interview tim howard

Podcastmaker Tim Howard: ‘Je wilt altijd verhalen met holy shit-energie’

Een deel van de redactie van Reply All. Tim Howard zit rechts bovenin op tafel. Beeld Sruthi Pinnamaneni

Voor Tim Howard, maker van de immens populaire podcast Reply All en zaterdag te gast op Het Podcastfestival in Amsterdam, biedt het internet toegang tot persoonlijke verhalen. 

‘Mijn wifiverbinding is een beetje funky’, zegt de krakerige stem van Tim Howard via Skype. Natúúrlijk is de wifi funky als je de maker van een podcast over het internet interviewt. Howard gaat aan de slag met een internet speed test en rommelt wat met zijn verbinding (en die van de buurman), zodat de pixels op mijn beeldscherm uiteindelijk zijn gezicht vormen. Op de achtergrond hobbelt zijn hondje.

Howard is uitvoerend producent van de populaire podcast Reply All en spreekt dit weekend op het Podcastfestival in Amsterdam. Reply All laat zich het best uitleggen als een verbazingwekkende, hilarische of ontroerende handleiding voor het digitale leven. Want achter de oplichters, robotbelletjes, vrouwenhaters, Snapchatdieven en clickbaitadvertenties die je online tegenkomt, zitten mensen van vlees en bloed.

Waar internetjournalistiek vaak vanachter een beeldscherm wordt bedreven, duikt Reply All de ‘echte wereld’ in. Typisch zijn bijvoorbeeld de afleveringen Long Distance I & II. Hierin gaat co-presentator Alex Goldman een vriendschap aan met ‘zijn’ internetoplichter. Zo blijken ze van dezelfde games te houden en reist Goldman zelfs af naar India om de oplichter op te sporen. 

De tienkoppige Reply All-redactie huist in New York, maar Howard doet zijn werk vanuit Berlijn. ‘Dat is soms onhandig’, geeft hij toe, ‘maar door de afstand kan ik me beter concentreren. In New York stond iedereen constant aan mijn bureau, hier kan ik me afsluiten. Bovendien ben ik hier simpelweg gelukkiger.’

Hij probeert het team aan te sporen verhalen op te snorren die je idee over de wereld op z’n kop zetten, vertelt Howard. Hij ziet de interviewer bedenkelijk kijken. ‘Misschien een minder pretentieuze uitleg: wanneer je op een vrijdagavond met vrienden hangt, hoef je niet aan te komen met saaie, intelligentdoenerige verhalen, daar prikken je vrienden zo doorheen. Je wilt hun verhalen met een soort ‘holy shit, dat is zo absurd-energie’ vertellen. Dat wil ik ook in de podcast.’

Het is een les die hij leerde bij Radiolab, de populairwetenschappelijke podcast waar hij tien jaar geleden zonder enige ervaring zijn radiocarrière begon. Een voorbeeld van zo’n holy-shit-verhaal is een aflevering die hij daar maakte over de Galapagoseilanden. ‘De pitch luidde ongeveer als volgt: ik heb gehoord dat ze op de Galapagoseilanden à la Apocalypse Now vanuit helikopters tienduizenden geiten hebben afgeslacht om galapagosreuzeschildpadden te redden, what the fuck!? Iedereen die dit hoort, is meteen geïntrigeerd. Vervolgens ging ik research doen om in die aflevering een breder verhaal te vertellen over de evolutie.’

In 2015 maakte Howard de overstap naar Reply All, dat toen net begonnen was. Inmiddels downloaden maandelijks vijf miljoen mensen de podcast. Destijds voerde het programma de slogan ‘een podcast over het internet’, maar die leuze past eigenlijk niet meer, zegt Howard. ‘Kwesties omtrent technologie en het internet zijn het startpunt van iedere aflevering. Maar uiteindelijk draait het programma om de individuen die we onderweg tegenkomen. Je wilt hun verhalen vertellen, niet dat internettige frame waar we mee begonnen.’

Een goed voorbeeld hiervan is de voorlaatste aflevering, The Woman in the Airconditioner. De aflevering begint met een vrij futiele vraag van een luisteraar over een mysterieus achtergrondgeluid in een app met meditatieve geluiden. De luisteraar wordt meegenomen op een zoektocht naar de herkomst ervan, die langs geluidsdatabases in Brooklyn en Japan voert, maar  eindigt bij een man die de DDR wist te ontvluchten. De zoektocht is interessant en hilarisch, het levensverhaal van de man ontroert. Howard: ‘We nemen de vraag uiterst serieus, maar toen we bij die Duitser uitkwamen, wisten we: holy shit, dit is waar we werkelijk in geïnteresseerd zijn.’

Die persoonlijke verhalen zijn wat hem betreft de kracht van audio. ‘We zijn gedurende ons leven altijd enorm gefocust op onszelf, maar een goede podcast kan je jezelf even doen vergeten. Het is echt een voordeel dat we geen beelden gebruiken. Bij een goed verteld verhaal schakelt het visuele gedeelte van je brein als het ware op cruise control en neemt de verteller je realiteit over.’

Maar als Reply All geen podcast over internet meer is, wat is het dan wel? ‘Misschien is het een stonede gedachte, maar alles wat je dankzij technologie ervaart, is een draadje dat een verbinding legt naar een persoon elders op aarde. Ik denk dat dat misschien wel het overkoepelende thema is.’

Tim Howard spreekt 28/9 op Het Podcastfestival in de Tolhuistuin in Amsterdam. Daarnaast zijn er live podcastopnamen en workshops.

Uitvoerend producent van Reply All Tim Howard. Beeld Tim Howard
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden