Overbevolking bedreigt netwerk Facebook

Mark Zuckerberg zou idee voor Facebook gestolen hebben. Het netwerk dreigt slachtoffer te worden van het succes...

Paniek op Oxford University. Engelands beroemdste onderwijsinstelling bleek de jacht te hebben geopend op studenten die de afsluiting van hun examens iets te uitbundig vierden. Daarvoor plukte Oxford foto’s van overtreders, elkaar onder gooiend met champagne, bloem, confetti en rauwe inktvis, van Facebook. Met 34 miljoen leden is dat een van de populairste sociale netwerken op internet.

In een gerechtszaal in Boston had de oprichter van dit fenomeen, Mark Zuckerberg, deze week wel iets anders aan zijn hoofd dan de muizenissen van Britse corpsballen. Hij wordt ervan beschuldigd het idee voor Facebook te hebben gestolen van de oprichters van een soortgelijke website, ConnectU. De 23-jarige schoolverlater deed zijn inspiratie op toen hij eind 2003 voor ons werkte, zeggen eigenaren Cameron en Tyler Winklevoss en Divya Narendra. Ze stapten een jaar later naar de rechter, toen Facebook pas 20 duizend gebruikers telde.

In drie jaar zijn de rollen omgedraaid. ConnectU telt ruim 100 duizend leden – de hoeveelheid nieuwe aanmeldingen die Facebook elke week verwerkt. Het succes is nog jong. Tot de herfst stond toegang tot het netwerk alleen open voor iedereen met een e-mailadres van een hogere onderwijsinstelling in de Verenigde Staten. Vanaf 11 september vorig jaar mocht iedereen toetreden.

Facebook is een sociaal netwerk zoals er vele zijn, maar de samenstelling van de populatie maakt de website tot een gewilde reclamezuil. Van de gebruikers behoort 29 procent tot de leeftijdscategorie 18 tot 24 jaar, de aantrekkelijkste doelgroep voor adverteerders. Bij andere netwerken, zoals MySpace, ligt dat lager (17 procent).

Op Facebook maakt de gebruiker een profiel aan, met persoonlijke weetjes, foto’s en losse opmerkingen. Daarna mailt de nieuwkomer uitnodigingen naar vrienden en bekenden met de vraag zich aan te sluiten bij zijn netwerk. Gebruikers kunnen zich ook aansluitingen bij bestaande netwerken die vrienden, een klas, een universiteit of een hele stad beslaan.

Het grootste netwerk, bleek deze maand, is Londen, met 790.615 leden. De populatie bleek zich in liefst twee maanden tijd te hebben verdubbeld. Facebook dijt uit met 3 procent per week; Londen bleek wekelijks met gemiddeld 6 procent te groeien. ‘We kunnen geen specifieke reden voor de toename aanwijzen’, verklaart een zegsman.

De explosieve expansie blijft echter niet onopgemerkt. Analisten die de internetsector volgen denken dat Zuckerberg al snel 2 miljard kan vangen, als hij besluit Facebook aan de hoogste bieder te gunnen. Drie weken geleden ging het gerucht dat Microsoft, de Amerikaanse softwaremaker, een bod zou overwegen van 6 miljard dollar. Dat is tien keer het bedrag dat mediamagnaat Rupert Murdoch twee jaar geleden op tafel legde voor MySpace, het grootste sociale netwerk op het web.

Murdoch is ook een van de potentiële gegadigden voor Face-book. Toen de zakenkrant The Wall Street Journal in juni vroeg of hij nog meer kranten aan zijn imperium ging toevoegen liet Murdoch weten daar geen brood in te zien omdat het aantal lezers krimpt. ‘Omdat iedereen naar MySpace gaat’, grapte de verslaggever. ‘Was dat maar waar’, antwoordde de mediabaas, ‘ze gaan allemaal naar Facebook.’

Yahoo, de internetpionier, is een andere mogelijke koper. Het bedrijf deed Zuckerberg en zijn kompanen vorig jaar december een aanzoek – in de vorm van een bruidschat van 1 miljard dollar. ‘We zijn niet te koop’, liet bestuurslid Peter Thiel weten. ‘We gaan misschien een keer naar de beurs, maar we zullen niet verkopen.’

Zes miljard, 1,6 miljard of honderden miljoenen – het zijn kolossale bedragen voor een bedrijf dat naar schatting vorig jaar 50 miljoen dollar aan inkomsten uit louter reclame haalde.

Net als andere grote internetbedrijven – Yahoo, Google, MySpace, YouTube – begon Facebook in februari 2004 op een studentenkamertje, dat van Mark Zuckerberg op de campus van Harvard University in Cambridge (Massachusetts). Zuckerberg had een moderne variant bedacht voor het ‘smoelenboek’ dat universiteiten aan het begin van het academisch jaar uitreiken om studenten kennis met elkaar te laten maken.

Na twee maanden, toen Face-book al was doorgedrongen tot de Ivy League – de acht elite-universiteiten in de VS – liet Zuckerberg zijn universitaire vorming voor wat die was en verkaste het bedrijfje naar Palo Alto. In de technologische kraamkamer van Californië heeft Facebook nog steeds zijn hoofdkwartier, waar het personeelsbestand is gezwollen van drie tot driehonderd medewerkers.

Een van de fundamenten onder het succes van Facebook, is dat het netwerk zijn gebruikers zelf laat bepalen met wie ze hun profiel willen delen. Zoals Zuckerberg vorig jaar tot zijn schade en schade merkte, heeft dat ook een schaduwzijde. Groot was het oproer toen Facebook in september een nieuwigheidje introduceerde. Hierdoor zagen gebruikers allerlei vertrouwelijke informatie over het netwerk vliegen, zonder dat hen was gevraagd of ze dat wilden. Na twee dagen verdween de noviteit.

Het grootste gevaar dat Facebook nu bedreigt, is niet de rechtszaak in Boston. De rechter daar zegt te vermoeden dat de procedure is aangespannen om er een lucratieve schikking uit te slepen. ‘Gebabbel in een studentenkamer vormt geen bindend contract.’

Overbevolking, constateerde The Washington Post onlangs, is een fundamenteler probleem voor Facebook. Wie een netwerk begint ziet dat binnen mum van tijd exploderen, omdat de website zijn gebruikers geen onderscheid laat maken tussen goede vrienden of vage kennissen. ‘Goede sociale netwerken’, stelt de krant, ‘helpen je andere mensen te ontmoeten, maar de echt goede helpen je ook mensen vermijden.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden