Nick Ashford: van mislukte, dakloze danser tot hitmachine

Vermoedelijk hadden Nickolas Ashford en zijn vrouw Valerie Simpson nooit zo veel onsterfelijke liedjes over de liefde kunnen schrijven als ze elkáár niet zo intens hadden liefgehad, van hun eerste ontmoeting in 1963 tot aan Ashfords dood, afgelopen maandag in een ziekenhuis in zijn thuisstad New York.

Nick Ashford en Valerie Simpson. Beeld bruno
Nick Ashford en Valerie Simpson.Beeld bruno

De 69-jarige Ashford had keelkanker. Complicaties werden hem fataal. Het duo Ashford & Simpson schreef klassiekers als Ain't No Mountain High Enough en Reach Out And Touch (Somebody's Hand).

Mislukt
Ze ontmoetten elkaar in een kerk in Harlem. Simpson was gospelzangeres en pianiste; Ashford was berooid, dakloos en mislukt als danser. De vonk sloeg over, ook muzikaal. Ze brachten enkele singles uit als Valerie & Nick, maar echt succes volgde pas toen anderen hun liedjes gingen uitvoeren: Aretha Franklin nam Cry Like A Baby op, Ray Charles had een hit met Let's Go Get Stoned (1966). Dat lied imponeerde Motown-labelbaas Berry Gordy dusdanig dat hij Ashford en Simpson in dienst nam en voorstelde aan Marvin Gaye en Tammi Terrell.

In de jaren 1967 en 1968 zongen Gaye en Terrell elkaar met groot succes de liedjes toe die Ashford en Simpson voor elkaar schreven: Ain't No Mountain High Enough, Your Precious Love, Ain't Nothing Like The Real Thing en You're All I Need To Get By.

Namens Motown schreven Ashford & Simpson hits voor onder meer Gladys Knight & The Pips, Smokey Robinson & The Miracles, The Marvelettes, The Supremes en, na het uiteenvallen van die meidengroep, voor ex-Supreme Diana Ross.

Twee van Ross' eerste drie soloalbums zijn vrijwel geheel gevuld met Ashford & Simpson-songs, waaronder de debuutsingle Reach Out And Touch (Somebody's Hand) (1970) en een uitvoering van Ain't No Mountain High Enough, die in hetzelfde jaar Ross' eerste nummer-één-hit werd.

Zelf artiest
Ashford en Simpson verlieten Motown in 1973, toen ze weer zélf artiest wilden worden, maar Gordy dat niet zag zitten. Hoewel de successen als Motown-songschrijvers hun loopbaan na 1973 altijd zijn blijven overschaduwen, was de combinatie van Simpsons gospelstem en Ashfords falset wel degelijk erg succesvol: in de jaren zeventig behaalden drie van hun albums de gouden status in de VS, terwijl Solid (1984) een wereldwijde hit werd, ook in Nederland.

Het duo, dat pas in 1974 in het huwelijk trad, zou uiteindelijk zestien albums uitbrengen, al trokken de twee van ná 1989 nauwelijks nog aandacht. Wel had Whitney Houston in 1993 nog een wereldhit met I'm Every Woman, de Ashford & Simpson-compositie waarmee Chaka Khan in 1978 ook al succesvol was.

De laatste jaren waren Ashford en zijn geliefde Valerie niet erg productief meer, maar toch bleven ze opduiken in de hitlijsten, gesampled door 50 Cent, Mary J. Blige of Amy Winehouse.
Ze bleven ook altijd optreden, echte tournees maar ook ongedwongen avondjes in hun eigen New Yorkse Sugar Bar, waar ze elkaar nog talloze malen die oude woorden uit Ain't No Mountain High Enough toezongen: 'If you're ever in trouble, I'll be there on the double', maar tegen Ashfords keelkanker kon zelfs de liefde niet opboksen.

DE BEROEMDSTE HITS

1. Ain't No Mountain High Enough (Marvin Gaye & Tammi Terrell 1967; Diana Ross 1977)

2. Reach Out And Touch (Somebody's Hand) (Diana Ross 1970)

3. Solid (Ashford & Simpson 1984)

4. I'm Every Woman (Chaka Khan 1978; Whitney Houston 1993)

5. You're All I Need To Get By (Marvin Gaye & Tammi Terrell 1968; Aretha Franklin 1971)

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden