Rookbommen, speren en felblauwe leds: welkom op DroneClash

Drones gaan elkaar te lijf om te leren hoe je ze zo 'charmant' mogelijk neerhaalt

'Robot Wars in 3D': in een hangar in Katwijk gaan drones van teams uit diverse landen elkaar te lijf, om te leren hoe je ze het beste neerhaalt. De finale: Nederland - Duitsland.

Een vechtdrone belaagt een koningindrone (met net) tijdens DroneClash in een hangar in Katwijk dinsdag. Foto Raymond Rutting / de Volkskrant

Het lijkt een exotische blauwe kwal, dit lome gevaarte dat anderhalve meter boven de grond zweeft. Maar deze vliegende 'kwal' is een drone, voorzien van een grote blauwe taartkap, zo'n kap die zoetigheden in de zomer beschermt tegen insecten. Het blauwe gaas moet in dit geval de rotors van de drone beschermen tegen aanvallen door vijanden. Die zijn er in overvloed vandaag, blijkt als plotseling een vinnig zoemend insect verschijnt. Dit 'insect' is een vechtdrone. Na even de ruimte te hebben gescand, boort hij zich pardoes in de kwal. Die wankelt, veert weer op, waarna een tweede aanval volgt. De speren van de aanvaller weten de rotors te raken, die versplinteren, waarop het blauwe gevaarte ineenzijgt en op de grond crasht.

'Robot Wars in 3D'

Welkom op DroneClash. Hier, in een hangar op voormalig vliegveld Valkenburg, bestrijden teams uit diverse landen elkaar met hun drones. Alles is toegestaan, behalve jamming, het blokkeren van het radiosignaal waarmee de drones bestuurd worden. Het spektakel, mede georganiseerd door de TU Delft, doet denken aan Robot Wars, het tv-programma uit de jaren negentig waarbij robots elkaar te lijf gingen met vlammenwerpers, hakbijlen en cirkelzagen.

'Alleen is dit Robot Wars in 3D', zegt mede-organisator Bart Remes, projectmanager van Mavlab, het dronelab van de TU Delft. In plaats van op de grond, gaan de robots elkaar te lijf in de lucht, in twee arena's die met elkaar verbonden zijn via een donkere tunnel. In de ene starten de vechtersdrones, in de tweede hangt de koningindrone. Zij wordt aangevallen en moet zich zien te verweren. Stort ze neer, dan heeft haar team verloren.

'We proberen met DroneClash diverse disciplines bij elkaar te brengen', zegt Remes. 'Denk aan detectie, maar ook het neerhalen en classificeren (herkennen, red.). Al deze zaken bestaan al, maar hier proberen we ze te combineren.'

In de weg vliegen

Dat is nodig, omdat drones in populariteit groeien en daardoor soms op plekken vliegen waar ze niet gewenst zijn. Bijvoorbeeld bij vliegvelden. Of bij brand. Remes: 'Je wilt niet dat de politieheli moet uitwijken omdat er een consumentendrone in de weg vliegt. Dus wil je die kunnen uitschakelen.'

'Liefst op een charmante manier', zegt Mark Wiebes, innovatiemanager bij de politie, die ook betrokken is bij de clash. 'Want je wilt evenmin dat een drone in een menigte stort.' Het elegant afvoeren van een ongewenste drone blijkt lastig, zegt Wiebes. De politieroofvogels die netten uitwerpen, bleken in de praktijk toch niet ideaal. 'We zoeken naar een totaaloplossing en hopen hier te worden verrast.'

Op het eerste gezicht weinig geavanceerd

Een van de deelnemers is Laced Horns van de vakgroep robotics en mechatronics van de Universiteit Twente en Clear Flight Solutions, een bedrijfje dat vliegvelden vogelvrij houdt met roofvogelachtige drones. De strategie van de Twentenaren vandaag is simpel, zegt teamlid Geert Folkertsma: zo snel mogelijk de donkere gang in, daar rookbommen afsteken om de tegenstander te hinderen, en daarna de koningindrone aanvallen.

De drones van Laced Horns (een anagram van DroneClash) zijn op het eerste gezicht weinig geavanceerd. Belangrijkste aanvalswapen: speren aan de voorzijde. Er is een rookbom, die geactiveerd wordt door een luciferkop met een gloeidraadje. En er zijn felblauwe leds die de tegenstander moet verblinden. De mannen dragen zelf oranje brillen, zodat ze geen last van het licht hebben.

Nederland versus Duitsland

De low-techaanpak blijkt te werken. De drones van Laced Horns weten de logge koningdrone van de tegenstanders keer op keer neer te sabelen met hun speren. Het team uit het Duitse Bremen dat dezelfde tactiek hanteert, is eveneens succesvol. Dus staat Nederland aan het eind van de dag weer eens tegenover Duitsland in de finale.

Van het charmante neerhalen waar Wiebes van de politie op hoopte, komt in de eindstrijd weinig terecht. De vechtdrones van beide teams storten zich op elkaar en op elkaars koningindrones. Tijdens de dog fight boort een van de drones van de Laced Horns zich in de Duitse koningin. Rotordelen vliegen door de arena en de Duitse stort neer. Gejuich. Nederland wint. De Twentenaren strijken het prijzengeld van 30 duizend euro op. Zodat ze een nog betere drone kunnen bouwen. Voor volgend jaar.