Puppie blaft in broekzak om aandacht

Nintendogs brengt honden tot leven op de draagbare spelcomputer van Nintendo. Het spel is een groot succes in de VS en Japan.

Is de liefde tussen de mens en zijn beste vriend bekoeld? Uit Londen kwam recent het bericht dat de Britten, die toch te boek staan als hondenliefhebbers bij uitstek, steeds vaker hun gezelschapsdier inruilen voor een elektronische gadget. Max, Mitzi en Mopsy leggen het – vooral onder kinderen - af tegen het bezit van nieuwe snufjes als een portable mp3-speler, zoals de iPod.

Deze ontwikkeling lijkt heuglijk nieuws voor Hideki Konno en zijn werkgever, het Japanse spellenbedrijf Nintendo. Konno is de bedenker van een computerspel dat het gemak van een elektronisch apparaat kruist met de aaibaarheid van man’s best friend. Nintendogs bleek bij de introductie vorige maand in de Verenigde Staten een nog grotere kaskraker dan in Nintendo’s thuisland. Na een week waren er al een kwart miljoen exemplaren van de hondensimulator verkocht, die is gemaakt voor de Nintendo DS. Daarmee zou het spel in handen zijn van elke tiende Amerikaanse bezitter van deze spelcomputer in broekzakformaat van Nintendo.

Nintendogs is de erfgenaam van de ‘tamagotchi’, het elektronische troeteldier dat tien jaar geleden scholen en gezinnen op stelten zette. Kinderen verwaarloosden hun huiswerk om hun wezentjes te voeden en te laven, omdat de tamagotchi bij verwaarlozing onverbiddelijk het loodje zou leggen.

Bestond de tamagotchi uit niet meer dan wat lijntjes op een zwartwitscherm, de beestjes uit Nintendogs zijn bijna niet van hun evenbeeld te onderscheiden. Omdat de Nintendo DS is uitgerust met een drukgevoelig scherm, kunnen de eigenaren hun honden ook daadwerkelijk aaien. Die sluiten dan verlekkerd de ogen en rollen op hun rug, om ook op de buik te worden gekieteld. Omdat de DS is voorzien van een microfoon, leren de dieren naar hun naam en gesproken bevelen luisteren.

Op de Games Convention in Leipzig, de grootste handelsbeurs voor computerspellen van Europa die eind augustus werd gehouden, toonde producent Konno zich verbaasd over het succes van Nintendogs. ‘We mikten met dit spel op een groot publiek, maar gebleken is dat zelfs mensen die een hond bezitten met Nintendogs aan de haal gaan. Dat hadden we niet verwacht.’

Van zijn baas moet Konno de lippen op elkaar houden over de verkoopcijfers van de hondensimulator, maar Nintendo zelf maakte eerder dit jaar bekend dat er in de eerste weken na de introductie in Japan 700 duizend exemplaren over de toonbank waren gegaan. Dat is veel, legt Konno uit, op een markt waar toch vooral sjees- en schietspellen voor fanatieke gamers de kassa laten rinkelen.

Bij Nintendogs koos hij voor puppies, omdat die de hoogste aaibaarheidsfactor hebben. Maar dat is niet de enige verklaring voor het succes van het spel, denkt Konno: ‘We hebben de bediening zo eenvoudig mogelijk gehouden. Daardoor kunnen ook kleinere kinderen en ouderen ermee overweg.’ Zo treft Konno elke dag zijn vrouw – die niets van games moest hebben – gebogen over het scherm van een DS aan. Haar aandacht voor de elektronische wezens gaat nog niet ten koste van de shetland sheepdog, die al langer deel uitmaakt van Konno’s huishouden, verzekert de Japanner.

Nintendogs past in het streven van Nintendo om computerspellen toegankelijker te maken voor een groter publiek. Voor een deel is dat noodgedwongen, omdat het Japanse bedrijf de strijd om de hardcore gamers dreigt te verliezen van concurrenten Sony en Microsoft. Beide bedrijven brengen hun nieuwe generatie spelcomputer op de markt voordat Nintendo zijn Revolution de deur uit weet te krijgen – Microsoft al in november van dit jaar.

Eind juli moest Nintendo een winstdaling incasseren voor zijn eerste kwartaal van liefst 78 procent – 3,75 miljard yen (26 miljoen euro) tegen 17,4 miljard yen vorig jaar. De verkoop van portable spelcomputers loopt goed, aldus de onderneming, de verkoop van spellen iets minder – vooral ook omdat de verschijning van enkele geheide kaskrakers naar later dit jaar is verschoven.

De verkoop van de GameCube, Nintendo’s verouderde spelcomputer, is ingezakt, met 60 procent ten opzichte van het eerste kwartaal van 2004.

Nintendogs is een van de titels die de resultaten het komende kwartaal moet oppeppen. Het spel is vanaf 7oktober ook verkrijgbaar in Nederland. Of de hondensimulator ook in Europa zal aanslaan, kan Hideki Konno niet zeggen.

Voor een mislukking door culturele verschillen is hij niet bevreesd: ‘Het spel is ook in de Verenigde Staten aangeslagen. Iedereen heeft een zwak voor snoezige dieren, en iedereen vindt zijn hond snoeziger dan die van een ander.’ De drie Europese versies van Nintendogs met elk een half dozijn rassen bevat wel soorten die in Japan wat minder goed in de markt liggen, zoals de golden retriever, de Siberische husky en de boxer.

Konno zegt dat Nintendogs niet moeilijker was om te maken dan de andere games die hij ontwierp, maar wel anders. ‘Het spel richt zich veel meer op communicatie dan op actie.’ De Japanner heeft er al twee decennia in de gamesvak opzitten. ‘De ontwikkelingen gaan snel’, aldus Konno, ‘maar toch verandert er niet zo veel. Het ziet er allemaal mooier uit, maar voor veel mensen blijft de bediening toch te ingewikkeld.’

Voor een vervolg op Nintendogs heeft Konno al wat ideeën achter de hand. De puppies in de huidige versie blijven eeuwig jong. Gaat dat veranderen? Gaan de honden dood als ze verwaarloosd worden, of als ze opgroeien? De producent schudt het hoofd. ‘We willen niemand opzadelen met zware verantwoordelijkheden.’ De elektronische Max, Mitzi en Mopsy leven nog steeds, ook als iemand zijn DS een aantal dagen niet aanzet. Konno: ‘Ze blaffen alleen misschien wat harder om aandacht.’

Nintendo heeft voor Nederlandse gegadigden van Nintendogs een virtuele kennel ingericht.
De Japanse fabrikant grijpt de introductie van de hondensimulator aan voor een prijsverlaging van de Nintendo DS. Die kost vanaf 7 oktober geen 149,95 meer, maar 129,95 euro. Eind juni 2005 waren er wereldwijd al 6,65 miljoen exemplaren van de DS verkocht. Er zijn dertig titels beschikbaar voor.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden