Schrijvende reiziger

Al bij leven werd hij 'the last of the great explorers' genoemd, en met die eretitel zal hij de geschiedenis ingaan....

Het was een gebeurtenis op zijn zesde, die Thesigers verdere levensloop bepaalde. Hij was toen getuige hoe Ras Tafari, de latere keizer Haile Selassi, zegevierend terugkeerde van een veldtocht tegen vijandige stammen. Dit spektakel vol 'barbaarse schoonheid', waarin met speren bewapende en fraai getooide krijgers voorbij kwamen, samen met hun geketende gevangenen, maakte een onuitwisbare indruk op Thesiger.

Na de kostschool van Eton en de universiteit van Oxford te hebben doorlopen, keerde Thesiger terug naar Afrika. Al toen hij 23 was, had hij door het land van de Danakil in Abessinië getrokken, een gebied waar vorige westerse expedities telkens consequent waren vermoord. Daarnaast had hij de oorsprong van de Awash-rivier ontdekt, en daarmee een van de laatste geografische raadsels van Afrika opgelost. In de jaren die volgden doorkruiste hij als enige westerling tot tweemaal toe de Rub 'al Khali (het 'Lege Kwartier') in Saudi-Arabië en leefde hij acht jaar tussen de Moerasarabieren, een volk dat in recente jaren vrijwel geheel door Saddam Hoessein is uitgeroeid.

Van Engeland had Thesiger inmiddels een grondige afkeer gekregen. Hij beschouwde de Engelsen, net als alle in de moderne tijd levende volken, als verwekelijkt omdat het leven van de moderne mens te gemakkelijk was.

Thesigers wens om zijn laatste jaren te slijten temidden van een familie van de Samburu-stam in Kenia werd doorkruist door de dood - aan aids - van zijn belangrijkste vrienden aldaar en zijn toenemende blindheid. Hij belandde in een flatje in Londen en uiteindelijk in een verzorgingstehuis. Het was zijn lot te moeten sterven in een wereld die hij zijn hele leven had geminacht.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden