Niet eerder in de muziekhistorie werd de mondiale pop zo gedomineerd door één persoon

Zo maakte Ed Sheeran van dit popjaar het Ed Sheeran-jaar 2017

Het jaar begon én eindigde met een Sheeran-monsterhit. Hoe is zijn krankzinnige succes te verklaren?

De duetversie van Ed Sheerans nummer Perfect met Beyoncé werd in de Britse hitlijsten de 'Christmas Number One'. Foto Hollandse Hoogte / PA Photos Ltd

Natuurlijk moest Ed Sheeran zijn jaar in stijl afsluiten, desnoods ten koste van de betreurde George Michael. Pogingen van Michael-fans om de Wham!-klassieker Last Christmas tijdens Kerst op nummer één van de Britse hitlijstente krijgen, als postuum eerbetoon aan de vorig jaar op 25 december overleden zanger, liepen stuk op de betonnen Sheeran-muur. Sheeran en niemand anders scoorde afgelopen weekend de 'Christmas Number One', een jaarlijks Brits hitlijstfenomeen. Dat hij dat deed met een duetversie van zijn nummer Perfect, gezongen met Beyoncé, is veelzeggend en verklaart eigenlijk het hele Sheeran-jaar.

Niet eerder in de muziekhistorie werd de mondiale pop zo gedomineerd door één persoon, van de eerste tot de laatste week van het jaar. Op 6 januari 2017 verschenen twee nieuwe singles van Sheeran, na exact een jaar zelfverkozen stilte rond de man-met-de-gitaar. Shape of You en Castle on the Hill werden onmiddellijk nummer-één-hits, wereldwijd. De singles braken ook daarna alle records.

'Odd one out'

Om even twee mijlpalen te memoreren; Shape of You werd afgelopen september het meest gestreamde nummer aller tijden op Spotify en dus met afstand het liedje van het jaar, met anderhalf miljard streams. In maart stonden alle tracks van Sheerans album Divide op de nummers 1, 2, 3, 4, 5, 6 en 8 tot en met 15 van alleen al de officiële Britse hitlijst. Nooit eerder vertoond en gekmakend voor alle concurrenten van die jongen uit Halifax, West Yorkshire.

Hoe Sheeran dit voor elkaar kreeg, zal nog jaren onderwerp van onderzoek zijn. Maar een begin van een verklaring is bij het aflopen van de popkalender vast te geven.

Ed Sheeran is allereerst een geval apart, of zoals zijn landgenoten zeggen: een odd one out. Sheeran is geen poster- of 'mooiboy' en dat wil hij ook niet zijn, ook niet in zijn muziek. Zijn liedjes drijven niet op een muziekmode, op de heersende hiphop of dance, maar staan los van muziektrends en kunnen daardoor alles samenvoegen. Op zijn laatste plaat mengt hij doodleuk Ierse folk met rap, en al kan Sheeran dus niet tot een kamp worden gerekend: hij brengt bestaande kampen wel bij elkaar.

Hij nam liedjes op met r&b-zangers als The Weeknd en rappers Drake en Eminem, met Justin Bieber én all American girls, van Taylor Swift tot Tori Kelly. Juist omdat hij als buitenbeentje overal inpasbaar is - en natuurlijk omdat het voor anderen fijn is mee te liften op het succes van de Engelsman. Kijk naar het nummer River van Eminem, mét gastvocalen van Ed Sheeran, dat niet toevallig de voorlopig grootste hit is van Eminems - neergesabelde - comebackalbum Revival. En logisch dus ook dat Sheeran juist rond Kerst een nieuwe hit scoort met Beyoncé. Sheeran brengt, kortom, werelden bij elkaar en is geworden tot een zingende hoop voor een wereld met meer saamhorigheid.

Daarbij lijkt Ed Sheeran als geen ander te weten hoe de huidige en dus streamende muziekindustrie werkt. Het nummer Perfect verscheen begin dit jaar op Sheerans album Divide en was zelfs het eerste nummer dat hij voor die plaat schreef. Maar Sheeran bewaarde het liedje, dat toch niet boven de klappers Shape of You en Castle on the Hill uit kon stijgen, voor later. Hij gooide het nummer in november met videoclip op YouTube en nam vervolgens een vrij wanstaltige 'symfonische' versie op met tenor Andrea Bocelli - waarmee en passant ook de klassieke wereld nog even werd omarmd. En smeet een week voor Kerst zijn duetversie met Beyoncé op de streamingplatforms. Zo werd Perfect een jaar na verschijnen dus alsnog een onontkoombare hit. En ook de nieuwe nummer één in de Verenigde Staten, hoe spijtig ook voor Selena Gomez, Demi Lovato en zelfs Taylor Swift.

Sheeran deed het goed, Swift hélemaal fout

In vergelijking met die laatste, de grootste Amerikaanse popster van het moment, valt nóg iets op aan Sheeran. Waar Swift in 2017 een nogal moeizaam contact onderhield met haar fans, wist Sheeran exact hoe hij zijn volgers moest aanspreken.

Zowel Sheeran als Swift experimenteerden dit jaar met het 'Verified Fan'-kaartverkoopsysteem. Dat systeem komt erop neer dat echte fans voorrang krijgen bij het kopen van concertkaartjes, om zo zwarthandel tegen te gaan. Sheeran was de eerste die zijn fans liet registreren, en inderdaad: die fans kregen meer kans op een kaartje voor hun held. Fans blij, applaus voor Sheeran. Toen volgde Taylor Swift. Zij voerde het fan-systeem nog een tandje op en gaf volgelingen die veel merchandise kochten, dus buttons of koffiebekers, nóg meer kans op een kaartje. Een pervers systeem, vond de muziekpers unaniem, dat armlastige puberfans een poot probeerde uit te draaien. En erger nog: dat vonden Swifts fans ook. Ruzie in de tent.

Sheeran deed het goed, Swift hélemaal fout. En misschien ook daarom staat Sheeran met zijn een jaar oude plaat Divide nu boven in de albumhitlijsten, en in sommige charts zelfs boven Taylor Swifts splinternieuwe plaat Reputation.

En zo maakte Sheeran van popjaar 2017 het Ed Sheeran-jaar 2017.


'Het opgeblazen celebrity-gedoe vind ik afgrijselijk'

Begin maart verscheen het nieuwe album van superster Ed Sheeran. Zijn nieuwste liedje, Castle on the Hill, werd op YouTube toen al snel meer dan 280 miljoen keer bekeken. De Volkskrant had een exclusief gesprek met de jonge Brit. Hoe denkt hij zijn carrière een vervolg te geven? (+)

Meer over