De week in boeken Peter Mayer

Peter Mayer overleden: dappere, imposante uitgever en bestsellerkoning

Peter Mayer in 1985 in zijn kantoor in Londen. Beeld Getty Images

Onderduiken na een fatwa van de ayatollah? Dat advies van de autoriteiten legde Peter Mayer, de Brits-Amerikaanse uitgever die eind jaren tachtig Salman Rushdie’s Duivelsverzen op de markt had gebracht, liever naast zich neer. Sterker, de baas van Penguin besloot gewoon door te gaan met de paperbackeditie. Zodra je gaat zwichten voor dreigementen, is het einde zoek, was zijn boodschap. Het tekende de onverschrokkenheid van Mayer, de reus van de angelsaksische boekenwereld die vorige week op 82-jarige leeftijd is overleden.

Vluchten voor een veel groter gevaar hadden Mayers Duits-Joodse ouders in de jaren dertig gedaan toen ze zich in het Noord-Londense Hampstead vestigden. Een paar jaar na de geboorte van Peter namen ze het zekere voor het onzekere en staken ze de Atlantische Oceaan over. De jonge Peter groeide op in New York en nam literatuur uiterst serieus. Na te hebben gestudeerd in Oxford en Berlijn, ging hij in de machinekamer van een koopvaardijschip werken, geïnspireerd door Joseph Conrads Heart of Darkness.

In de jaren zestig ging Mayer als redactie-assistent werken bij Orion, het begin van een snelle en succesvolle carrière als uitgever. Zijn faam was dusdanig dat hij eind jaren zeventig terugkeerde naar Londen om het noodlijdende Penguin te redden. Hij reduceerde het personeelsbestand met 20 procent (hij ontsloeg ook zijn privéchauffeur), waarna hij redacteuren, verkopers en marketingmensen onder een dak bracht. Commerciëler denken wekte, zo meldt The Times in een levendig postuum, de nodige argwaan in literaire cirkels.

Hij werd gezien als een wat vulgaire Amerikaan, een soort Murdoch van de boekenwereld.

Zijn strategie was om met enkele bestsellers – van erotische thrillers tot dieetboeken – de rest van het fonds te subsidiëren. Ook introduceerde hij merchandising, bijvoorbeeld bij de Beatrice Potter-boeken. Bij zijn vertrek twee decennia later floreerde Penguin en bracht het 30 procent meer boeken uit dan bij zijn komst. De imposante en kettingrokende Mayer – rookverboden waren aan hem niet besteed – ging daarna tijd steken in Overlooked Press, een uitgeverij die hij lang geleden had opgericht en die altijd meer een soort hobby was geweest.

Dit huis specialiseerde zich in het heruitgeven van vergeten boeken, zoals de jaren vijftig-kinderreeks Freddy the Pig. Het was zijn laatste bestseller.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden