Onderzoekers: kwaadwillenden kunnen bitcoin manipuleren

Uitgerekend op de dag dat de Nederlandse bezorgdienst thuisbezorgd.nl bekendmaakt betalingen met bitcoins te accepteren, concluderen wetenschappers van de Amerikaanse Cornell-universiteit dat de virtuele munt gemakkelijk kan worden gemanipuleerd door kwaadwillenden. 'Bitcoin is defect', schrijven zij.

Bitcoin mag dan een virtuele munt zijn, ze bestaat ook in fysieke vorm. Daarbij zit de individuele digitale code verborgen onder een fraudebestendige holografische sticker die op de munt is geplakt. Beeld reuters

Bitcoins worden virtueel 'gedolven' door een netwerk van computers ingewikkelde berekeningen uit te laten voeren met speciaal daarvoor geschreven software. Op elk willekeurig moment zijn duizenden computers bezig met het oplossen van een ingewikkelde puzzel. Ongeveer een keer in de tien minuten wordt een deel van die computers 'beloond' met bitcoins. Wanneer een nieuwe bitcoin is gedolven gaan de computers aan de slag met een nieuwe puzzel.

Goede bedoelingen
Dit systeem gaat echter te veel uit van de goede bedoelingen van de gebruikers, schrijven de onderzoekers van Cornell op hun weblog. Zij zetten een theoretische aanval op, waarbij een grote groep gebruikers niet doorgaf wanneer een puzzel was opgelost. Op die manier kregen zij de bitcoin en konden ze aan de slag met de volgende berekeningen, terwijl de computers overige gebruikers nog met de vorige berekening bezig was, niet wetende dat die al was opgelost. De kwaadwillenden kunnen zo een oneerlijk voordeel behalen door veel sneller dan anderen bitcoins te 'delven'.

Volgens onderzoekers Ittay Eyal and Emin Gün Sirer ontstaat er zo een steeds grotere groep van 'valsspelende' bitcoingebruikers. De economische wetten schrijven namelijk voor dat personen die op winstmaximalisatie uit zijn zich bij dit 'winnende' collectief zullen aansluiten. Op termijn kan het hele bitcoin-systeem worden overgenomen door kwaadwillenden, zo waarschuwen de onderzoekers. Bovendien is er momenteel geen enkele drempel om het systeem te misbruiken.

Het gaat volgens Eyal en Sirer om een theoretische aanval, maar er zijn volgens hen al groepen groot genoeg om een geslaagde aanval op het bitcoin-protocol uit te voeren. Ze pleiten ervoor om het protocol dusdanig aan te passen dat de groepen niet groot genoeg kunnen worden om het systeem te kunnen misbruiken.

Egoïstische groep
Technisch redacteur Vitalik Buterin van Bitcoin Magazine denkt echter dat het zo'n vaart niet zal lopen. 'Om van een eerlijke groep een egoïstische groep te maken, zou men de fundamentele software van bitcoin moeten aanpassen', zegt hij tegenover de BBC. 'De software van bitcoin houdt namelijk precies bij wat elke individuele gebruiker met de groep doet.' Verder verwacht hij dat het netwerk een grote poging om de boel te belazeren zal dwarsbomen. 'En bovendien: de stimulans om eerlijk te werk te gaan zal voor de meeste gebruikers het grootst zijn, omdat ze de waarde van hun bitcoins en de hardware waarmee ze die delven zullen willen behouden.'

Beeld ANP
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.