Rauwe songschrijver van vergeten meesterwerken

Postuum..

amsterdam ‘Children by the million sing for Alex Chilton’, zong de Amerikaanse rockband The Replacements in Alex Chilton (1987), een eerbetoon aan een van de muzikale helden van de band. Die Alex Chilton, in de jaren zestig leadzanger van The Box Tops en in de jaren zeventig frontman van gitaarband Big Star, overleed woensdag, nog maar 59 jaar oud. Hij klaagde dat hij zich niet lekker voelde, werd naar een ziekenhuis in New Orleans vervoerd, maar bleek niet meer te redden: acute hartaanval.

Tijdens een talentenjacht op Central High School, in zijn geboortestad Memphis, Tennessee, maakte Chilton zoveel indruk met zijn rauwe zang dat hij als zanger werd gevraagd door de groep The Devilles, die al snel The Box Tops zou gaan heten. Met die groep scoorde Chilton als tiener enkele enorme internationale hits, zoals The Letter (1967) en Cry Like A Baby (1968).

Hoewel hij wel enkele liedjes (geen hits) voor The Box Tops schreef, kwam Chilton als songschrijver tot wasdom nadat de groep in 1970 uiteen was gevallen en Chilton een tijdje in New York had gewoond.

Terug in Memphis werd hij zanger en songschrijver van Big Star, een gitaarband die teruggreep op het werk van Engelse sixtiesbands als The Beatles en The Kinks, maar ook de Amerikaanse Byrds. Recensenten waren dol op het Big Star-debuut #1 Record (1972), maar het werd een commerciële flop. Voor opvolger Radio City (1974) gold hetzelfde. Het derde album Third/Sister Lovers werd pas uitgebracht (1978) toen Big Star zichzelf al had opgeheven.

De soloplaten die Chilton daarna uitbracht, deden ook al weinig, maar de drie Big Star-platen zijn vanaf de jaren tachtig in indiekringen als vergeten meesterwerken gaan gelden. Big Star-liedjes als September Gurls en Thirteen bleken van cruciaal belang voor talloze melodieuze gitaarbands, van R.E.M. tot Teenage Fanclub, van Primal Scream tot Wilco.

Niet toevallig waren het twee fans (Jon Auer en Ken Stringfellow van de band The Posies) die Chilton in 1993 zo gek wisten te krijgen Big Star een tweede leven te gunnen. Met Auer en Stringfellow als bandleden is Big Star 17 jaar lang, tot kort voor Chiltons dood, blijven optreden. In 2005 verscheen een nieuw studioalbum: het niet erg belangwekkende In Space.

Pal voor het verschijnen van dat album werd even gevreesd voor Chiltons leven, toen de orkaan Katrina zijn thuisstad New Orleans verwoestte en de Big Star-frontman onvindbaar was. Hij bleek ongedeerd.

Voor zaterdag stond een optreden gepland op de Texaanse muziekconferentie South By Southwest, waar nu ongetwijfeld zal worden stilgestaan bij de plotselinge dood van een man die de wereld een handvol zeer invloedrijke, perfecte popliedjes nalaat.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.