingen vanwege het accent. Tegen Maurice Chevalier, de Franse zanger met een Engelstalig repertoire zeiden ze: 'Raak nooit je Franse accent kwijt, dat is je charme.' Maar als je als Surinaamse zanger destijds een iets te nadrukkelijke 'w' had, werd je bespot.'

Hoe anders is het nu. Hij vindt het succes van Surinaams en Surinaamse/Nederlandse artiesten als Kenny B en Typhoon fantastisch. 'Wat dat betreft heeft het Surinaams-Nederlands mede door de ontwikkeling van straattaal nogal wat emancipatie ondergaan.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden