nieuws media

Op je 87ste doorbreken met een Netflix-serie: Tonke Dragt flikt het

Internationaal doorbreken na je tachtigste, dat is niet veel mensen gegeven. Maar Tonke Dragt (1930), een van de geliefdste Nederlandse kinderboekenschrijvers, is hard op weg een miljoenenpubliek te bereiken.

Tonke Dragt, thuis in haar werkkamer in 2010. Beeld Joost van den Broek

De brief voor de koning werd verfilmd en in 24 talen vertaald, maar pas nadat het boek in 2013 – vijftig jaar na dato – in het Engels verscheen, was de aandacht over de grens pas echt gevestigd. De filmrechten werden verkocht, en donderdag was daar het nieuws dat er volgend jaar een Engelstalige Netflix-serie komt. Hiermee weet Dragt in één klap een publiek van 125 miljoen mensen in 190 landen aan zich te binden. Het is de eerste keer dat een Nederlands boek het tot een Netflix-serie schopt.

‘Tonke Dragt moet van dit nieuws wel even bijkomen’, zegt Manja Heerze van uitgeverij Leopold in Amsterdam. ‘Ze woont tegenwoordig in een verzorgingshuis en heeft de afgelopen maanden nauw samengewerkt met de producent om tot een voor haar acceptabele bewerking te komen. Dat gebeurde letterlijk aan de rand van het bed.’

We vroegen Tonke Dragt wat ze vond van de verfilming van haar boek. 'Krankzinnig dat Netflix mij heeft gekozen. Ik kan het bijna niet geloven.’ 

Voor de Nederlandse producent Paul Trijbits (Jane Eyre, The Casual Vacancy), die al jarenlang actief is in de Britse filmindustrie, kwam een jongensdroom uit. ‘De brief voor de koning was toen ik klein was mijn lievelingsboek’, zegt hij telefonisch vanuit Londen. ‘Avond na avond vereenzelvigde ik me met de personages uit het boek, terwijl ik met een zaklamp onder een dekentje zat. Dat je jaren later de kans krijgt om de schrijfster te ontmoeten, deed mij enorm veel plezier.’

Het was ‘een heel proces’ om het script aan de man te brengen, vervolgt Trijbits. Na het succes van de Engelse vertaling van De brief voor de koning trommelde hij de juiste mensen bij elkaar, onder wie de befaamde Britse scenarioschrijver William Davies (How to Train Your Dragon, Puss in Boots). Toen het script eenmaal bij Netflix lag, ging het snel. ‘Netflix investeerde in familieavonturen’, zegt Trijbits. ‘Ons voorstel kwam op het juiste moment. In één meeting kregen we groen licht.’

Anders dan de hitserie Game of Thrones wordt deze serie niet gepresenteerd als fantasy. Geen vuurspuwende draken en bovennatuurlijke krachten, maar ‘een middeleeuws avonturenverhaal met eerlijke karakters’, aldus Trijbits. ‘We willen er een echte familieserie van maken.’

Schets uit het oeuvre van Tonke Dragt. Beeld rv

Geheime brief

De brief voor de koning is het tweede boek van de Tonke Dragt, van huis uit een tekenlerares die ’s avonds achter haar schrijftafel kroop. Het vertelt de avonturen van de 16-jarige schildknaap Tiuri, die vlak voor zijn ridderslag van een onbekende man de opdracht krijgt om een geheime brief te bezorgen aan de koning van Unauwen. Tijdens zijn tocht stuit hij op allerlei gevaren. Het is een verhaal over onvoorwaardelijke trouw: Tiuri zal omdat hij is weggelopen mogelijk nooit meer ridder worden.

Het boek is veel meer dan een spannend verhaal, zegt Paul Trijbits. ‘Juist de thematiek maakt dat het zo aanslaat. Het gaat over wat het betekent om als jongen volwassen te worden en wat er gebeurt als iemand jou iets vraagt waarvan je de gevolgen niet kunt overzien. Dit alles speelt zich af in een wereld waarin volwassenen er een zooitje van maken en kinderen het moeten oplossen.’

Tekening uit De brief voor de koning. Beeld Tonke Dragt, Uitgeverij Leopold

Prachtige roadmovie

‘Ik weet nog goed dat ik het boek zo’n twintig jaar geleden aan mijn zoon voorlas voor het slapen gaan’, zegt regisseur Pieter Verhoeff, die het boek tien jaar geleden bewerkte tot een succesvolle Nederlandse speelfilm. ‘Toen dacht ik al: wat is dit ongelofelijk prachtig beschreven. Je blijft gevangen in de sfeer, ondanks de soms ouderwets aandoende beschrijvingen. Het is een prachtige roadmovie.’

De nieuwe Netflix-serie zal nog dit najaar worden opgenomen in Nieuw-Zeeland, een geliefde filmlocatie vanwege het ongerepte landschap. Ook het middeleeuwse Praag zal als decor dienst doen. ‘Zo’n groot budget hadden wij niet’, zegt Verhoeff, die voor de speelfilm naar Duitsland, België en Luxemburg afreisde. Hij denkt dat het verhaal zich goed leent voor een serie. 'Beter nog dan een film, waar je vastzit aan een beperkte lengte. Met zo’n serie kun je echt uitpakken.’

Dragts werk is vaker voor series gebruikt. Haar spannende avonturenroman De Zevensprong werd in 1982 door Kars van der Meulen bewerkt tot een populaire NCRV-serie. Ook daar was de schrijfster nauw bij betrokken.

De Netflix-serie blijft trouw aan het begin en het eind van het boek, al zijn de nodige aanpassingen in het script gedaan om er een goede serie van te maken. ‘Je moet de kijker continu aan je zien te binden, ook omdat Netflix de mogelijkheid biedt om de serie in één keer te kijken’, aldus producent Paul Trijbits. En je hoopt natuurlijk dat de kijker zo verslingerd raakt dat er nog een tweede seizoen komt.’

Dat Netflix de nieuwe serie nu al heeft aangekondigd, is ongebruikelijk. Meestal wordt er gewacht tot er al beelden zijn en de namen van de acteurs bekend zijn. Volgens uitgever Manja Heerze heeft Netflix rekening gehouden met de hoge leeftijd van de auteur. ‘Er is een koerier naar haar toe met het nieuws en bloemen. Tonke Dragt kan het nog niet echt geloven.’ 

Tonke Dragt: ‘Mijn ridderboeken horen thuis in Engeland’

In 2015 werd Tonke Dragt voor de Volkskrant geïnterviewd door Pjotr van Lenteren. Lees het interview hier terug.

Tonke Dragt in 2015. Beeld Joost van den Broek / de Volkskrant
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.