Met nieuwe app altijd contact, ook zonder internet

Nieuwe app legt eigen netwerk aan dat niet kan worden platgelegd

Delftse wetenschappers hebben een app gebouwd waarmee smartphones bestand zijn tegen storingen, bijvoorbeeld na een aanslag. Zelfs om die te downloaden is geen internet nodig.

Op drukke festivals, zoals Lowlands op de foto hierboven, raakt het netwerk voor mobiel internet makkelijk overbelast. Beeld Marcel van den Bergh / de Volkskrant

Smartphones zijn voor veel gebruikers de belangrijkste schakel met de buitenwereld. Maar wat als door een storing of door autoriteiten opgelegde beperkingen de internetverbinding wegvalt? Dan is er een app, ontwikkeld door computerwetenschappers van de TU Delft, die een tijdelijk en autonoom communicatienetwerk kan maken tussen afzonderlijke smartphones.

Het bijzondere aan de app is dat deze zich kan verspreiden zoals een virus dat doet. Gebruikers kunnen hem aan elkaar doorsturen via bluetooth of bij modernere versies door hun telefoons tegen elkaar aan te houden. 'Er is geen centrale toezichthouder of appstore nodig', zegt de grondlegger van de toepassing, computerwetenschapper Johan Pouwelse.

Gebruikers kunnen de app, die nog geen naam heeft, ook onderling doorgeven als de toegang tot de server waarop hij op staat is geblokkeerd. Doordat gebruikers hun eigen toezichtvrije online-enclave aanleggen, blijft communicatie mogelijk als bestaande verbindingen platliggen. Denk aan het wegvallen van het mobiele netwerk na de aardbeving in Haïti in 2011, of na de grootschalige stroomuitval door de orkaan Katrina in 2005. Maar mogelijk ook na een omvangrijke aanslag, als het gewone netwerk overbelast raakt of is uitgeschakeld.

De oorzaken kunnen ook minder dramatisch zijn. 'Denk aan een groot festival, waar 50 duizend man allemaal mobiel het internet op willen', zegt Pouwelse. 'Dan raakt het netwerk snel vol.' Wie tijdens zo'n black-out een filmpje wil delen met zijn buurman, hoeft alleen maar even de app over te hevelen, waarna de video via het eigen mininetwerkje kan worden verstuurd.

Dergelijke toepassingen bestaan al langer. Bijzonder aan de Delftse app is dat hij 'zelfcompilerend' is gemaakt door mede-onderzoeker Paul Brussee. Dit betekent dat hij zichzelf kan aanpassen aan het besturingssysteem en de telefoon waarop hij moet werken. Omdat een Nexus X net iets anders werkt dan een Samsung Galaxy S5, zijn kleine aanpassingen nodig, die normaal gesproken worden geregeld door de appstore. De Delftse onderzoekers hebben hun app voorzien van een gereedschapkist en alle benodigde bouwtekeningen hem aan het gebruikte apparaat te kunnen aanpassen.

Om het eventueel meekijkende autoriteiten lastiger te maken, kan de gebruiker de toepassing ook nog eens vermommen, zodat hij oogt en zich gedraagt als bijvoorbeeld een rekenmachine. 'Mijn doel is de macht bij de mensen te leggen, daarom heeft deze app ook geen eigenaar', aldus Pouwelse. Zodra de software wordt losgelaten, is hij van de gemeenschap. Dat is anders dan bij bijvoorbeeld het computerbesturingssysteem Linux of Wikipedia, die nog altijd een eigenaar kennen, en een centrale plek waar de software wordt bewaard.

Doordat de app niemands eigendom is, is blokkeren onmogelijk, stelt Pouwelse, die 'een soort academische puurheid' zegt na te streven met dit principe. Zo ver is het nog niet, de app staat nu nog op een centrale server. Een aantal Androidtoestellen wordt nu ondersteund, later moet hij ook op Apples iOS en Windows Phone werken.

Pouwelse erkent het gevaar dat kwaadwillenden de app zo kunnen aanpassen dat hij juist als spion fungeert. 'Om dat te voorkomen, zou er een soort resetknop kunnen komen, die hem automatisch terug zet in de originele versie.'

Het versturen van de app van 30 megabyte kan een minuut of vier duren. Dat is lang, vindt Pouwelse zelf ook, maar dit probleem is van tijdelijke aard, doordat smartphones steeds sneller worden en in de toekomst mogelijk ook wifi wordt ondersteund, waardoor data sneller kunnen worden doorgepompt dan via bluetooth.

Wie de app wil uitproberen, kan terecht op softwarevrijstaat GitHub, waar de broncode staat. De app werkt nu op de Nexus 5, 6 en 10.

AANVULLING: de app werkt nog niet op iOS, zoals de grafiek vermeldt.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.